El presidente filipino Rodrigo Duterte en una foto de 2017 (REUTERS/Ezra Acayan/archivo)
El presidente filipino Rodrigo Duterte en una foto de 2017 (REUTERS/Ezra Acayan/archivo)

Manila – Cuando una de las periodistas más destacadas de Filipinas no está ocupada dirigiendo una sala de redacción, está ocupada preguntándose sobre su próximo día en la corte.

Maria Ressa, ex jefa de la oficina de CNN que fundó una exitosa start-up digital, Rappler, está más acostumbrada a sentarse en paneles sobre libertad de prensa que a prepararse para un posible arresto.

Pero desde que el presidente Rodrigo Duterte criticó a su compañía en un discurso sobre el estado el año pasado, los muros se han estado acercando. Rappell fue convocada por el presidente. La empresa fue investigada una y otra vez. "Es un flagrante abuso de poder", dijo Ressa.

Ressa y Rappler están en el centro de una batalla por el futuro de la libertad de prensa en Filipinas que está probando los fundamentos de la democracia del país.

Es una lucha que resuena mucho más allá de este aliado de Estados Unidos, mientras el mundo se enfrenta a una nueva clase de autoritarios populistas que disfrutan de una cobertura positiva y critican al resto como fake news.

Cuando el presidente Donald Trump se reunió con Duterte en Manila en noviembre pasado, por ejemplo, el presidente filipino llamó la atención a los reporteros que trataban de hacer preguntas sobre los "espías" de los derechos humanos. ¿La respuesta de Trump? Una risa, según la transcripción.

Duterte fue elegido en 2016 con la promesa de matar a los consumidores y traficantes de drogas sospechosos. En los casi dos años transcurridos desde entonces, miles y miles han sido asesinados. La violencia ha estimulado la condena global y un examen preliminar por parte de la Corte Penal Internacional, pero la oposición interna ha sido débil.

Duterte controla en gran medida el Congreso de su país, el Senado, el Tribunal Supremo y las fuerzas de seguridad nacional. La prensa vibrante de Filipinas fue el último bastión del debate abierto sobre la "guerra contra las drogas". Ahora eso también está bajo amenaza.

En Manila, existe una creciente sensación de que las instituciones de la democracia filipina están cediendo a medida que el gobierno de Duterte se vuelve cada vez más personalizado y autoritario.

"Estoy muy preocupado", dice John Nery, editor asociado y columnista de opinión en el Philippine Daily Inquirer, uno de los periódicos más grandes del país. "Es en el momento en que Duterte, confrontando a un periodista, dijo: 'La libertad de prensa es un privilegio en la democracia'. Pero es una de nuestras primeras libertades".

Al igual que los líderes populistas autoritarios en otros lugares, Duterte tiene una relación complicada con los medios: cortejarla cuando sea conveniente y atacarla cuando no sea así.

Como alcalde de la ciudad sureña de Davao y luego como candidato a la presidencia, confió en la cobertura de su retórica violenta y misógina para ayudar a construir su personalidad machista y mantenerse en las noticias. Como presidente, él ha disfrutado de los reflectores, de todos sus discursos y réplicas groseras transmitidas en vivo al mundo.

Pero también ha criticado a la prensa de manera reveladora y profundamente preocupante para los periodistas y editores.

Filipinas ha sido durante mucho tiempo un lugar peligroso para ser periodista. Desde 1986, 177 trabajadores de los medios han sido asesinados aquí.

Como presidente electo, Duterte dijo que los periodistas asesinados deben haber "hecho algo" para enfrentar un final violento. "No te matarán si no haces algo malo", remarca.

Los periodistas que "faltan el respeto" a otros no están necesariamente protegidos de los ataques violentos, señala. "Eso no puede ser solo libertad de expresión. La Constitución ya no puede ayudarte si faltas el respeto a una persona".

Desde que asumió el cargo, Duterte ha amenazado con bloquear la renovación de la franquicia de ABS-CBN, una importante estación de televisión que, a veces, ha criticado la violencia policial vinculada a su campaña antidrogas. También apuntó a la cobertura de Philippine Daily Inquirer. "No estoy tratando de asustarte, pero un día el karma te alcanzará", advirtió el presidente a ambos medios en marzo de 2017.

Meses después, el propietario del Inquirer anunció que vendería su participación a un aliado multimillonario del presidente, una medida vista por analistas locales y extranjeros como un retiro forzado.

"La venta del Inquirer a un amigo empresario de Duterte es preocupante", advierte Ressa. "The Inquirer ha capeado a otras administraciones. Aquí se combó sin disparar un solo tiro", añade.

Reporteros, grupos de derechos humanos y diplomáticos extranjeros dijeron que los medios de comunicación ahora están preocupados por convertirse en su próximo objetivo si, como dijo Duterte, se vuelven demasiado "groseros".

Para Ressa y Rappler, el problema comenzó alrededor de las elecciones presidenciales de 2016, cuando Ressa y otros comenzaron a ser hostigados y amenazados a través de las cuentas de las redes sociales a favor de Duterte.

Este no fue un acoso ordinario de Internet, sino que también se coordinaron las transmisiones de mensajes, incluyendo las amenazas de muerte y violación, que desde entonces la organización remontó a grupos y blogs de Facebook que ayudaron a que se eligiera a Duterte.

Ressa lo llama la "militarización" de las redes sociales.

"Creó un efecto escalofriante sobre los periodistas, los críticos, cualquier persona que cuestione las ejecuciones extrajudiciales", apuntó.

En julio de 2017, Duterte usó su primer domicilio de estado para llamar a Rapple.

La Comisión de Mercado de Valores de Estados Unidos abrió una investigación sobre la estructura de propiedad de Rappler. En enero, la comisión había revocado la licencia de Rappler, una decisión rápida que fue denunciada por periodistas y grupos de derechos como una medida política. Rappler ha seguido operando mientras se escucha una apelación.

El movimiento contra Rappler "tuvo motivaciones políticas", dijo un alto diplomático occidental en Manila que no estaba autorizado para hablar con los medios y declaró bajo condición de anonimato. "El caso es un poco complicado, pero nunca se había llegado a un fallo tan rápido".

Poco después, la reportera política estrella de Rappler, Pia Ranada, fue bloqueada para cubrir eventos presidenciales. La administración Duterte dijo primero que se debía a la revocación, pero más tarde admitió que Duterte simplemente estaba "irritado" con ella.

Más tarde, un funcionario de seguridad presidencial admitió que Ranada debería considerarse afortunada de que el personal de seguridad no la lastimara cuando ella fue "irrespestuosa" con el guardia que la rechazó en un evento.

Más recientemente, con el caso de la Comisión de Mercado de Valores de la corte de apelaciones, el gobierno anunció que está investigando a Rappler por supuestamente evadir USD 2.5 millones en impuestos. Ressa dijo que el movimiento era "ridículo".

El gobierno de Duterte insiste en que no tiene nada que ver con los casos presentados contra Rappler, pero continúa diciendo que sus informes son fake news. Después de llamar a la libertad de prensa un privilegio, Duterte dijo en enero: "Usó en exceso y abusó de ese privilegio".

"Si existiera el estado de derecho, no se presentarían casos", respondió Ressa. "Es otra marca en contra de la democracia", lamentó.