Murió Norman Lear, productor de la serie de televisión ‘All in the Family’

El director murió a los 101 años en martes por la noche mientras dormía, rodeado de su familia en su casa en Los Ángeles

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El productor de televisión Norman Lear posa para un retrato en Nueva York (REUTERS/Lucas Jackson)
El productor de televisión Norman Lear posa para un retrato en Nueva York (REUTERS/Lucas Jackson)

Norman Lear, el escritor, director y productor que revolucionó la televisión en horario de máxima audiencia con éxitos de actualidad como “All in the Family” y “Maude” e impulsó la agitación política y social al alguna vez aislado mundo de las comedias de situación, ha muerto. Tenía 101 años.

Lear murió el martes por la noche mientras dormía, rodeado de su familia en su casa de Los Ángeles, dijo Lara Bergthold, portavoz de su familia.

Lear, un activista liberal con ojo para el entretenimiento convencional, creó comedias audaces y controvertidas que fueron acogidas por los espectadores de comedias de televisión que durante mucho tiempo tuvieron que ver las noticias de la noche para enterarse de lo que estaba pasando en el mundo. Sus programas ayudaron a definir la comedia en horario de máxima audiencia en la década de 1970 y después, lanzaron las carreras de artistas jóvenes como Rob Reiner y Valerie Bertinelli y convirtieron a Carroll O’Connor, Bea Arthur y Redd Foxx, entre otros, en superestrellas de mediana edad.

Su producción distintiva fue “All in the Family”, que estuvo inmersa en los titulares del día, al mismo tiempo que se basaba en los recuerdos de la infancia de Lear sobre su tempestuoso padre. El racismo, el feminismo y la guerra de Vietnam fueron puntos álgidos en la comedia protagonizada por el conservador de cuello azul Archie Bunker, interpretado por O’Connor, y el yerno liberal Mike Stivic (Reiner). Jean Stapleton coprotagonizó a Edith, la confusa pero de buen corazón esposa de Archie, y Sally Struthers interpretó a la hija de los Bunkers, Gloria, quien a menudo chocaba con Archie en nombre de su marido.

A principios de la década de 1970, los programas de mayor audiencia todavía incluían programas anticuados como “Here’s Lucy”, “Ironside” y “Gunsmoke”, aunque la industria estaba comenzando a cambiar. CBS, la cadena principal de Lear, pronto implementaría su “purga rural” y cancelaría programas como “The Beverly Hillbillies” y “Green Acres”. La innovadora comedia “The Mary Tyler Moore Show”, sobre una mujer soltera con carrera en Minneapolis, debutó en CBS en septiembre de 1970, pocos meses antes de que comenzara “All in the Family”.

Pero ABC rechazó “All in the Family” dos veces y CBS inicialmente se mostró reacia a asumir la atrevida serie, dijo Lear. Cuando la cadena finalmente transmitió “All in the Family”, comenzó con un descargo de responsabilidad: “El programa que están a punto de ver es ‘All in the Family’. Busca arrojar luz con humor sobre nuestras debilidades, prejuicios y preocupaciones. Al convertirlos en una fuente de risa, esperamos mostrar, de manera madura, cuán absurdos son”.

Mel Brooks, Carl Reiner y Norman Lear
Mel Brooks, Carl Reiner y Norman Lear

A finales de 1971, “All In the Family” era número uno en los ratings y Archie Bunker era un elemento fijo de la cultura pop, con el presidente Richard Nixon entre sus fanáticos. Algunas de sus humillaciones se convirtieron en eslóganes, ya sea llamando a su yerno “Meathead” o a su esposa “Dingbat”. También criticaría a cualquiera que se atreviera a ocupar su descolorido sillón de orejas de color amarillo anaranjado, la pieza central de la casa Bunker en el distrito de Queens en la ciudad de Nueva York y, eventualmente, un artefacto en el Museo Nacional de Historia Estadounidense del Smithsonian.

Incluso el segmento inicial del programa fue innovador: en lugar de un tema musical fuera de la pantalla, Archie y Edith están sentados al piano en su sala de estar, cantando a todo pulmón un tema nostálgico, “Those Were the Days”, con Edith chillando desafinadamente y Archie canturreaba frases como “No necesitaba ningún estado de bienestar” y “Las niñas eran niñas y los hombres eran hombres”.

“All in the Family”, basada en la comedia británica “Til Death Us Do Part”, fue la serie número uno durante cinco años consecutivos sin precedentes y obtuvo cuatro premios Emmy como mejor serie de comedia, finalmente eclipsada por cinco veces ganador “Frasier” en 1998.

