Por el calentamiento global, cada vez hay menos corales y podrían extinguirse a fines de siglo

Científicos de Estados Unidos desarrollaron el primer simulador capaz de predecir lo que podría ocurrir con esos arrecifes, que son ecosistemas fundamentales para la vida marina y la actividad económica

La humanidad depende de los arrecifes de coral para el transporte de bienes y servicios y otras actividades económicas
FOTO: OCEANA/CARLOS AGUILERA/CUARTOSCURO.COM
La humanidad depende de los arrecifes de coral para el transporte de bienes y servicios y otras actividades económicas FOTO: OCEANA/CARLOS AGUILERA/CUARTOSCURO.COM

Quizá suene curioso, pero la humanidad depende de los arrecifes de coral para el transporte de bienes y servicios y otras actividades económicas, pero estas colonias de zooides se están degradando. De hecho, están disminuyendo en todo el Caribe a medida que aumentan las temperaturas globales. Se trata de hábitats que sustentan la industria pesquera, son barreras para las comunidades costeras frente a tormentas, inundaciones y aumento del nivel del mar, y son atracciones para el turismo.

Su valor económico neto a nivel mundial se estima en decenas de miles de millones de dólares. Sin embargo, si las temperaturas atmosféricas y oceánicas siguen aumentando al ritmo actual, los arrecifes de coral se enfrentarán a la extinción en los próximos 80 años o a finales de este siglo.

“Arrecifes enteros en los que solía bucear y hacer snorkel se han ido. Hay especies que ya no ves en el arrecife. El cambio está ocurriendo ahora”, indicó Dan Holstein, del Departamento de Oceanografía y Ciencias Costeras de LSU, de Estados Unidos, y autor principal, junto a su equipo, de un nuevo modelo computacional de código abierto que es el primero en predecir cómo el calentamiento de los mares desestabilizará las poblaciones de coral en todo el Atlántico occidental, incluidos los Cayos de Florida, las Bahamas y el Caribe. Usando las proyecciones existentes del calentamiento del océano, el modelo calcula cómo las poblaciones de coral se mantendrán y prosperarán, o comenzarán a perecer, a medida que aumente la temperatura del océano.

Si las temperaturas atmosféricas y oceánicas siguen aumentando al ritmo actual, los arrecifes de coral se enfrentarán a la extinción en los próximos 80 años o a finales de este siglo
REUTERS/Lucas Jackson/File Photo
Si las temperaturas atmosféricas y oceánicas siguen aumentando al ritmo actual, los arrecifes de coral se enfrentarán a la extinción en los próximos 80 años o a finales de este siglo REUTERS/Lucas Jackson/File Photo

“Este modelo predice que el calentamiento de los océanos reducirá la capacidad de las larvas de coral migratorias para reponer los arrecifes que se han blanqueado y muerto. El modelo no sella el destino de los arrecifes de coral, pero es una gran llamada de atención”, advirtió Holstein, cuyo trabajo se publicó en un nuevo artículo en la revista Coral Reefs.

Los arrecifes de coral se han convertido en un desafortunado ejemplo contemporáneo de cómo el cambio climático desafía la persistencia de biomas esenciales. Los corales son animales marinos que dependen de una relación simbiótica saludable con las algas microscópicas para sobrevivir. Las algas viven dentro del tejido del coral y producen azúcares para el coral a través de la fotosíntesis. Sin embargo, cuando el océano se calienta demasiado, esta relación simbiótica se rompe, lo que lleva a un fenómeno llamado blanqueamiento de coral y, finalmente, el coral puede morir de hambre.

Cuando los corales experimentan blanqueamiento en años consecutivos, se asocia con mayores probabilidades de mortalidad y extinción local, lo que ha ocurrido y seguirá ocurriendo con mayor frecuencia durante el próximo siglo. A medida que el océano se calienta, puede desestabilizar los ecosistemas marinos y provocar desequilibrios similares a los extremos de temperatura y clima experimentados en tierra.

Cuando los corales experimentan blanqueamiento en años consecutivos, se asocia con mayores probabilidades de mortalidad y extinción local
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Cuando los corales experimentan blanqueamiento en años consecutivos, se asocia con mayores probabilidades de mortalidad y extinción local REUTERS/Lucas Jackson/File Photo

“El estrés térmico no es el único problema que enfrentan los corales, pero se considera que es el más grande”, continuó el especialista. El modelo de Holstein examina qué tan resistentes son las poblaciones de coral conectadas a los cambios de temperatura esperados en todo el Caribe. “La conectividad de los arrecifes de coral a través de la reproducción sexual y las larvas planctónicas sigue siendo un proceso crítico para rastrear durante el cambio climático”, advirtió la coautora Claire Paris, profesora de la Escuela Rosenstiel de la Universidad de Miami.

