Los venezolanos se alinean con latas y tanques para recolectar agua el lunes en Petare, el barrio pobre más grande de Caracas. (Federico Parra / AFP / Getty Images)
Los venezolanos se alinean con latas y tanques para recolectar agua el lunes en Petare, el barrio pobre más grande de Caracas. (Federico Parra / AFP / Getty Images)

Jakeline Moncada tenía fe en que las reservas de su hogar durarían hasta que se reestableciera el servicio de agua de Venezuela.

Pero dos apagones en todo el país y ahora el racionamiento de la electricidad han evitado que el agua fluya a una gran parte de este país sudamericano, incluyendo en la casa de Moncada.

Después de 15 días sin una gota en el grifo, la madre de 43 años y con tres hijos, se encontró esta semana junto a un arroyo en el este de Caracas, observando a su hijo adolescente maniobrar torpemente en un banco fangoso en pantalones de mezclilla  y zapatillas deportivas para sacar el agua que su familia podría utilizar para beber, cocinar y bañarse.

"Es tan injusto", dijo Moncada. "Somos un país tan rico. No es justo que esto esté sucediendo".

"Mi hija me preguntó recientemente: '¿Por qué lloras, Mami?'"

Primero fue el dinero. Después fue la comida. Luego la electricidad. Ahora el agua. Para millones de personas en esta nación rica en petróleo, el colapso de los servicios básicos ha reducido la vida a una lucha diaria para satisfacer necesidades fundamentales, y, a medida que la escasez se extiende, muchos dicen que se está haciendo más difícil. Los niños están desnutridos. Los médicos están viendo aumentos en las enfermedades infecciosas. Millones han huido del país.

El presidente Nicolás Maduro culpa de los innumerables problemas de Venezuela al sabotaje de la oposición y sus partidarios de los Estados Unidos, con el objetivo de desestabilizar a su gobierno. La oposición y los funcionarios estadounidenses culpan a los años de mala gestión y corrupción de Maduro y su predecesor, Hugo Chávez.

Los venezolanos llenan las botellas con agua del arroyo Sabas Nieves en el este de Caracas el martes. (Arelis Hernández / The Washington Post)
Los venezolanos llenan las botellas con agua del arroyo Sabas Nieves en el este de Caracas el martes. (Arelis Hernández / The Washington Post)

Las partes han estado atrapadas en un estancamiento político desde enero, cuando Maduro reclamó un segundo mandato como presidente luego de unas elecciones consideradas fraudulentas y el líder opositor, Juan Guaidó, respondió al declararse presidente interino. Guaidó, reconocido por los Estados Unidos y otros más de 50 países como el líder legítimo de Venezuela, ha liderado mítines masivos en todo el país que piden a Maduro que renuncie.

Han quedado atrapados en medio del conflicto venezolanos comunes de todas las clases. Los analistas dicen que 20 millones de personas, dos tercios de la población, han sufrido escasez o han perdido completamente el agua en las últimas dos semanas.

La escasez de agua ha llevado a las personas a abandonar sus hogares y salir a las calles en busca de cualquier fuente, potable o no. Los adultos y los niños transportan botellas y baldes vacíos por calles empinadas de tugurios y por carreteras peligrosas hasta fuentes públicas, arroyos fangosos, o pozos urbanos que huelen a aguas residuales.

María Eugenia Landaeta, quien encabeza el departamento de enfermedades infecciosas en el Hospital Universitario de Caracas, dijo que los médicos están enfrentando oleadas de diarrea, fiebre tifoidea y hepatitis A.

El país ya está lidiando con el hambre, la desnutrición y la escasez de medicamentos y suministros médicos. Cuanto más tiempo pasan los venezolanos sin acceso a agua limpia, dijo Landaeta, mayor es la probabilidad de infección gastrointestinal y bacteriana.

El hospital de Landaeta lleva meses sin agua ni electricidad. Se ha basado en cisternas y generadores.

"Tuvimos muchos casos de infecciones posparto en mujeres debido a la terrible higiene y el uso de agua no estéril", dijo Landaeta.

Los ocupantes ilegales llevan agua a sus chozas de madera en el asentamiento de Bella Vista, en las afueras de Caracas, el mes pasado. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)
Los ocupantes ilegales llevan agua a sus chozas de madera en el asentamiento de Bella Vista, en las afueras de Caracas, el mes pasado. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)
Un niño se baña en un arroyo el martes en caracas. (Natacha Pisarenko / AP)
Un niño se baña en un arroyo el martes en caracas. (Natacha Pisarenko / AP)
La gente saca agua de un tanque en Petare el lunes. Dijeron que lo usarían para sus baños. (Federico Parra / AFP / Getty Images)
La gente saca agua de un tanque en Petare el lunes. Dijeron que lo usarían para sus baños. (Federico Parra / AFP / Getty Images)

Caracas, una ciudad de 2 millones de habitantes, se encuentra en un valle a unos 3.000 pies sobre el nivel del mar. El sistema público de agua se basa en una sucesión de bombas que requieren grandes cantidades de energía. Sin electricidad, el agua no fluye.