Los éxitos continuaron para Lear y su entonces socio Bud Yorkin, incluidos “Maude” y “The Jeffersons”, ambos derivados de “All in the Family” y ambos con la misma combinación ganadora de frases ingeniosas y conflicto social. En un episodio de dos partes de “Maude” de 1972, el personaje principal (interpretado por Arthur) se convirtió en el primero en la televisión en tener un aborto, lo que provocó una oleada de protestas junto con los altos índices de audiencia del programa. El propio Nixon se opuso a un episodio de “Todo en familia” sobre un amigo cercano de Archie que resulta ser gay, y en privado enfureció a los asesores de la Casa Blanca porque el programa “glorificaba” las relaciones entre personas del mismo sexo.

“La controversia sugiere que la gente está pensando en algo. Pero será mejor que ante todo se ría, o será un perro”, dijo Lear en una entrevista de 1994 con la agencia AP.

Lear y Yorkin también crearon “Good Times”, sobre una familia negra de clase trabajadora en Chicago; “Sanford & Son”, una muestra de Foxx como el comerciante de chatarra Fred Sanford; y “One Day at a Time”, protagonizada por Bonnie Franklin como una madre soltera y Bertinelli y Mackenzie Phillips como sus hijas. En la temporada 1974-75, Lear y Yorkin produjeron cinco de los 10 mejores programas. Casi al mismo tiempo, “All in the Family” abrió una de las programaciones nocturnas más importantes de la televisión, un programa de sábado de CBS que también presentó los éxitos ajenos a Lear “M(asterisk)A(asterisk)S(asterisk)H”, " El show de Mary Tyler Moore”, “El show de Bob Newhart” y “El show de Carol Burnett”.

En 2020, ganó un Emmy como productor ejecutivo de “Live In Front of a Studio Audience: ‘All In the Family’ y ‘Good Times’” (AFP)
En 2020, ganó un Emmy como productor ejecutivo de “Live In Front of a Studio Audience: ‘All In the Family’ y ‘Good Times’” (AFP)

El fallecido Paddy Chayefsky, uno de los principales escritores de la temprana “edad de oro” de la televisión, dijo una vez que Lear “le quitó la televisión a las esposas tontas y a los padres tontos, a los proxenetas, prostitutas, estafadores, detectives privados, adictos, vaqueros y ladrones que constituían la televisión”. caos, y en su lugar puso al pueblo estadounidense”.

La serie de Lear reflejaba sus ardientes creencias políticas, que su éxito empresarial le permitió expresar a lo grande. En 2000, él y un socio compraron una copia de la Declaración de Independencia por 8,14 millones de dólares y la enviaron a una gira por el país.

Fundó el grupo de defensa liberal sin fines de lucro People for the American Way en 1980 en respuesta a la creciente fuerza de los grupos religiosos conservadores. En una entrevista de 1992 con la revista Commonweal, Lear dijo que actuó porque sentía que personas como Jerry Falwell y Pat Robertson estaban “abusando de la religión”.

“Y comencé a decir: Esta no es mi América. No se mezclan política y religión de esta manera”, dijo Lear. También fue un donante activo de candidatos demócratas.

Con esta sonrisa irónica y su travieso sombrero de barco, Lear mantuvo una presencia juvenil durante gran parte de su vida y continuó creando televisión hasta bien entrados los 90 años, reiniciando “One Day at a Time” para Netflix en 2017 y explorando la desigualdad de ingresos para la serie documental “America Divided” en 2016. También apareció en dos documentales: “Norman Lear: Just Another Version of You” de 2016 y la mirada de HBO de 2017 sobre nonagenarios activos como Lear y el padre de Rob Reiner, Carl Reiner, “If You’re Not in the Obituario, desayuna”.

En 1984, fue elogiado como el “escritor innovador que trajo realismo a la televisión” cuando se convirtió en una de las primeras siete personas incluidas en el Salón de la Fama de la Academia Nacional de Artes y Ciencias de la Televisión. Posteriormente recibió una Medalla Nacional de las Artes y fue honrado en el Kennedy Center. En 2020, ganó un Emmy como productor ejecutivo de “Live In Front of a Studio Audience: ‘All In the Family’ y ‘Good Times’”.

Norman Lear (REUTERS/Lucas Jackson)
Norman Lear (REUTERS/Lucas Jackson)

Lear logró superar las duras probabilidades de la televisión en un grado asombroso. Al menos uno de sus programas se ubicó en el top 10 del horario de máxima audiencia durante 11 años consecutivos (1971-82). Pero Lear también tuvo fracasos.

