Descubren un patógeno que mata a chimpancés en peligro de extinción

La enfermedad tiene una tasa de mortalidad del 100% en estos primates de Sierra Leona. A los investigadores les preocupa que la bacteria pueda pasar a los humanos

Jackson tiene síndrome epizoótico neurológico y gastroentérico (ENGS, por sus siglas en inglés), una misteriosa enfermedad que ha matado a 59 de los 60 chimpancés en el Santuario de chimpancés de Tacugama en Sierra Leona (REUTERS)
Jackson tiene síndrome epizoótico neurológico y gastroentérico (ENGS, por sus siglas en inglés), una misteriosa enfermedad que ha matado a 59 de los 60 chimpancés en el Santuario de chimpancés de Tacugama en Sierra Leona (REUTERS)

Un viernes por la noche a mediados de enero, Jackson, un chimpancé de cinco años que vive en el Santuario de chimpancés de Tacugama en Sierra Leona, alarmó a sus cuidadores al ignorar su cena. Para el sábado, estaba letárgico y tenía convulsiones. Jackson ha mejorado desde entonces —está comiendo y parece estable, a pesar de la diarrea persistente— pero su supervivencia no está garantizada de ninguna manera. “La enfermedad se parece mucho a eso: se ven altibajos”, dice la veterinaria Andrea Pizarro, gerente general de Tacugama. “Un día son muy buenos, al siguiente, son muy malos”. Esta historia relata la revista especializada Scientific American en una de sus recientes investigaciones.

Jackson tiene síndrome epizoótico neurológico y gastroentérico (ENGS, por sus siglas en inglés), una misteriosa enfermedad que ha matado a 59 de los 60 chimpancés de Tacugama que lo han contraído desde 2005. Después de luchar para identificar la causa de la enfermedad durante años, los científicos y veterinarios finalmente tienen una posible culpable: una especie recién descubierta de Sarcina, un tipo de bacteria que se encuentra comúnmente en el medio ambiente y que ocasionalmente se asocia con enfermedades gastrointestinales en humanos. Como informaron los investigadores el 3 de febrero en Nature Communications, el hallazgo sugiere que algunas especies de Sarcina pueden ser de hecho muy virulentas pero, hasta ahora, no han sido reconocidas.

“Quizás exista esta variedad de Sarcina diferentes que se ven iguales pero han adquirido propiedades genéticas que les permiten ser más patógenas”, sostiene la autora principal del estudio, Leah Owens, veterinaria y candidata a doctorado en la Universidad de Wisconsin-Madison. “Eso puede tener repercusiones para la salud humana y animal”.

Peligro sin enfermedad

Paquetes cuboidales característicos de organismos similares a Sarcina en tejidos de chimpancés afectados por ENGS (Nature)
Paquetes cuboidales característicos de organismos similares a Sarcina en tejidos de chimpancés afectados por ENGS (Nature)

Tacugama es el único santuario en Sierra Leona para los chimpancés occidentales, una subespecie en peligro crítico cuya área de distribución alguna vez se extendió por África occidental, pero que ahora se limita a ocho países. Ubicado a ocho millas al sureste de Freetown, en el límite del Parque Nacional del Área Occidental, el santuario galardonado y acreditado también lleva a cabo proyectos de educación ambiental, ecoturismo y conservación comunitaria. Noventa y nueve chimpancés residen permanentemente en Tacugama hoy. Muchos de ellos fueron rescatados cuando eran bebés del comercio ilegal de vida silvestre.

Los chimpancés de Tacugama comenzaron a contraer ENGS en 2005, aunque los veterinarios tardaron años en darse cuenta de que los animales que estaban perdiendo habían muerto por una causa común. El síndrome se manifiesta de manera diferente en cada chimpancé; algunos muestran signos neurológicos, como falta de coordinación y convulsiones, y mientras que otros sufren malestar gastrointestinal, o ambos. Incluso, algunos animales parecen recuperarse de ENGS, solo para sucumbir semanas o meses después, y otros simplemente caen muertos sin señales de advertencia.

Los veterinarios de Tacugama persiguieron varias pistas falsas, incluido un virus que causa problemas neurológicos, por lo que vacunaron a todos los chimpancés en el santuario. También realizaron una remoción exhaustiva de una planta venenosa encontrada en el recinto de los chimpancés. Pero siguieron llegando casos. En 2016, la Pan African Sanctuary Alliance, una organización coordinadora de los santuarios de primates del continente, se acercó al epidemiólogo Tony Goldberg, asesor de Owens en la Universidad de Wisconsin-Madison. Goldberg se sintió intrigado de inmediato. “Se trata de una enfermedad infecciosa desconocida que representa un grave riesgo para la salud y la supervivencia de una especie en peligro de extinción, que resulta ser nuestro pariente más cercano”, advirtió.

