La NASA lanzará su primera nave impulsada por una vela solar hacia el asteroide más pequeño jamás visitado

La nave tendrá el tamaño de una “caja de zapatos” y busca aprender más de este tipo de asteroides pequeños para mejorar la defensa del planeta contra ellos

La nave de la NASA será propulsada por la radiación solar
La nave de la NASA será propulsada por la radiación solar

La NASA anunció sus planes de lanzar una nave del “tamaño de una caja de zapatos” hacia un asteroide “más pequeño que un autobús escolar”, usando la tecnología de vela solar, constituyendo la primera misión de este tipo en el espacio profundo.

De concretarse la misión, este sería el asteroide más pequeño jamás estudiado por una nave espacial, una misión que tiene muy emocionados a los astrónomos y que se denomina ‘Near-Earth Asteroid Scout’ (NEA), pues los cuerpos que estudia están en proximidad con nuestra planeta.

Lanzado con el vuelo de prueba no tripulado Artemis I, el Near-Earth Asteroid Scout de la NASA, llegará hasta el asteroide El objetivo es 2020 GE ( de 18 metros de diámetro), allí desplegando una vela solar que aprovecha la radiación solar para la propulsión.

Los asteroides de menos de 100 metros de ancho nunca antes se habían explorado de cerca. Para hacerlo, la nave espacial utilizará su cámara científica para observar más de cerca, midiendo el tamaño, la forma, la rotación y las propiedades de la superficie del objeto mientras busca polvo y escombros que puedan rodear a 2020 GE.

Debido a que la cámara tiene una resolución de menos de 4 pulgadas (10 centímetros) por píxel, el equipo científico de la misión podrá determinar si 2020 GE es sólido, como una roca, o si está compuesto de rocas más pequeñas y polvo agrupado como algunos de sus primos asteroides más grandes, como el asteroide Bennu.

Los asteroides de menos de 100 metros de ancho nunca antes se habían explorado de cerca. ( Crédito: NASA/JPL-Caltech)
Los asteroides de menos de 100 metros de ancho nunca antes se habían explorado de cerca. ( Crédito: NASA/JPL-Caltech)

“Gracias a los descubrimientos de NEA por parte de los observatorios terrestres, se identificaron varios objetivos para NEA Scout, todos dentro del rango de tamaño de 16 a 100 pies (5 a 30 metros)”, dijo Julie Castillo-Rogez, la principal investigadora científica de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “2020 GE representa una clase de asteroide de la que actualmente sabemos muy poco”.

2020 GE fue observado por primera vez el 12 de marzo de 2020 por Catalina Sky Survey de la Universidad de Arizona como parte de su búsqueda de objetos cercanos a la Tierra para la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA.

Desarrollada bajo la División de Sistemas Avanzados de Exploración de la NASA por el Marshall Space Flight Center en Huntsville, Alabama, y JPL, NEA Scout es una misión de demostración de ciencia y tecnología que mejorará la comprensión de la agencia de las pequeñas NEA.

Para que la misión pueda llegar al espacio, se usará un un factor de forma CubeSat de seis unidades, se montará como una de las 10 cargas útiles secundarias a bordo del poderoso cohete Space Launch System (SLS), que se lanzará no antes de marzo de 2022 en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Luego, NEA Scout se desplegará desde un dispensador conectado al anillo adaptador que conecta el cohete y la nave espacial Orion.

La misión actuará como un explorador ágil para futuras misiones humanas y robóticas que pueden utilizar recursos de asteroides, y obtendrá importantes conocimientos de defensa planetaria sobre esta clase de NEA.

“Aunque los grandes asteroides son los que más preocupan desde la perspectiva de la defensa planetaria, los objetos como 2020 GE son mucho más comunes y pueden representar un peligro para nuestro planeta, a pesar de su tamaño más pequeño”, dijo Castillo-Rogez.

El meteoro de Chelyabinsk fue causado por un pequeño asteroide de unos 20 metros de diámetro; explotó sobre la ciudad rusa el 15 de febrero de 2013, creando una onda expansiva que rompió ventanas por toda la ciudad e hirió a más de 1.600 personas. Esa era la misma clase de NEA que 2020 GE.

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