Las protestas por la falta de agua en Caracas y el campo este fin de semana pasado provocaron respuestas armadas de la policía y los grupos paramilitares gubernamentales. Dos personas fueron asesinadas el domingo en el centro de Caracas, según medios locales. Reporteros y organizaciones no gubernamentales dicen que la temida Fuerza de Acciones Especiales del gobierno disparó contra manifestantes en el oeste de Caracas y contra apartamentos en barrios que protestaron.

Maduro condenó la violencia y le dijo a los venezolanos que se esperaran mientras el gobierno trabaja para restaurar el sistema. La administradora del agua, Evelyn Vásquez, dijo a los reporteros que una "explosión" en la tubería había obstaculizado los esfuerzos, pero no proporcionó detalles.

Maduro tuiteó el jueves que los "títeres diabólicos" del "imperio norteamericano"… "Revelan sus oscuras intenciones atacando brutalmente los servicios básicos del pueblo venezolano".

El asesor de seguridad nacional de los Estados Unidos, John Bolton, dijo que fue Maduro quien creó los problemas.

"Lo único que impide a Venezuela el camino hacia la reconstrucción económica y la prosperidad es la corrupción, la incompetencia y la usurpación de Maduro", escribió. "Los Estados Unidos apoyan a (Guaidó) y al pueblo venezolano en su viaje hacia la democracia".

Los líderes de la oposición han estado prediciendo una crisis de servicios públicos durante años. El legislador Gregorio Graterol, quien encabeza la comisión ambiental de la Asamblea Nacional liderada por la oposición, dijo que los políticos advirtieron ya en 2013 que un colapso del deterioro del sistema hidroeléctrico era inminente, sin un mantenimiento serio. Eso nunca sucedió, dijo.

"Esta crisis no es circunstancial, es estructural", dijo Graterol. "Las causas han estado ahí por mucho tiempo: corrupción, incompetencia… y la politización de las empresas de servicios públicos a cargo ".

José de Viana es ex presidente de Hidrocapital, la autoridad estatal de agua. En circunstancias normales, dijo, si fallaba la energía de la red nacional, las plantas termoeléctricas ubicadas fuera de las ciudades de Venezuela se encenderían como un sistema de respaldo y mantendrían el flujo del agua.

"El problema es que el 90% de las plantas termoeléctricas están fuera de servicio porque no han sido reparadas, mantenidas o desconectadas del sistema eléctrico", dijo de Viana. "No quiero imaginar la posibilidad de otro apagón… Si eso sucede, el problema podría adquirir una dimensión grave ".

Esta semana, multitudes se alinearon en las calles del barrio pobre más grande de Caracas, Petare, cargando una variedad de jarras y bañeras, algunas atadas a muñecas, carritos y bicicletas. Bajo un ardiente sol tropical, esperaban en un caos semi-organizado un turno para recoger el agua de un pozo de acceso cuadrado en la calle.

La gente hace cola en Petare con latas y tanques de agua. (Federico Parra / AFP / Getty Images)
La gente hace cola en Petare con latas y tanques de agua. (Federico Parra / AFP / Getty Images)

Inés Blanco, de 58 años, caminó desde su casa de bloques de cemento a las 7 a.m. para reclamar un lugar en la fila entre decenas de vecinos. Durante cinco horas los líderes de la comunidad bajaron los cubos al pozo para recuperar agua fétida. La multitud no pareció notar el olor.

Al mediodía, el pozo se había secado y Blanco se había retirado a la sombra.

En este barrio de ladera, hogar de los venezolanos de clase trabajadora tradicionalmente leales al gobierno socialista de Maduro, Blanco se ha acostumbrado a la persistente escasez de agua. Ella ha dominado la recuperación de agua del baño y el reciclaje para el inodoro. Ella dice que nunca usa esa agua para cocinar.

Blanco no culpa a la oposición por el colapso de la infraestructura de Venezuela. Pero ella tampoco culpa al gobierno.

"No culpamos a nadie", dijo. "Estar desesperado no ayuda a nadie".

Los vecinos llamaron al hoyo un "pozo". De Viana, el ex jefe de servicios de agua, dijo que tales operaciones podrían ser mucho más peligrosas.

"Ellos terminan llamando a estos 'manantiales' o 'pozos'", dijo. "Pero la mayoría de las aguas residuales no son potables y provienen de los baños de otras personas".

Más allá de los barrios pobres, los venezolanos de clase media con el tiempo y el transporte para viajar se dirigen a arroyos, ríos y lagos.

En el arroyo Sabas Nieves en el este de Caracas, Giomar Salazar estaba sentado en un auto compacto esperando que su hijo llenara todos sus contenedores de agua.

La frente de la casera de 62 años se frunció. El Chihuahua negro en su regazo temblaba mientras se lamentaba de lo breve que duraría el recorrido del agua en su hogar: dos días.

"No hay dinero. No hay poder. No hay agua Me siento impotente ", dijo Salazar. "Todos son culpables, la oposición y el gobierno. Todo es lo mismo. Todos quieren poder, y la gente está peor por ello ".

La gente llena botellas con agua del arroyo Sabas Nieves. (Arelis Hernández / The Washington Post)
La gente llena botellas con agua del arroyo Sabas Nieves. (Arelis Hernández / The Washington Post)