En el nuevo desarrollo que lanzaron los especialistas a partir de su investigación se utiliza información de conectividad derivada del Sistema de modelado de código abierto. Aunque sugiere un resultado nefasto para los arrecifes de coral y, específicamente, para el coral estrella de canto rodado, ampliamente extendido pero en peligro de extinción, Holstein no cree que la extinción de los arrecifes de coral sea inevitable.

“Los consumidores y los legisladores aún pueden cambiar la cantidad de carbono que se emite a la atmósfera. Los países con más en juego y aquellos que son los mayores emisores de carbono deben trabajar juntos para revertir el rumbo”, indicó Holstein. La gestión de los arrecifes de coral y la mitigación de este terrible futuro requiere cooperación a través de fronteras y escalas espaciales para gestionar hábitats críticos. Es una de las conclusiones obvias. Si no lo hacemos, todo nuestro esfuerzo corre el riesgo de ser ineficaz”, concluyó.

La pérdida de corales no es un problema único de la zona norte de América, ya que más del 90% del coral de la Gran Barrera, situada frente a la costa de Queensland, en el noreste de Australia, estudiada este año se ha blanqueado, en el cuarto episodio masivo de este tipo en siete años 
REUTERS/Sarah Marsh
La pérdida de corales no es un problema único de la zona norte de América, ya que más del 90% del coral de la Gran Barrera, situada frente a la costa de Queensland, en el noreste de Australia, estudiada este año se ha blanqueado, en el cuarto episodio masivo de este tipo en siete años REUTERS/Sarah Marsh

Pero la pérdida de corales no es un problema único de la zona norte de América, ya que más del 90% del coral de la Gran Barrera, situada frente a la costa de Queensland, en el noreste de Australia, estudiada este año se ha blanqueado, en el cuarto episodio masivo de este tipo en siete años en el mayor ecosistema de arrecifes de coral del mundo, dijeron científicos del gobierno australiano.

La decoloración está causada por el calentamiento global, pero este es el primer episodio de blanqueamiento del arrecife durante el fenómeno climático de La Niña, que se asocia con temperaturas más frías en el Océano Pacífico, dijo la Autoridad Marina de la Gran Barrera de Coral en su reporte anual publicado el pasado 10 de mayo, que determinó que el 91% de las zonas revisadas se vieron afectadas.

Los blanqueamientos de 2016, 2017 y 2020 dañaron dos tercios del coral en el famoso arrecife de la costa este australiana. Los expertos australianos también dijeron que el coral pierde el color como respuesta al estrés térmico y esperan que la mayor parte se recupere del episodio actual, afirmó David Wachenfeld, científico jefe de la Autoridad, que gestiona el ecosistema del arrecife.

Los blanqueamientos de 2016, 2017 y 2020 dañaron dos tercios del coral en el famoso arrecife de la costa este australiana
(Getty)
Los blanqueamientos de 2016, 2017 y 2020 dañaron dos tercios del coral en el famoso arrecife de la costa este australiana (Getty)

“Los primeros indicios apuntan a que la mortalidad no será muy elevada”, señaló Wachenfeld a la Australian Broadcasting Corp. “Esperamos que la mayor parte del coral blanqueado se recupere y terminemos con un evento más parecido al de 2020 cuando, sí, hubo un blanqueamiento masivo, pero hubo una baja mortalidad”, agregó.

Los episodios de 2016 y 2017 provocaron “un nivel bastante elevado de mortalidad de corales”, apuntó Wachenfeld. El pasado diciembre, el primer mes del verano en el hemisferio sur, fue el más cálido registrado en el arrecife desde 1900. A finales de febrero se produjo una “ola de calor marino”, apuntó el informe.

Una delegación de Naciones Unidas visitó el arrecife en marzo para evaluar si su estatus de Patrimonio de la Humanidad debería rebajarse por las consecuencias del cambio climático. En julio del año pasado, Australia recabó suficiente respaldo internacional para demorar el intento de la UNESCO, la agencia cultural de la ONU, de cambiar su consideración a “en peligro” por los daños causados por el cambio climático. Pero la cuestión volverá a estar en la agenda de la reunión anual del Comité del Patrimonio de la Humanidad que se realizará en junio.

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