Un niño migrante toma la mano de un trabajador de Servicios Sociales Luteranos que ayuda a reunir a niños separados de sus padres, el 26 de julio de 2018. (Foto: Matt York / AP)
Un niño migrante toma la mano de un trabajador de Servicios Sociales Luteranos que ayuda a reunir a niños separados de sus padres, el 26 de julio de 2018. (Foto: Matt York / AP)

Por Amy Goldstein 

Un informe gubernamental publicado este jueves aseguró que la administración de Trump probablemente separó a miles de niños migrantes más de sus padres en la frontera de los Estados Unidos, de lo que se había hecho público anteriormente. Pero los esfuerzos federales para rastrear a esos niños han sido tan pobres que se desconoce el número exacto.

El informe emitido por el inspector general del Departamento de Salud y Servicios Humanos, dice que nadie contó sistemáticamente el número de niños separados hasta una demanda en la primavera pasada, iniciada por la política de "tolerancia cero" de la administración Trump, en virtud de la cual el gobierno trató de procesar penalmente a todos los padres que cruzaron la frontera ilegalmente, quitándoles a sus hijos en el proceso.

Como resultado de la demanda, el gobierno identificó a partir de junio, alrededor de 2,700 menores separados bajo custodia federal, algunos de ellos bebés y niños pequeños.

Pero los funcionarios de Servicios Humanos y de Salud (HHS) dicen que hubo un fuerte incremento en el número de niños separados que comenzó casi un año antes, poco después de que el presidente Trump asumiera el cargo, asegura el informe. Los investigadores dicen que durante ese tiempo, miles de niños más fueron arrebatados de sus padres u otros tutores por agentes de la frontera o de inmigración, y luego puestos en libertad.

El informe señaló que la estimación se basó en el "seguimiento informal" realizado por la oficina de HHS, responsable de los niños refugiados; y no incluyó números más específicos.

https://www.washingtonpost.com/video/national/health-science/heres-why-some-people-who-think-they-know-it-all-dont/2019/01/10/a5db5a5c-a486-4fb2-aa03-114ee2617d43_video.html

Como resultado de la demanda, el gobierno comenzó a rastrear a los niños más de cerca. El informe indicó que otros 118 niños fueron separados de sus padres de julio a noviembre, la mayoría debido a que los oficiales de inmigración aseguraron que los adultos tenían antecedentes penales u otros problemas.

Aunque las administraciones anteriores también separaron a menores en la frontera bajo algunas instancias, generalmente cuando sospechaban que el niño había sido contrabandeado o si el padre parecía no ser apto, el informe dijo que la práctica es mucho más común en Trump y comenzó casi un año antes de que los funcionarios de la administración lo reconocieran públicamente.

Los investigadores encontraron que los niños separados representaron el 0.3 por ciento de todos los menores no acompañados bajo custodia del HHS a fines de 2016, cerca del final de la administración de Obama. Para agosto de 2017, este porcentaje había aumentado más de diez veces, hasta el 3.6 por ciento.

El anuncio en mayo por parte del gobierno de que estaba aumentando significativamente las separaciones debido a la política de tolerancia cero, provocó un alboroto internacional, obligando a Trump a detener  la práctica para fines de junio.

The American Civil Liberties Union, que demandó al gobierno por las separaciones, dijo que el informe publicado este jueves "reafirma que el gobierno nunca tuvo una idea clara de cuántos niños separaron de sus padres. . . . Volveremos a los tribunales con esta última revelación."

Una portavoz del Departamento de Seguridad Nacional (DHS) rechazó el hallazgo de que miles de niños migrantes adicionales hayan sido separados, diciendo que el informe no proporcionaba una base sólida para esa cifra.

https://www.washingtonpost.com/video/politics/trump-blames-democrats-for-deaths-of-immigrant-children-at-border/2018/12/29/f8127ec5-5759-44d9-8347-362ccd935a26_video.html

Sin embargo, la portavoz Katie Waldman dijo que el informe "reivindica" la afirmación del departamento de que el gobierno federal ha estado separando a los niños de los padres con antecedentes penales u otra evidencia de que representaron un peligro durante muchos años.

La portavoz de HHS, Evelyn Stauffer, dijo que el informe ilustra "el trabajo hercúleo" realizado por el personal de la Oficina de Reubicación de Refugiados, parte del departamento de la Administración de Niños y Familias, para determinar qué niños a su cuidado habían sido separados y reunirlos con sus padres.

Stauffer señaló que los investigadores no encontraron "evidencia alguna que sugiera que [la oficina de refugiados] perdió la pista de los niños bajo su cuidado"- el año pasado, una referencia de las denuncias fue provocada por informes de que algunos tutores no respondieron a las consultas de los funcionarios del gobierno después de que los menores fueron puestos bajo su custodia.

El informe de 24 páginas realizado por el organismo de control interno de HHS brinda una nueva perspectiva, en particular, sobre el tiempo anterior y posterior a la orden judicial que resultó de la demanda de ACLU, que obligó a los funcionarios de HHS a rastrear cuidadosamente el estatus de los niños separados y presentar sus informes a un juez federal.

También llama la atención sobre los sistemas de datos defectuosos y la mala comunicación entre las agencias federales, lo que dejó a los funcionarios del HHS con dudas durante este verano, sobre cuáles de los menores bajo su custodia habían sido separados.

Cuando le preguntaron el jueves si esos sistemas ahora son adecuados, la inspectora general de HHS, Ann Maxwell, dijo a los periodistas: "El jurado aún está deliberando sobre eso".

En una entrevista por separado, Maxwell dijo que el seguimiento informal por parte de los funcionarios de salud consistía primero en una hoja de cálculo mantenida por la oficina de refugiados y luego en un documento en línea al que el personal de campo podía hacer adiciones si escuchaban de forma anecdótica por los facilitadores de contratos, sobre los niños que habían sido separados.

El documento es el primero de una serie de "informes breves" que la oficina del inspector general planea arrojar a luz este año, sobre el sistema de atención en el que decenas de miles de menores detenidos en la frontera son  reubicados en una red de instalaciones privadas administrada por contratistas y repartidos por todo el país.

Los refugios sirven como estaciones de paso para los jóvenes, mientras que la oficina de refugiados y los trabajadores sociales buscan posibles patrocinadores, generalmente parientes adultos, con los que pueden vivir mientras esperan las audiencias de inmigración.

Los informes posteriores se centrarán en la verificación de antecedentes y otras evaluaciones del personal contratado en las instalaciones, su respuesta a los incidentes en los que se lastima a los niños y su capacidad para brindar atención médica y de salud mental adecuada.

La gran mayoría de los menores bajo custodia del HHS cruzan la frontera por su cuenta, pero la agencia también se hace cargo de los niños a quienes el gobierno separa de sus padres.

Según el informe, la razón más común por la que el DHS dio a los funcionarios de salud las 118 separaciones más recientes, fue que los padres tenían antecedentes penales. Pero la información sobre los antecedentes penales de los padres a menudo era tan incompleta, según el informe, que no está claro si las separaciones estaban justificadas o si los niños podían ser devueltos a sus padres de forma segura. Cuando la oficina de refugiados buscó más información, según el informe, los funcionarios de Seguridad Nacional "no siempre respondieron".

El otoño pasado, DHS realizó un informe no publicado que documenta el caos provocado por las separaciones familiares.

Entre otras cosas, el informe encontró que 860 niños migrantes se mantuvieron en celdas de la Patrulla Fronteriza por más de tres días y que se tomaron medidas inadecuadas para rastrear las identidades de los niños demasiado pequeños para poder hablar.