Un hombre sostiene una caja que contiene un iPhone XS Max en una tienda de Chicago (Bloomberg / Daniel Acker)
Un hombre sostiene una caja que contiene un iPhone XS Max en una tienda de Chicago (Bloomberg / Daniel Acker)

En un mundo donde la demanda de iPhone está disminuyendo, Apple tiene un plan B. A medida que los clientes esperan más entre las actualizaciones y el mercado de teléfonos inteligentes se satura, Apple puede recargarse al cobrar precios más altos por cada teléfono y obtener más dinero de servicios como el streaming de música, videos y almacenamiento de datos.

Pero muchas de las compañías que suministran los componentes del iPhones no tienen un plan B.

La última prueba de que lo que es malo para Apple puede ser terrible para los proveedores se produjo en dos continentes en cuestión de horas. Japan Display Inc., que obtiene más de la mitad de sus ingresos del fabricante del iPhone, recortó los pronósticos. Luego, Lumentum Holdings Inc., uno de los principales fabricantes de sensores de reconocimiento facial para iPhone, redujo su perspectiva para el segundo trimestre. Hace poco, Hon Hai Precision Industri Co., el mayor ensamblador, también redujo sus estimaciones.

"Los proveedores dependen más del volumen que Apple", dijo Woo Jin Ho, analista de Bloomberg Intelligence. "Esto plantea un riesgo incremental para el resto de la cadena de suministro". Apple no respondió a una solicitud de comentarios.

En Europa, Dialog Semiconductor Plc, que obtiene la mayor parte de sus ventas de Apple, también se está viendo afectada.

Frente a un mercado de teléfonos inteligentes en proceso de maduración, la estrategia de Apple ha sido atraer a los clientes para que paguen más por los teléfonos con nuevas funciones como el reconocimiento facial y pantallas más vibrantes.

Los componentes de detección 3D de compañías como Lumentum se encuentran en iPhones que, a menudo, cuestan más de USD 1.000. Menos personas pueden pagar tanto por un nuevo dispositivo. Pero cuando ocurre una venta, los proveedores obtienen un pago único por su componente, mientras que Apple puede generar cientos de dólares extra por cada gadget. En su trimestre más reciente, Apple reportó casi ningún aumento en la cantidad de iPhones vendidos, pero los ingresos de ese negocio aumentaron un 29 por ciento respecto al año anterior.

Si la demanda de iPhones más nuevos y más caros disminuye, Apple puede recortar pedidos de componentes o retrasar los envíos, dejando a los proveedores con más inventario. Eso hace que sea más probable que reduzcan los precios cuando Apple vuelva a la mesa de negociaciones.

El pronóstico de ventas más débil de Lumentum fue el resultado de una reducción por parte de su cliente más grande, según confirmó el presidente ejecutivo Alan Lowe en San Francisco. Lumentum no identificó al cliente y un portavoz de la compañía declinó hacer comentarios, pero Apple es su mayor cliente, según datos recopilados por Bloomberg.

Apple está promocionando cada vez más su base de 1.300 millones de dispositivos activos, en lugar de la cantidad de iPhones que vende por trimestre. Y la compañía ha estado haciendo cambios para mantener felices a estos clientes existentes mientras les venden más servicios.

"Apple ya no es un negocio de hardware tradicional", dijo Gene Munster, un veterano analista de Apple en Loup Ventures. "El paradigma de inversión de Apple se está alejando de un enfoque en las ventas de dispositivos hacia un negocio basado en servicios más predecible".

Este año, Apple ha tomado medidas para alargar la cantidad de tiempo que se pueden usar los iPhones. Eso probablemente desalentará a las personas a actualizarse a dispositivos más recientes, otro signo siniestro para los proveedores.

A principios de este año, la compañía confirmó que había estado acelerando intencionalmente las velocidades de algunos teléfonos antiguos para evitar problemas relacionados con la batería. Después de una protesta, la compañía ofreció actualizaciones baratas de la batería, extendiendo la vida útil de muchos teléfonos.

Más recientemente, Apple lanzó una nueva versión de su sistema operativo, iOS 12, que es compatible con 28 de los dispositivos de la compañía, incluidos los modelos que salieron a la venta en 2013. Las actualizaciones anteriores de iOS admitían dispositivos que databan de varios años, pero esta es la primera vez que Apple ha priorizado la mejora de la velocidad de los iPhones más antiguos. El software actualizado puede abrir la cámara en iPhones antiguos un 70 por ciento más rápido y el teclado en un 50 por ciento, en comparación con el iOS11, la actualización del año pasado.

"Los productos más duraderos podrían llevar a una mayor satisfacción del cliente, que potencialmente permitiría a Apple cobrar precios más altos por sus dispositivos y ayudarían a cumplir los objetivos ambientales de la compañía", escribió Toni Sacconaghi, analista de Sanford C. Bernstein & Co.

Eso podría extender los ciclos de reemplazo del iPhone de seis meses a 3.2 años y hacer bajar las ventas de unidades en un 6 por ciento al año durante tres años.

Con iPhones de mayor duración, es más probable que los usuarios se suscriban a nuevos servicios, lo que hace que los dispositivos sean más lucrativos para Apple que solo el costo inicial. Pero estos servicios no son fuentes de ingresos adicionales para los proveedores de componentes.

Mientras que los proveedores tienen menos opciones, están reaccionando a un mercado de teléfonos inteligentes más lento. Como la mayoría de los fabricantes de dispositivos, Apple prefiere al menos dos proveedores para cada componente. La combinación de USD 3.2 mil millones de fabricantes de componentes ópticos II-Vi y Finisar Corp, anunciada recientemente, creará una compañía más grande que estará en mejores condiciones para negociar los precios.