Nelma Kodama, empresaria del mercado negro de divisas setenciada a 18 años de prisión, está ahora libre, y los esfuerzos anticorrupción que ayudaron a encarcelarla están en retroceso (foto: Victor Moriyama/The New York Times)
Nelma Kodama, empresaria del mercado negro de divisas setenciada a 18 años de prisión, está ahora libre, y los esfuerzos anticorrupción que ayudaron a encarcelarla están en retroceso (foto: Victor Moriyama/The New York Times)

RIO DE JANEIRO - La mayor investigación de corrupción en la historia de América Latina comenzó, humildemente, en una gasolinera brasileña, pero a medida que avanzaba por la región, derribó a altos funcionarios del gobierno y a titanes corporativos por igual.

Para los que se vieron envueltos en el escándalo, fue un momento de ajuste de cuentas. Para los ciudadanos comunes, fue algo más: un momento de esperanza. Incluso los más poderosos, al parecer, estaban siendo finalmente obligados a rendir cuentas.

Ahora, cinco años después de que el escándalo estallara a la vista del público, la campaña de la región contra la corrupción ha empezado a estancarse.

“Por un breve momento, todo el mundo estuvo al alcance de la Justicia”, dijo Thelma Aldaña, ex fiscal general de Guatemala que acusó al presidente y al vicepresidente del país en un caso de corrupción en 2015 y se convirtió en una de las figuras emblemáticas de la mano dura.

Esa mano dura se produjo después de años de altos precios de los productos básicos que impulsaron a muchas economías de la región, sacando a millones de personas de la pobreza, pero también alimentando el gasto público y, por lo tanto, las oportunidades de soborno. Cuando ese período de abundancia terminó, dejó a los funcionarios gubernamentales vulnerables y a los fiscales libres para perseguir a los poderosos.

En Perú, el ex presidente Alan García se mató a tiros en lugar de ser arrestado. En Brasil, Luiz Inácio Lula da Silva, un ex presidente que seguía siendo la figura política más destacada del país, fue condenado a prisión, al igual que Marcelo Odebrecht, el jefe del conglomerado de construcción más grande de América Latina.

Thelma Aldaña, ex procuradora general de Guatemala, acusó al presidente y la vicepresidenta del país en un histórico caso de corrupción del 2015
Thelma Aldaña, ex procuradora general de Guatemala, acusó al presidente y la vicepresidenta del país en un histórico caso de corrupción del 2015

Sin embargo, los esfuerzos para adoptar reformas anticorrupción se debilitaron en medio de la presión política. A medida que las figuras desacreditadas de los negocios y la política regresan, muchos de los que lideraron la cruzada contra el soborno se enfrentan a represalias. Aldaña, que ahora está en el exilio, se enfrenta a amenazas de muerte en su país. El grupo de trabajo que permitió la lucha contra la corrupción en su país fue clausurado.

“El péndulo se fue a un lado, y ahora el péndulo ha vuelto a oscilar”, dijo Deltan Dallagnol, el fiscal federal que dirigió el principal grupo de trabajo anticorrupción de Brasil. Se estableció en 2014 para procesar los casos del escándalo que se conocieron como Lava Jato, o Lavado de Autos, por la gasolinera de la capital de Brasil, Brasilia.

Todo esto ha contribuido a alimentar la ira y la desconfianza generalizadas hacia el establishment político.Y en los últimos meses, millones de latinoamericanos se han volcado a las calles en enormes protestas.

En algunos casos, la credibilidad de los esfuerzos para luchar contra la corrupción se vio socavada por las transgresiones cometidas por los propios cruzados. En Brasil, los mensajes de texto de teléfonos celulares filtrados mostraron al principal juez de la investigación dando orientación estratégica a los fiscales federales en lo que los expertos en procedimiento penal consideraron una clara violación de las directrices legales y éticas.

El retroceso de Brasil en materia de corrupción puede ser el más dramático y consecuente de la región, dado lo mucho que los fiscales lograron en pocos años. El grupo de trabajo de Lava Jato ha presentado cargos contra 476 personas, ha logrado 136 acuerdos de culpabilidad y ha recuperado más de 900 millones de dólares en activos robados.

Las empresas brasileñas con proyectos en toda la región exportaron el esquema de corrupción que habían perfeccionado en su país. Las empresas utilizaron operaciones de lavado de dinero -como la que operaba en la gasolinera de Brasilia- para lavar el efectivo utilizado para pagar a políticos y partidos de alto rango. A cambio del dinero, los inflados contratos de obras públicas fueron dirigidos por las empresas.

