La isla de Runit en el atolón de Enewetak cuenta con una cúpula que guarda 85000 metros cúbicos de basura radioactiva (Foto: Especial)
La isla de Runit en el atolón de Enewetak cuenta con una cúpula que guarda 85000 metros cúbicos de basura radioactiva (Foto: Especial)

A las 6:45 a.m. del 1 de marzo de 1954, el cielo azul que se extendía sobre el Océano Pacífico central fue resquebrajado por un enorme destello rojo.

En cuestión de segundos, una nube en forma de hongo se alzaba 4.5 millas sobre el atolón Bikini, en las Islas Marshall. La explosión, la primera bomba de hidrógeno hecha por el gobierno de los Estados Unidos, fue 1,000 veces más potente que la explosión de la bomba atómica que aplastó Hiroshima, y un completo error de cálculo.

Los científicos habían subestimado el tamaño de lo que se conoció como la prueba "Castle Bravo", el cual resultó en una explosión que fue 2½ veces mayor de lo esperado. Las cenizas radiactivas cayeron a más de 7.000 millas cuadradas del sitio de la bomba, aniqulando las islas habitadas cercanas.

"En cuestión de horas, el atolón estaba cubierto de una sustancia fina, blanca y parecida a un polvo", declaró más tarde el ministro de salud de las Islas Marshall, según la Atomic Heritage Foundation. "Nadie sabía que era una lluvia radioactiva. Los niños jugaban en la nieve. Se lo comieron."

La explosión de 1954 formaba parte de las pruebas nucleares realizadas mientras el ejército estadounidense entraba a la era nuclear. De 1946 a 1958, 67 pruebas nucleares estadounidenses pulverizaron los tranquilos arrecifes e islas del Pacífico central. La presión internacional finalmente detuvo las pruebas, pero el daño ya estaba hecho y continúa hasta el día de hoy.

La visión completa del Atolón marca la isla Runit, donde está la famosa Cúpula (Foto: Reuters)
La visión completa del Atolón marca la isla Runit, donde está la famosa Cúpula (Foto: Reuters)

Ese fue el mensaje el Secretario General de la ONU, António Guterres, reiteró en una reciente gira por las islas del Pacífico para discutir el cambio climático. En Fiji, el jueves, contó a una multitud sobre el enorme "tipo de ataúd" construido por Estados Unidos en las Islas Marshall para albergar los mortíferos desechos radiactivos de la década de 1980. La estructura, sin embargo, no estaba destinada a durar. Hoy en día, debido al deterioro y al aumento de las mareas, es peligrosamente vulnerable. Una fuerte tormenta podría romper la cúpula, liberando el mortal legado del poder nuclear de Estados Unidos.

"Acabo de estar con la presidenta de las Islas Marshall (Hilda Heine), quien está muy preocupada porque existe el riesgo de que se filtren materiales radiactivos contenidos en una especie de ataúd en la zona", dijo Guterres en Fiji, según informó Agence France-Presse.

El "ataúd" de Guterres fue el producto de una tardía respuesta estadounidense a las pruebas de los años cuarenta y cincuenta. A partir de 1977, la Agencia Nuclear de Defensa comenzó una limpieza sostenida de los desechos nucleares que quedaban en el atolón de Enewetak, un delgado anillo de islas de coral en la esquina noroeste de las Islas Marshall.

El atolón de Enewetak fue sometido a repetidas explosiones durante las pruebas, y los habitantes se vieron obligados a reubicarse antes de que comenzaran las explosiones. A partir de 1977, 4.000 miembros del servicio militar de Estados Unidos comenzaron a recolectar un estimado de 73.000 metros cúbicos (2,58 millones de pies cúbicos) de tierra contaminada en las islas, según el gobierno de las Islas Marshall.

El material fue transportado a la isla de Runit, donde quedó un cráter de 328 pies de largo ocasionado por una explosión de prueba en mayo de 1958. Durante tres años, el ejército americano arrojó el material al cráter. Seis hombres murieron durante el trabajo. Los lugareños lo llamaron "La Tumba", informó The Guardian.

Operación Crossroads, explosión Baker, 71 años atrás, 23 kilotones, en el famoso atolón de Bikini (Foto: AP)
Operación Crossroads, explosión Baker, 71 años atrás, 23 kilotones, en el famoso atolón de Bikini (Foto: AP)

En 1980 se colocó una cúpula masiva de hormigón —de 18 pulgadas de espesor y con forma de platillo volador— sobre los escombros de la lluvia radiactiva, sellando el material de Runit. Pero se suponía que el proyecto de 218 millones de dólares sólo sería temporal hasta que se desarrollara un sitio más estable, según The Guardian. Sin embargo, no se desarrollaron más planes.

En 1983, las Islas Marshall firmaron un pacto de libre asociación con los Estados Unidos, otorgando a la nación insular el derecho a gobernarse a sí misma. Pero el acuerdo también resolvió "todas las reclamaciones, pasadas, presentes y futuras" vinculadas a los ensayos nucleares y dejó la cúpula al cuidado del gobierno de la isla.

Según un informe de 2017 de la Corporación Australiana de Radiodifusión, las consecuencias incluyeron el plutonio-239, un isótopo que es una de las sustancias más tóxicas del mundo y que tiene una vida media radiactiva de 24.100 años.

El problema es el poder de permanencia de ese material. Todavía está allí, a sólo 18 pulgadas de distancia de las aguas que se están elevando.

"Esa cúpula es la conexión entre la era nuclear y la era del cambio climático", dijo el activista del cambio climático, Alson Kelen, a la emisora australiana.

La prueba nuclear realizada en Estados Unidos en 1954. Las consecuencias fueron peores de lo previsto (Foto: Especial)
La prueba nuclear realizada en Estados Unidos en 1954. Las consecuencias fueron peores de lo previsto (Foto: Especial)

Se ha informado que han empezado a aparecer grietas en la cúpula. Parte de la amenaza es que el cráter nunca fue adecuadamente alineado, lo que significa que el agua del mar en ascenso podría romper la integridad estructural.

"El fondo de la cúpula es justo lo que dejó la explosión de las armas nucleares", dijo Michael Gerrard, presidente del Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia, a ABC. "Es un suelo permeable. No hubo ningún esfuerzo para alinearlo. Y por lo tanto, el agua de mar está dentro de la cúpula."

Según The Guardian, un informe de 2013 del Departamento de Energía admitió que es posible que el material radiactivo ya haya comenzado a filtrarse de la cúpula, pero dijo que los riesgos para la salud eran probablemente bajos.

El gobierno de las Islas Marshall, sin embargo, no tiene dinero para apuntalar la estructura, lo que la hace vulnerable tanto a las mareas crecientes como a los tifones.

"Está claro que el gobierno local no tendrá la experiencia ni los fondos para solucionar el problema si necesita una solución en particular", dijo un funcionario marshalés a The Guardian.

La semana pasada, Guterres tocó un tema similar en Fiji sobre los efectos de las pruebas estadounidenses en el pequeño país insular.

"El Pacífico fue víctima en el pasado, como todos sabemos", dijo el jueves, según Agence France-Presse. "Las consecuencias han sido bastante dramáticas, en relación con la salud y con el envenenamiento de las aguas en algunas zonas."