Virgin Orbit fracasó en su primer intento de lanzar un nuevo cohete transportado por un Boeing 747

El lanzamiento inaugural parecía marchar sin contratiempos hasta que el cohete fue dejado caer del jet Cosmic Girl sobre el Océano Pacífico frente a la costa de California

(Virgin Orbit / AFP)
(Virgin Orbit / AFP)

La empresa Virgin Orbit falló el lunes en su primer intento de lanzar un cohete desde un avión a 10.000 metros de altitud, según anunció la compañía.

En este vuelo de prueba estaba previsto que, después de despegar de la aeronave que lo transportaba, el cohete se impulsara hasta la órbita terrestre. No obstante, no lo logró debido a una falla.

“La misión terminó poco después del inicio del vuelo”, dijo en Twitter Virgin Orbit.

Esta joven empresa espacial, fundada en 2012 por el millonario británico Richard Branson, busca ofrecer un servicio de lanzamiento flexible y rápido a los operadores de pequeños satélites (300 a 500 kilos), un mercado en pleno ascenso.

El cohete de Virgin Orbit, de 21 metros de largo y bautizado como LauncherOne, no esta diseñado para elevarse en una posición vertical, sino que va atado a la parte inferior de un ala de Cosmic Girl, un Boeing 747 convertido.

El cohete LauncherOne cerca del avión Cosmic Girl, (EFE/EPA/VIRGIN ORBIT)
El cohete LauncherOne cerca del avión Cosmic Girl, (EFE/EPA/VIRGIN ORBIT)

Cuando la operación alcanza la altura requerida, el avión libera al cohete, que se impulsa al encender su propio motor y sube a la órbita de la Tierra para dejar su carga en el espacio.

La fase inicial de la prueba funcionó después de que Cosmic Girl despegara del aeropuerto del desierto de Mojave, donde varias empresas áreas tienen su sede.

El avión voló al área de destino para soltar el cohete sobre el océano Pacífico, frente a la costa de Los Ángeles.

“¡Cosmic Girl ha liberado a LauncherOne!”, dijo la empresa en Twitter.

(Virgin Orbit / AFP)
(Virgin Orbit / AFP)

“Hemos confirmado una liberación limpia desde el avión”, agregó tres minutos más tarde, pero hizo notar que la misión había terminado.

Horas después, la compañía dio más detalles. “LauncherOne mantuvo la estabilidad después del lanzamiento, y encendimos el motor del primer piso, NewtonThree. Entonces ocurrió una anomalía en la primera fase del vuelo. Sabremos más a medida que nuestros ingenieros analicen la montaña de datos que recogimos hoy”.

Antes del vuelo de prueba, la firma había enfatizado que la misión era "la cosa más compleja técnicamente" que había tratado de alcanzar hasta el momento.

No se informó qué salió mal con el cohete, el cual transportaba un satélite de prueba.

El concepto de lanzar un cohete con un avión no es algo nuevo. El cohete Pegasus, desarrollado por el grupo Northrop Grumman, existe desde la década de 1990. Pero Virgin Orbit quiere hacer una versión menos costosa del lanzamiento.

Lanzar un cohete desde un avión permite más flexibilidad que un despegue vertical porque teóricamente las compañías solo necesitan una pista de aterrizaje en vez de tener una plataforma de lanzamiento espacial.

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