 Luiz Inácio Lula da Silva
Luiz Inácio Lula da Silva

La principal de estas empresas era Odebrecht, un conglomerado de construcción con sede en Brasil que pagó más de USD 780 millones en sobornos en toda Latinoamérica y el Caribe para conseguir contratos por un valor de USD 3.34 mil millones, según el Departamento de Justicia de los Estados Unidos.

El escándalo puso patas arriba la política en Brasil, donde todos los partidos grandes estuvieron implicados en el financiamiento ilegal de campañas y en esquemas de sobornos.

El arresto y eventual encarcelamiento de Lula da Silva, el ex presidente, por aceptar el uso de un apartamento junto al mar a cambio de dirigir los contratos del gobierno, representó un punto de inflexión para el país.

El presidente Jair Bolsonaro de Brasil, a la izquierda, con Sérgio Moro, su ministro de Justicia.
El presidente Jair Bolsonaro de Brasil, a la izquierda, con Sérgio Moro, su ministro de Justicia.

Para algunos, ver a la figura política más importante de Brasil en la cárcel fue la culminación de la campaña anticorrupción y la evidencia de que la ley finalmente se estaba aplicando por igual a todos. Para otros, fue una prueba de que la investigación estaba políticamente contaminada y comenzaba a retroceder en el comercio de influencias que se pretendía remediar.

El inusual celo y la rapidez con la que se manejó el caso del líder izquierdista lo hizo políticamente tenso: Cuando Lula da Silva fue encarcelado en abril del año pasado para empezar a cumplir una sentencia de 12 años por corrupción y lavado de dinero, era el favorito en la carrera presidencial. La condena le impidió votar y allanó el camino para la elección del candidato de extrema derecha Jair Bolsonaro.

La sospecha de que la acusación estaba motivada políticamente sólo creció después de que Sérgio Moro, el juez que se ocupó del caso, se unió al gabinete del Presidente Bolsonaro como ministro de Justicia. Ese nombramiento -que llegó con la promesa de un eventual puesto en la Corte Suprema- indignó a los políticos de la izquierda y empañó la imagen de Moro, que se había convertido en un héroe popular en su país y en un célebre jurista en el extranjero.

"Si hay algo que un juez necesita, es autonomía de la clase política", dijo Margarita Stolbitzer, ex legisladora argentina y destacada activista contra la corrupción, quien dijo estar asombrada por la decisión de Moro de unirse al gabinete de Bolsonaro. "Sentí que nos defraudó, considerando la imagen que vendió de sí mismo".

Moro rechazó una solicitud de entrevista. En respuesta a las preguntas enviadas por correo electrónico, algunas de las cuales no contestó, dijo que veía el cargo de gabinete como una oportunidad para "consolidar los avances que se han hecho en la lucha contra la corrupción y extenderlos a la lucha contra el crimen organizado y los crímenes violentos".

El legado de Moro sufrió un nuevo golpe cuando Intercept Brasil, un medio de comunicación en línea, comenzó a informar en junio sobre un tesoro de mensajes de texto filtrados intercambiados por los fiscales federales. Los mensajes mostraban que Moro había proporcionado orientación a la fiscalía en el caso de Lula da Silva.

Los mensajes filtrados fueron una ayuda para los objetivos de las investigaciones de corrupción.

"La divulgación de las charlas dejó a los fiscales del Lava Jato sangrando, y los tiburones olieron la sangre", dijo Bruno Brandão, director ejecutivo de Transparencia Internacional en Brasil. "Lo que estamos viendo ahora son huelgas importantes y simultáneas que representan una amenaza real de un retorno a la impunidad que las elites disfrutaron históricamente".

Como candidato, Bolsonaro prometió dar un impulso a la lucha contra la corrupción. Su voluntad de cumplir ese compromiso se puso a prueba poco después de su elección en octubre de 2018. En diciembre, su hijo Flávio Bolsonaro, senador, se había convertido en el blanco de una investigación por corrupción iniciada por transacciones financieras sospechosas en su antigua oficina en la legislatura del estado de Río de Janeiro.

Meses más tarde, los fiscales federales se quejaron de la ruptura de protocolo de Bolsonaro al nombrar al nuevo fiscal general.

Tradicionalmente, el presidente ha elegido al fiscal general de una lista presentada por la Asociación Nacional de Fiscales Federales. Este sistema tenía la intención de evitar que el presidente eligiera a un funcionario superior de aplicación de la ley que fuera complaciente, ya que esa persona supervisa las investigaciones de corrupción que involucran a los funcionarios electos, incluyendo al presidente.

En cambio, Bolsonaro eligió a su propio hombre, una medida que la asociación de fiscales calificó como "el mayor revés democrático e institucional" para el cargo en 20 años.

