Joseph Merrick llevó una vida difícil debido a sus deformidades físicas (Foto: British Medical Journal)
Joseph Merrick llevó una vida difícil debido a sus deformidades físicas (Foto: British Medical Journal)

Joseph Merrick, una celebridad de la época victoriana que se hizo conocido como el Hombre Elefante, llevó una vida difícil debido a sus deformidades físicas, cuyas causas siguen siendo un misterio hasta el día de hoy. Pero ahora, gracias a la investigación de un autor, sabemos algo nuevo.

Merrick murió el 11 de abril de 1890, a la edad de 27 años. Pero su historia de lucha y perseverancia lo ha convertido en una figura icónica en la historia británica. Ha sido representado en la pantalla y en el escenario por gente como John Hurt, Mark Hamill, Bradley Cooper y David Bowie.

El cadáver de Merrick se encuentra resguardado en la Universidad Queen Mary de Londres, donde los estudiantes y miembros de la facultad de medicina pueden solicitar verlo. Pero Joanne Vigor-Mungovin, quien en 2016 publicó "Joseph: The Life, Times, and Places of the Elephant Man", cree que ha localizado el lugar donde fueron enterrados sus restos de tejidos blandos.

Aunque comentó al The Washington Post que no podía "estar 100 por ciento segura" de que la tumba que encontró perteneciera a Merrick, dijo que "todo apunta que sí". Dijo que trabajó con los encargados del cementerio para buscar registros de entierro que coincidieran con su nombre, así como el periodo de tiempo y las circunstancias de su muerte.

Nacido en 1862 en Leicester, Inglaterra, Merrick inicialmente parecía ser un niño sano, pero desarrolló deformidades a una edad temprana. Su cabeza y mano derecha crecieron a inmensas proporciones, su esqueleto se contorsionó, y tuvo dificultades para hablar y caminar. Se enfrentó a la discriminación de por vida por su apariencia, pero también le trajo fama y un lugar en la historia.

Esqueleto de Joseph Merrick (Foto: Archivo)
Esqueleto de Joseph Merrick (Foto: Archivo)

Después de una infancia desafiante, Merrick encontró empleo en una casa de trabajo en Leicester durante varios años, pero eventualmente decidió que podía intentar ganarse la vida exhibiéndose ante el público. Se contactó con un comediante local, quien lo puso de gira antes de que finalmente encontrara su camino a Londres en 1884. Comenzó a trabajar para un hombre llamado Tom Norman, quien se especializó en mostrar "fenómenos y novedades", según "La verdadera historia de la Hombre elefante "de Michael Howell y Peter Ford.

Norman alquiló una tienda en Whitechapel para exhibir a Merrick y colgó una pancarta en el exterior anunciando sus deformidades. Fue allí donde fue descubierto por un joven médico del Hospital de Londres llamado Frederick Treves, quien se convirtió en una figura clave en la vida de Merrick. Treves lo llevó al hospital para examinarlo, y en su bitácora describió a Merrick como "tímido, confundido, un poco asustado y muy intimidado", según Howell y Ford. Treves tomó medidas de los rasgos de Merrick y luego lo expuso a otros médicos.

Después de que Merrick le permitió a Treves realizar estudios iniciales, los dos se separaron, y Merrick realizó una desastrosa gira por Europa, donde se enfrentó al ridículo y ataques por sus características. Finalmente regresó a Inglaterra, angustiado y en peor estado que nunca. Treves lo encontró en una estación de policía "tan acurrucado y tan indefenso", escribió en sus memorias de 1923, "El hombre elefante y otras reminiscencias".

Treves le proporcionó una habitación en el Hospital de Londres, donde el personal médico lo cuidaba, y los dos se volvieron cercanos. Fue durante este tiempo que aumentó su fama; las celebridades recaudaron dinero para su cuidado, fue visitado por miembros de la sociedad británica, y en un momento dado conoció a Alexandra, la princesa de Gales.

Se determinó oficialmente que su muerte en 1890 fue causada por asfixia, que ocurrió cuando intentó acostarse para dormir. Treves realizó la autopsia y conservó el esqueleto. Pero no estaba claro qué había pasado con los restos de los tejidos blandos de Merrick.

Esta fotografía fue tomada en 1889 y publicada en el British Medical Journal con el anuncio de la muerte de Merrick (Foto: Archivo)
Esta fotografía fue tomada en 1889 y publicada en el British Medical Journal con el anuncio de la muerte de Merrick (Foto: Archivo)

Mungovin, de 47 años, es oriunda de la ciudad natal de Merrick, Leicester, y trabaja en la catedral del mismo nombre. Su investigación sobre el Hombre Elefante se vio estimulada por su fascinación por la historia de su ciudad y dijo que sentía que buscar sus restos era "algo que tenía que hacer".
"Sabiendo que él tuvo un entierro cristiano y en un terreno consagrado, te hace sentir mejor", dijo. "Hice esto porque quiero que descanse en paz".

Ella no es la única que ha esperado tal conclusión para Merrick; activistas han pedido que su esqueleto reciba un entierro cristiano en Leicester.

En un evento en abril para la Whitechapel Society, una organización histórica de Londres dedicada a estudiar los asesinatos de las 11 mujeres que se cree que fueron ultimadas por Jack el Destripador, un asistente le pidió que adivinara dónde se encontraban los otros restos de Merrick. Sabiendo que los asesinatos tuvieron lugar apenas dos años antes de su fallecimiento, ella supuso que habría sido enterrado en el mismo lugar que algunas de las mujeres asesinadas.

Mungovin dijo que el presentimiento la llevó a buscar los registros de defunción en el sitio web del Cementerio de la Ciudad de Londres. Y allí estaba su nombre: Joseph Merrick.

Frederick Treves dejó un libro en el que contó sobre su amistad con Joseph Merrick, al que llamó “John”. De esas lineas hicieron el guión de la película “El hombre elefante” que llevó su historia a la fama (Foto: Archivo)
Frederick Treves dejó un libro en el que contó sobre su amistad con Joseph Merrick, al que llamó “John”. De esas lineas hicieron el guión de la película “El hombre elefante” que llevó su historia a la fama (Foto: Archivo)

Mungovin trabajó con Gary Burks, el superintendente y el registrador del cementerio, quien obtuvo registros adicionales que reforzaron la conclusión de que la persona enterrada en el cementerio era muy probable que fuera Merrick. El entierro tuvo lugar el 24 de abril de 1890, apenas unos días después de su muerte, el día 11. Su residencia fue registrada como el Hospital de Londres, donde vivió.

El viernes, Mungovin finalmente fue a visitar la tumba recién descubierta de Merrick.

"Fue conmovedor", dijo Mungovin. "Dije una pequeña oración y coloqué unas flores".