“Se necesitaron dos años y medio para obtener el permiso para exportar las muestras de chimpancés a los Estados Unidos (sobre todo, porque el brote de ébola estaba en marcha en ese momento) y elaborar la logística para enviarlas de manera segura”, explica la especialista Rachel Nuwer en su investigación. Al final, los investigadores de Wisconsin obtuvieron muestras de tejido, sangre, suero y heces de 19 chimpancés que habían muerto a causa del síndrome y 14 sanos.

La estudiante de posgrado Leah Owens y la gerente general de Tacugama, Andrea Pizzaro, toman muestras de un depósito de agua en el santuario de chimpancés para buscar signos de bacterias que causan enfermedades (University of Wisconsin–Madison)
La estudiante de posgrado Leah Owens y la gerente general de Tacugama, Andrea Pizzaro, toman muestras de un depósito de agua en el santuario de chimpancés para buscar signos de bacterias que causan enfermedades (University of Wisconsin–Madison)

Owens, Goldberg y sus colegas realizaron un análisis exhaustivo de las muestras para caracterizar todos los virus, bacterias y parásitos presentes. Varias de las muestras “tuvieron una cantidad increíble de lecturas para esta bacteria, como un 90 por ciento o más”, explicó el especialista. La secuenciación de diagnóstico y los análisis estadísticos confirmaron que la bacteria no estaba presente en ninguno de los chimpancés sanos, lo que sugiere un vínculo con ENGS.

Por apariencia, el microbio parecía ser Sarcina ventriculi, que se parece un poco a un trébol de cuatro hojas y es ubicuo en el agua y el suelo de todo el mundo. La especie se descubrió por primera vez en un paciente humano del siglo XIX que presentó vómitos, pero luego desapareció en gran medida de la literatura científica relacionada con la enfermedad. La secuenciación del genoma reveló, sin embargo, que el equipo no había encontrado S. ventriculi, sino una especie de Sarcina completamente desconocida, que denominaron Sarcina troglodytae. “En todas las décadas en las que se conoció la existencia de esta bacteria, la comunidad médica nunca se dio cuenta de que lo que habían estado llamando S. ventriculi podría ser en realidad un grupo de bacterias relacionadas”, indicó Goldberg.

Los chimpancés no son los únicos primates que recientemente han contraído Sarcina. Desde 2010, ha habido un aumento de casos de bacterias que aparecen en pacientes humanos, a menudo en pacientes que se han sometido a cirugía bariátrica, principalmente en los Estados Unidos. Los médicos han diagnosticado principalmente Sarcina ventriculi, basándose en la apariencia más que en la genética, sin embargo, lo hace imposible para decir qué especies están infectando realmente a las personas. Pero algunos casos humanos de infección por Sarcina, incluido uno mortal, se han presentado con efectos “inquietantemente similaresa los observados en los chimpancés, sugiere Owens. “La pregunta es: ¿Este es un nuevo patógeno emergente que es diferente al Sarcina que creemos conocer? ¿O hay algo en el host que está cambiando, que les permite infectarse y enfermarse por esto?”, pregunta el experto.

Nuevos atacantes

Owens y Goldberg plantean la hipótesis de que existe una diversidad de especies de Sarcina no reconocidas, algunas de las cuales son benignas y otras son patógenos oportunistas. El desafío, ahora, será desenredar esas diferentes especies, determinar cómo las virulentas están causando enfermedades y descubrir qué desencadenantes ambientales dentro o fuera del cuerpo predisponen a ciertos primates a la infección. Responder a estas preguntas no solo podría ayudar a proteger una especie en peligro de extinción, sino también a las personas. Como dice Owens, “los chimpancés somos básicamente nosotros, genéticamente”.

Los hallazgos también plantean preguntas, y esperanzas, sobre cómo tratar mejor a los residentes de primates de Tacugama para ENGS. “Este estudio representa un punto de partida para orientar futuras investigaciones sobre la desafortunada probabilidad de casos futuros y ofrece ideas para adaptar las intervenciones de tratamiento”, indica Livia Patrono, veterinaria e investigadora postdoctoral en enfermedades infecciosas de primates en el Instituto Robert Koch de Berlín.

Los veterinarios de Tacugama ya están cambiando su enfoque de tratamiento. Jackson, a diferencia de los chimpancés infectados anteriormente, recibe probióticos y una dieta especial, además de antibióticos específicos. “Antes estábamos perdidos, tratando de concentrarnos en todo -concluye Pizarro-. Ahora sabemos contra qué tenemos que protegernos”.

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