Mercurio ya no es el cuerpo celeste más cercano al Sol: los científicos acaban de descubrir otro más próximo

Un asteroide hasta ahora desconocido orbita a unos 20 millones de kilómetros del astro rey

Ilustración del asteroide 2021 PH27
Ilustración del asteroide 2021 PH27

Los astrónomos han revelado un nuevo cuerpo celeste que está mucho más cerca del Sol que Mercurio, el primer planeta del sistema solar, gracias a sus observaciones en el nuevo telescopio ubicado en Chile.

De acuerdo con los astrónomos, se trata de un asteroide en órbita cuya trayectoria se acerca más a nuestra estrella regente que el propio Mercurio, aunque en total se demore más en darle la vuelta completa al Sol.

El asteroide fue nombrado como 2021 PH27 y tiene una órbita elíptica muy inclinada que cruza las órbitas de Venus y Mercurio y tarda 113 días en completarse, un poco más que los 88 días que le toma a Mercurio girar alrededor del Sol.

2021 PH27 tiene aproximadamente un kilómetro de diámetro y se acerca a 12 millones de millas (20 millones de kilómetros) del Sol, donde alcanza casi 900 grados fahrenheit (500 grados centígrados). Eso es lo suficientemente caliente como para derretir el plomo.

Este asteroide acaba de ubicarse detrás del Sol y no será visible nuevamente hasta principios de 2022, por lo que los científicos planean nuevas observaciones para entonces con las que puedan determinar su órbita de manera precisa, lo que permitirá que sea nombrado oficialmente.

El descubrimiento de 2021 PH27 es significativo porque ayudará a los astrónomos a descubrir qué asteroides podrían algún día impactar la Tierra.

La órbita de 2021 PH27, en comparación con otros planetas.
NASA/JPL-SSD
La órbita de 2021 PH27, en comparación con otros planetas. NASA/JPL-SSD

“Comprender la población de asteroides desde el interior de la órbita de la Tierra es importante para completar el censo de asteroides cerca de la Tierra, incluidos algunos de los que más probablemente puedan impactar la Tierra durante el día y que no se pueden descubrir fácilmente en la mayoría de los estudios que se observan de noche lejos del Sol “, dijo Scott S. Sheppard de la Carnegie Institution of Science.

Sheppard encontró 2021 PH27 en imágenes tomadas en el crepúsculo por Ian Dell’Antonio y Shenming Fu de la Universidad de Brown. Utilizaron la Cámara de Energía Oscura (DECam) de 570 megapíxeles en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO) de NOIRLab en Chile.

El origen de 2021 PH27 es un misterio, pero hay teorías. “Lo más probable es que 2021 PH27 se haya desalojado del Cinturón Principal de Asteroides entre Júpiter y Marte y la gravedad de los planetas interiores moldeó su órbita en su configuración actual”, dijo Sheppard.

“Aunque, basado en su gran ángulo de inclinación de 32 grados, es posible que 2021 PH27 sea un cometa extinto del Sistema Solar exterior que se aventuró demasiado cerca de uno de los planetas ya que la trayectoria de su viaje lo acercó al planeta interior del Sistema Solar “, agregó.

Entonces, ¿qué depara el futuro para 2021 PH27? No está claro, pero los astrónomos sospechan que probablemente será destruido en una colisión con Mercurio, Venus o el Sol, pero posiblemente no durante millones de años. Mientras tanto, gozará de su título como cuerpo celeste más cercano al Sol.

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