Con la autoridad de los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley disminuida, los principales casos de corrupción en Brasil están estancados o avanzan a un ritmo glacial a medida que los poderosos acusados apelan las condenas y utilizan tácticas legales para postergar las sentencias de prisión.

Eike Batista, que alguna vez fue uno de los 10 hombres más ricos del mundo, fue sentenciado en julio de 2018 a 30 años de prisión por pagar millones en sobornos, pero aún no ha comenzado a cumplir su condena.

El ex presidente Michel Temer sigue en libertad a pesar de la avalancha de cargos criminales que lo persiguen desde 2017. Entre ellos se incluye un caso en el que Temer fue registrado subrepticiamente aprobando el pago de un soborno para evitar que un antiguo aliado político detallara los delitos a las autoridades.

El Presidente Michel Temer de Brasil pasó gran parte de su tiempo en el cargo defendiendo las acusaciones de corrupción. (Crédito Lalo de Almeida para The New York Times)
El Presidente Michel Temer de Brasil pasó gran parte de su tiempo en el cargo defendiendo las acusaciones de corrupción. (Crédito Lalo de Almeida para The New York Times)

El retroceso en Brasil ha sido observado de cerca en toda la región, donde los políticos han priorizado en gran medida la autopreservación frente a medidas que harían que los poderes judiciales fueran más independientes, el financiamiento de las campañas más transparente y el proceso de contratación de obras públicas menos propenso al soborno.

En Guatemala, el presidente Jimmy Morales clausuró un panel de expertos de las Naciones Unidas que había estado ayudando a la oficina del fiscal general en la investigación de complejos y delicados casos de corrupción. La decisión se tomó después de que Morales, que hacía campaña bajo el lema “ni corrupto ni ladrón”, fuera investigado por haber recibido supuestamente contribuciones ilegales a la campaña.

El gobierno de Honduras, que había firmado el establecimiento de una entidad similar en el 2016, se negó este año a renovar su mandato.

Esos modelos gozaron de un amplio apoyo público en 2016, cuando el Departamento de Justicia de Estados Unidos anunció que Odebrecht, la empresa constructora brasileña, había aceptado pagar una multa de 3.500 millones de dólares tras confesar que había creado un departamento para sobornar a políticos de toda la región para conseguir contratos de obras públicas.

El fundador de la empresa, Marcelo Odebrecht, llegó a un acuerdo con los fiscales en Brasil y cumplió dos años y medio de prisión. La empresa entonces extendió una oferta a los países donde había pagado sobornos: A cambio de la inmunidad de nuevos procesos, dijo, revelaría el dinero pagado y los contratos obtenidos de forma fraudulenta.

Algunos países -entre ellos Ecuador, Perú y República Dominicana- aceptaron la oferta de Odebrecht y, como resultado, los ex presidentes fueron arrestados. Pero en Colombia y Argentina, la falta de voluntad política ha impedido que avancen las investigaciones sobre la corrupción de Odebrecht.

La vicepresidenta Marta Lucía Ramírez, de Colombia, calificó de muy preocupante la falta de apertura del caso Odebrecht en un país que se ha visto sacudido en los últimos días por protestas masivas.

"Tiene consecuencias muy graves y está minando seriamente la confianza de la gente en las instituciones, los partidos políticos, el Congreso y el sistema de justicia", dijo. "Eso pone en peligro el futuro de la democracia".

En Brasil, varias de las figuras que estuvieron entre las primeras en ser encarceladas por su participación en el escándalo del lavado de autos están ahora en libertad y reconstruyendo sus vidas.

Entre ellos se encuentra Nelma Kodama, una comerciante de divisas del mercado negro condenada a 18 años de prisión. Su mandato fue reducido por el Presidente Temer, que pasó gran parte de su tiempo en el cargo defendiendo sus propios cargos de corrupción.

Kodama, que se hizo famosa por publicar una foto de su tobillera electrónica -ordenada por la corte- junto a los zapatos rojos de Chanel, dijo en una entrevista que Lava Jato, al final del día, no había logrado derribar la cultura de la corrupción.

Kodama muestra la tobillera de la policía junto a la lujosa marca
Kodama muestra la tobillera de la policía junto a la lujosa marca

Aunque sirvió de ejemplo a varias personas de alto perfil, dijo, la mano dura hizo más daño que bien al profundizar la recesión que comenzó en 2014 y paralizar algunas de las empresas más grandes de Brasil.

“La operación fue un fracaso”, dijo Kodama, que recientemente publicó unas memorias en las que detalla cómo ayudó a lavar dinero durante años y las indignidades que sufrió en la cárcel. “No acabó con la corrupción, y dejó al país con un nivel de desempleo disparatado”.