Un estudio liderado por investigadores de Stanford publicado en la revista Nature Climate Change reveló que la tasa de suicidios muy probablemente se eleve a medida que la Tierra se calienta. El economista Marshall Burke, autor principal del reporte a cargo de la universidad con base en California, indicó que el aumento proyectado de las temperaturas hacia el año 2050 podría llevar a que se registren 21.000 suicidios adicionales en los EEUU y México.

"Cuando hablamos de cambio climático, es muy fácil pensar de forma abstracta. Pero los miles de suicidios adicionales que muy seguramente tengan lugar como resultado del calentamiento global no son solamente un número, representarán pérdidas trágicas para familias de todo el país" dijo Burke, profesor de ciencia del sistema terrestre en Stanford.

Los investigadores han reconocido durante siglos que los suicidios suelen tener un pico durante los meses más cálidos. Pero muchos otros factores, más allá de los vinculados a la temperatura, también varían de forma estacional, como por ejemplo las tasas de desempleo y la cantidad de luz solar. Hasta este momento, había sido muy difícil poder separar el rol del clima de otros factores de riesgo.

"El suicidio es uno de las mayores causas de muerte a nivel mundial, y las tasas de suicidio en los EEUU han aumentado drásticamente en los últimos 15 años" dijo Burke. "Por lo que un mejor entendimiento sobre las causas detrás de los suicidios resulta una prioridad en lo que hace a salud pública".

Para poder lograr desentrañar el rol de la temperatura de otros factores, los investigadores compararon datos históricos del clima y suicidios en miles de condados de los EEUU y municipios de México, a lo largo de las últimas décadas. El equipo también analizó el lenguaje usado en más de 500 millones de tuits para poder determinar si las temperaturas más altas afectan el bienestar mental.

Analizaron, por ejemplo, si los tuits contenían palabras como solitario, atrapado o suicida de forma más recurrente durante los meses más cálidos. Los expertos encontraron evidencia contundente sobre el nexo entre las altas temperaturas, el aumento de las tasa de suicidios y el uso de lenguaje depresivo en redes sociales.

"Sorprendentemente, estos efectos difieren muy poco si se analiza cuan ricas son las poblaciones o si están acostumbradas a las altas temperaturas" aclaró Burke. Por ejemplo, los efectos en Tejas, se encuentran entre los más elevados del país. "La tasa de suicidios no ha disminuido en los últimos años, incluso con la introducción y uso a gran escala de los aires acondicionados".

Para comprender cómo el futuro cambio climático afectará a la tasa de suicidios, el equipo utilizó proyecciones de modelos de clima global. Calcularon que el aumento de la temperatura que tendrá lugar hacia 2050 elevará la tasa de suicidios en un 1.4 por ciento en los EEUU y un 2.3 en México.

"Hemos estudiado los efectos del calentamiento en los conflictos y casos de violencia por años, y hallamos que las personas se pelean más cuando hace calor. Ahora vemos que, además de lastimar a otros, muchos individuos se hacen daño a si mismos. Parecería ser que el calor afecta profundamente a la mente de las personas y cómo deciden infligir daño" concluyó Solomon Hsiang, coautor del estudio y profesor adjunto de Universidad de California, Berkeley.

Los autores destacaron que el aumento de las temperaturas y el cambio climático no deberían ser vistos como motivaciones directas al suicidio sino como factores que pueden aumentar el riesgo de suicidio al sentar las bases para que un individuo intente hacerse daño.