Programas como “Hot L Baltimore”, “Palmerstown” y “aka Pablo”, una rara serie hispana, atrajeron el favor de la crítica pero no pudieron encontrar audiencia; otros, como “All That Glitters” y “The Nancy Walker Show”, no obtuvieron ninguno de los dos. También enfrentó la resistencia de los miembros del elenco, incluidas las estrellas de “Good Times” John Amos y Esther Rolle, quienes a menudo se oponían a los guiones por considerarlos racialmente insensibles, y soportó una huelga a mitad de temporada por parte de Foxx, quien se perdió ocho episodios en 1973-74 debido a una disputa contractual.

En la década de 1990, la comedia “704 Hauser”, que regresó a la casa Bunker con una nueva familia, y la sátira política “The Powers that Be” duraron poco.

Mientras tanto, las medidas comerciales de Lear fueron casi siempre fructíferas.

Lear fundó TAT Communications en 1974 para ser “el único capitán creativo de su barco”, dijo su ex socio comercial Jerry Perenchio a Los Angeles Times en 1990. La compañía se convirtió en una importante productora de televisión con programas que incluían “One Day at a Time” y parodia de telenovela “Mary Hartman Mary Hartman”, que Lear distribuyó él mismo después de que fuera rechazada por las cadenas.

En 1982, Lear y Perenchio compraron Avco-Embassy Pictures y formaron Embassy Communications como sucesor de TAT, involucrándose con éxito en películas, vídeos domésticos, televisión de pago y propiedad de cable. En 1985, Lear y Perenchio vendieron Embassy a Coca-Cola por 485 millones de dólares. Habían vendido sus tenencias de cable el año anterior, supuestamente obteniendo una ganancia considerable.

El homenajeado Norman Lear acepta el premio Carol Burnett (Peter Kramer)
El homenajeado Norman Lear acepta el premio Carol Burnett (Peter Kramer)

En 1986, Lear estaba en la lista de la revista Forbes de las 400 personas más ricas de Estados Unidos, con un patrimonio neto estimado de 225 millones de dólares. No pasó el corte al año siguiente después de un acuerdo de divorcio de 112 millones de dólares para su segunda esposa, Frances. Llevaban 29 años casados y tenían dos hijas.

Se casó con su tercera esposa, la psicóloga Lyn Davis, en 1987 y la pareja tuvo tres hijos. (Frances Lear, quien fundó la ahora desaparecida revista Lear’s con su acuerdo, murió en 1996 a los 73 años).

Lear nació en New Haven, Connecticut, el 27 de julio de 1922, de Herman Lear, un corredor de valores que durante un tiempo fue a prisión por vender bonos falsos, y de Jeanette, una ama de casa que ayudó a inspirar a Edith Bunker. Norman Lear recordaría la vida familiar como una especie de comedia de situación, llena de rarezas y rencores, “un grupo de personas que viven al límite de sus nervios y a todo pulmón”, explicó durante una aparición en 2004 en el John F. Kennedy. Biblioteca presidencial en Boston.

Su activismo político tenía raíces profundas. En una entrevista de 1984 con The New York Times, Lear recordó cómo, a los 10 años, se fue a vivir con su abuelo inmigrante ruso durante dos años. Su trabajo consistía en enviar por correo las cartas de Shia Seicol, que empezaban con “Mi querido señor presidente”, a Franklin D. Roosevelt. A veces llegaba una respuesta.

“El hecho de que mi abuelo importara me hizo sentir que todos los ciudadanos importaban”, dijo. A los 15 años, Lear enviaba sus propios mensajes al Congreso a través de Western Union.

Abandonó el Emerson College en 1942 para alistarse en la Fuerza Aérea y recibió una Medalla del Aire Condecorada. Trabajó en relaciones públicas en Nueva York después de la guerra y luego se mudó a California.

Norman Lear y Lyn Lear (REUTERS/Danny Moloshok)
Norman Lear y Lyn Lear (REUTERS/Danny Moloshok)

Lear comenzó su carrera como escritor a principios de la década de 1950 en programas como “The Colgate Comedy Hour” y trabajó para comediantes como Martha Raye y George Gobel. En 1959, Lear y Yorkin fundaron Tandem Productions, que produjo películas como “Come Blow Your Horn”, “Start the Revolution Without Me” y “Divorce American Style”. Lear también dirigió la sátira “Cold Turkey”, un estreno de 1971 protagonizado por Dick Van Dyke sobre un pequeño pueblo que acepta la oferta de una compañía tabacalera de 25 millones de dólares para dejar de fumar durante 30 días.

En sus últimos años, Lear se unió a Warren Buffett y James E. Burke para establecer The Business Enterprise Trust, que honra a las empresas que adoptan una visión a largo plazo de su efecto en el país.

También fundó el Centro Norman Lear, con sede en la Escuela de Comunicación Annenberg de la Universidad del Sur de California, que explora la relación entre entretenimiento, comercio y sociedad. En 2014, publicó las memorias “Incluso esto lo puedo experimentar”.

(Con información de AP)

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