El autor hace un repaso a la evolución de la magia con una mirada especial a la India (Oxford University Press)
El autor hace un repaso a la evolución de la magia con una mirada especial a la India (Oxford University Press)

Durante miles de años la India ha sido una tierra donde la magia, el mito y los misterios religiosos han tenido que mezclarse. Al parecer, los poderes milagrosos se han atribuido a los yogis, faquires, ascetas y magos de la calle (también conocidos como jadoowallahs).

El subcontinente es, además, el lugar de nacimiento de la más famosa y controvertida de todas las ilusiones: el truco de la cuerda india. Muchos de los magos occidentales de principios del siglo XX incluso adoptaron nombres escénicos indios (o chinos) y luego crearon espectáculos que aprovechaban el glamour del místico Oriente.

La magia india, en realidad, comienza con la creación del mundo. "En el Rig Veda —escribió John Zubrzycki en Empire of Enchantment: The Story of Indian Magic (Imperio del encantamiento: la historia de la magia india)— el dios guerrero Indra, el primer gran mago, utiliza 'indrajal', un tipo de magia, para atrapar al mundo, salvarlo de las fuerzas demoníacas y darle a la humanidad una razón para vivir".

Portada del libro “Empire of Enchantment: The Story of Indian Magic” escrito por John Zubrzycki (Oxford University Press)
Portada del libro “Empire of Enchantment: The Story of Indian Magic” escrito por John Zubrzycki (Oxford University Press)

El hinduismo mismo acentúa el poder dominante de maya o ilusión. Un yogi, al igual que Ant-Man de Marvel Comics, podría adquirir "poderes sobrenaturales de animan, con la capacidad de reconvertirse en minutos" y "mahimam, con la capacidad de crecer". De la misma manera, los budistas de la India sostienen que los sacerdotes que "dominaron los siddhis, o fuerzas sobrenaturales, podrían causar la lluvia, ver a distancias lejanas, volar por el aire y generar seres vivos desde las cenizas".

A media que avanza el Imperio del Encantamiento, Zubrzycki analiza los antiguos textos ocultos, los hechiceros en las cortes de Mughal, los autómatas maravillosos y las aventuras similares a las noches árabes del héroe épico Amir Hamza. Los peregrinos extremadamente devotos, relató Zubryzycki, podrían vagar por la tierra en penitencia, sosteniendo sus brazos sobre sus cabezas o durmiendo en una cama de clavos. Aún otros maestros esotéricos se permitirían ser enterrados bajo tierra, y luego días o incluso semanas después, serían revividos después de una aparente muerte.

En el siglo XIX, el Raj británico supervisó un enjambre del subcontinente con bailarines de cuerdas, acróbatas, espadachines, caminantes del fuego y maestros del juego de manos. Un jadoowallah podría realizar el Mango Tree Illusion, en el que un pequeño arbusto con mangos maduros se eleva desde el suelo pedregoso, o el Basket Trick, en el que un niño se arrastra bajo una pequeña cesta, que luego es atravesada por espadas hasta que sus gritos desaparecen. La cesta finalmente se da la vuelta, solo para revelar que el niño ha desaparecido. Lo más impactante de todo es que a veces se podía ver lo que parecía una decapitación real, aunque la supuesta víctima finalmente reaparecía sana y salva.

De lejos, el mago indio más conocido del siglo XIX fue Ramo Samee, que realizó numerosas giras por América y Europa. Sin embargo, en la época victoriana tardía, los empresarios sin escrúpulos defraudaban a los "malabaristas" indios, un término que incluían a los magos, que habían sido atraídos a Occidente para sorprender a las multitudes en diversas exposiciones internacionales. Lachee, la "chica elástica de las encías", por ejemplo, "podría enhebrar una aguja con los dedos de los pies mientras mantenía los ojos vendados y su cuerpo se contraía en forma de aro".

Pronto, magos occidentales, como Harry Kellar y Howard Thurston, viajaron a la India para aprender lo que podían de sus jadoowallahs, a quienes, sin embargo, con frecuencia despreciaron. Como Zubrzycki enfatizó, los prejuicios raciales y nacionales llevaron gradualmente a lo que equivalía a una intensa rivalidad sobre si la magia oriental u occidental era la más poderosa.

El reclamo indio de superioridad descansó finalmente en el legendario truco de la cuerda. En su forma más simple, una cuerda se lanza al aire y se vuelve rígida, luego un niño la lanza y desaparece. ¿Se realizó alguna vez la ilusión? ¿Se requería equipo especial, tal vez una cuerda tejida alrededor de tramos cortos de bambú que pudieran encajarse encubiertamente? ¿O podría todo simplemente ser el equivalente de un mito urbano? Zubryzycki dedicó un excelente capítulo a diferentes teorías.

El Imperio del Encantamiento termina con el rastreo de las carreras de los magos más honrados de la India a mediados del siglo XX. Kuda Bux permite que sus ojos estén bien vendados y demuestra que puede leer fácilmente cualquier texto que se le presente.

En última instancia, entonces, el Imperio del Encantamiento debe considerarse como un buen libro, aunque podría haber sido aún mejor si alguien hubiera hecho un trabajo adecuado de corrección de pruebas. Como los escritores y magos saben, los detalles son importantes. Un resbalón puede ser perdonado, pero una presentación descuidada rompe el hechizo.