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El colesterol alto, un factor de riesgo para la enfermedad cardíaca, afecta a casi 1 de cada 5 mujeres estadounidenses que tienen al menos 40 años de edad. Si bien la enfermedad cardíaca es la principal causa de muerte en las mujeres, existe poco acuerdo sobre qué hacer para controlar el colesterol.

Un informe reciente de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés) encontró que el 17.7 por ciento de las mujeres de 40 a 59 años tenían colesterol alto, al igual que el 17.2 por ciento de las personas de 60 años o más. Eso es un porcentaje más alto que los hombres de mediana edad (16.5 por ciento) y dramáticamente más alto que los hombre más mayores (6.9 por ciento).

El informe de los CDC no abordó por qué a las mujeres les está yendo peor que a los hombres en cuanto a la cantidad de colesterol que circula en su sangre. Las mujeres toman medicamentos para reducir el colesterol (la gran mayoría son estatinas) a tasas algo más bajas que los hombres: 26.2 por ciento contra 30.1 por ciento, según los CDC.

Algunos expertos creen que esos niveles de colesterol son una razón para aumentar la conciencia de las mujeres sobre los factores de riesgo de enfermedades del corazón; otros piensan que el colesterol ya recibe demasiada atención.

"Más mujeres mueren de más enfermedades del corazón que de todos los tipos de cáncer", dice Carl Pepine, cardiólogo de la Universidad de Florida y copresidente del Comité de Enfermedades Cardiovasculares en Mujeres del Colegio Estadounidense de Cardiología. Y sin embargo, dice, las mujeres están más preocupadas por el cáncer de mama.

Las enfermedades del corazón representan 1 de cada 4 muertes en las mujeres, de acuerdo con el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre. Sin embargo, el colesterol no es el único factor de riesgo para la enfermedad cardíaca. La presión arterial alta también juega un papel más importante (la edad es un factor importante, pero no hay mucho que puedas hacer al respecto).

"En la jerarquía de cosas que contribuyen al riesgo cardiovascular, pondría el colesterol en la base", dice Rita Redberg, cardióloga de la Universidad de California en San Francisco.

"Puedes tener colesterol alto y bajo riesgo cardíaco", agrega ella al respecto y añade que "puedes tener un colesterol bajo y un alto riesgo cardíaco".

El colesterol es un factor de riesgo, en parte porque es un componente de las placas que se acumulan dentro de los vasos sanguíneos, estrechando y endureciéndolos. Esta afección, llamada aterosclerosis, aumenta las posibilidades de que un coágulo bloquee el flujo sanguíneo, lo que puede provocar un ataque cardíaco o un derrame cerebral.

El colesterol es un término genérico para varios subconjuntos de grasas que circulan en la sangre. Hay colesterol LDL (a menudo llamado colesterol "malo"), colesterol HDL (colesterol "bueno") y triglicéridos. Una prueba de sangre para determinar los niveles de colesterol generalmente enumera los tres, además de las tasas de colesterol total.

La Asociación Estadounidense del Corazón describe la interacción del colesterol malo y bueno de esta manera: "Piensa en el colesterol LDL como si fuera un miembro de la familia que lleva cosas por toda la casa y las deja caer en el camino. El colesterol HDL es como alguien que recoge las gotas y las guarda. Esta (buena) persona ayuda a evitar que la casa se vuelva intransitable".

En el pasado se animaba a las personas a mantener su colesterol por debajo de los 200 miligramos por decilitro. El pensamiento actual es más matizado, teniendo en cuenta la interacción de los niveles de LDL y HDL. Las pautas para cuándo comenzar a tomar medicamentos para reducir el colesterol son complejas, teniendo en cuenta el perfil de riesgo en general de la enfermedad cardíaca, incluso si alguien ya experimentó un evento cardíaco, como un ataque o un derrame cerebral. Continúa la controversia entre los médicos acerca de si las personas que solo tienen factores de riesgo pero no antecedentes personales de eventos cardíacos deben tratarse con estatinas.

Las personas pueden usar varias calculadoras para medir su riesgo personal de enfermedad cardíaca. Pepine recomienda el puntaje de riesgo de Reynolds porque incluye una medida de una inflamación llamada proteína C reactiva de alta sensibilidad (la inflamación juega un papel importante en la aterosclerosis).

Redberg recomienda lo que se conoce como la calculadora Framingham porque incluye colesterol HDL.

"El colesterol HDL generalmente es más alto en las mujeres", dice Redberg. Ella agrega que las pautas clínicas para el tratamiento del colesterol alto tienden a centrarse en el colesterol malo, en parte porque eso es lo que los medicamentos se dirigen: las estatinas reducen el colesterol LDL. Al centrarse en lo malo, tales pautas pasan por alto lo bueno. Y los altos niveles de colesterol bueno se asocian con la protección contra la enfermedad cardíaca.

Hay algunas cosas que las personas pueden hacer para reducir los niveles de colesterol que se consideran demasiado altos. Deja de fumar, haz ejercicio regularmente, consume una dieta saludable y mantén un peso corporal saludable. Esas son cuatro de las recomendaciones de la Asociación Americana del Corazón para realizar prácticas saludables. Los otros tres son conocer tus números de presión arterial, colesterol y azúcar en sangre.

"Los cambios en el estilo de vida deberían ser la piedra angular en toda la gestión y prevención", dice Pepine. Eso significa que las revisiones de la dieta y el ejercicio son lo primero, antes de considerar los medicamentos para reducir el colesterol. Las estatinas son eficaces para reducir el colesterol LDL, pero también pueden causar efectos secundarios, como dolor muscular y diabetes.

Incluso si tomas estatinas, sigue siendo importante hacer ejercicio y comer saludablemente.

Un estudio de 2014 examinó encuestas nacionales durante un período de 10 años cuando el uso general de estatinas se duplicó. En el primer año estudiado (1999-2000), los consumidores de estatinas ingirieron menos calorías y menos grasa que otras personas, pero en el último año (2009-2010), los usuarios de estatinas ingirieron más calorías y más grasas (estos no eran necesariamente los mismos individuos pero los investigadores utilizaron los datos disponibles en la encuesta). Los investigadores especulan que el uso de estatinas hace que las personas piensen que no necesiten esforzarse tanto para llevar una dieta saludable.

Hay buenas razones para abordar el riesgo de enfermedades cardíacas en las mujeres. Sin embargo, según Redberg, el colesterol puede no ser el mejor vehículo para hacerlo.

Como siempre, la mejor persona para consultar sobre tus niveles de colesterol es tu médico.