(foto: Departamento de Bomberos del condado de Ventura)
(foto: Departamento de Bomberos del condado de Ventura)

El incendio y posterior hundimiento de un barco de buceo dejó este lunes al menos 25 muertos y 8 desaparecidos cerca de la isla de Santa Cruz, en California, donde las autoridades lanzaron una extensa operación de búsqueda mientras se preparaban para la posibilidad de no encontrar más supervivientes.

La mayoría de los tripulantes del barco Conception estaban durmiendo bajo la cubierta de la embarcación cuando se declaró el incendio la madrugada del lunes, según la Guardia Costera de Los Ángeles-Sector Long Beach.

Matthew Kroll, capitán de corbeta de la Guardia Costera, confirmó la muerte de 25 personas el lunes en la noche. Cinco o seis miembros de la tripulación escaparon al saltar por la borda y se refugiaron en un bote inflable hasta que fueron rescatados por un buque cercano.

En un primer momento, los recuperaron cuatro cuerpos a unos 145 kilómetros (90 millas) de la Isla Santa Cruz, y más tarde en el día sacaron los cadáveres de otras 16 víctimas. Además descubrieron otros cinco, que no pudieron ser recuperados por las condiciones poco seguras de la embarcación siniestrada, que está hundida a unos 18 metros (20 yardas) de la orilla, explicó la Guardia Costera.

"Debemos estar preparados para el peor desenlace", advirtió la capitana de la Guardia Costera, Monica Rochester, en una conferencia de prensa.

Los cuatro cuerpos recuperados inicialmente tenían lesiones consistentes un con ahogamiento, señaló Kroll.

Por el momento se desconoce cuándo se recuperaran los cuerpos que yacen en el lecho marino o cuándo podrán inspeccionar la embarcación los buzos en busca de más víctimas.

Oficiales del operativo de búsqueda y rescate de cuerpos  (AP)
Oficiales del operativo de búsqueda y rescate de cuerpos  (AP)

"Está de cabeza y en aguas relativamente poco profundas con mareas que la mueven", dijo el jefe de policía del condado de Santa Bárbara, Bill Brown.

El fuego se originó a bordo del velero Conception alrededor de las 03:00 frente a la Isla Santa Cruz, parte de una serie de islotes que forman el Parque Nacional Channel Islands en el Pacífico.

Los cinco tripulantes que escaparon fueron rescatados por otra embarcación, The Grape Escape, que estaba anclada cerca del lugar. Dos de ellos sufrieron heridas menores, dijo el suboficial de la Guardia Costera, Mark Barney.

(foto: Departamento de Bomberos de Santa Barbara)
(foto: Departamento de Bomberos de Santa Barbara)
(foto: Departamento de Bomberos de Santa Barbara)
(foto: Departamento de Bomberos de Santa Barbara)

Los dueños del Grape Escape, Bob y Shirley Hansen, narraron al The New York Times que estaban dormidos cuando escucharon un chapoteo a un costado de su velero de 18 metros (60 pies) de eslora alrededor de las 3:30 de la mañana y descubrieron a los aterrados tripulantes. Dijeron a la pareja que huyeron cuando el fuego se salió de control.

"El otro bote estaba totalmente devorado por las llamas, de proa a popa", dijo Bob Hansen, que calculaba que estaba a no más de 90 metros (100 yardas) de su navío. "Podía ver el fuego saliendo por los lados del bote. Había explosiones… Era horrendo".

La embarcación es de 23 metros de largo, con capacidad para 46 personas y navegaba cerca a la isla Santa Cruz. El Departamento de Bomberos del condado de Ventura respondió a un llamado de emergencia a las 3.28 de la madrugada (hora local, 10.28 GMT), en un día feriado para EEUU.

El barco Conception (truthaquatics.com)
El barco Conception (truthaquatics.com)

(Con información de AP)