Algunos de los productos que las autoridades de salud de Nueva York encontraron que contienen acetato de vitamina E. (Foto: Departamento de Salud del Estado de Nueva York)
Algunos de los productos que las autoridades de salud de Nueva York encontraron que contienen acetato de vitamina E. (Foto: Departamento de Salud del Estado de Nueva York)

Funcionarios de salud estatales y federales que investigan misteriosas enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo han encontrado el mismo químico en muestras de productos de marihuana usados por las personas enfermas de diferentes partes del país y que ocuparon diferentes marcas de productos en las últimas semanas.

El químico es un aceite derivado de la vitamina E. Investigadores de la Administración de Comida y Alimentos de los Estados Unidos (FDA por sus siglas en inglés) encontraron el aceite en productos cannábicos en muestras recolectadas de los pacientes que cayeron enfermos en Estados Unidos. Personal de la FDA compartió esta información con funcionarios estatales de salud durante una reunión telefónica esta semana, de acuerdo con varias fuentes oficiales que formaron parte de esa llamada.

El mismo químico fue encontrado en casi todas las muestras de cannabis de los pacientes que enfermaron en Nueva York durante las ultimas semanas, dijo un vocero del departamento de salud del estado.

Aunque este es el primer elemento común encontrado en muestras de todo el país, funcionarios de salud informaron que es muy pronto para saber si eso está causando los malestares.

La vitamina E puede encontrarse naturalmente en ciertas comidas, como en el aceite de canola, de olivo y almendras. El aceite derivado de la vitamina, conocida como acetato de vitamina E, esta disponible comúnmente como un suplemento nutricional y es utilizado en tratamientos tópicos de la piel. Hasta el momento no se sabe que cause algún daño al ser ingerido como suplemento vitamínico o al ponerse sobre la piel. El nombre suena inofensivo, dicen los expertos, pero su estructura molecular podría volverse peligroso al ser inhalado. Sus propiedades oleosas podrían estar asociadas con algunos tipos de síntomas respiratorios que han reportado muchos pacientes: tos, falta de aliento y dolor en el pecho, señalaron las autoridades.

"Sabíamos por pruebas anteriores que en Nueva York habían encontrado acetato en la vitamina E, pero que la FDA hablara de eso en su plan general de pruebas, fue la cosa más notable que escuchamos", dijo uno de los funcionarios que escuchó la sesión pero que no está autorizado para hablar en público.

La FDA también dijo a funcionarios estatales el miércoles que las pruebas de laboratorio no encontraron nada inusual en los productos de nicotina que han recolectado de pacientes enfermos, de acuerdo con otra persona que formó parte de la llamada.

La investigación ha sido particularmente desafiante para las autoridades sanitaria "No sabemos lo que estamos buscando", dijo la semana pasada el líder de la investigación y oficial del Centro de Control y Prevención de Enfermedades.

Los funcionarios están tratando de llegar a una definición consistente de la enfermedad y a un sistema estandarizado para recolectar información de los estados. A diferencia de ciertas enfermedades infecciosas, como el sarampión, que requiere ser reportada a las autoridades federales, los estados no tienen que reportar los posibles casos de enfermedades relacionadas con el vapeo al Centro de Control y Prevención de Enfermedades que lidera la investigación.

Los departamentos de salud de los estados están reportando nuevos casos semanalmente. Como el 27 de agosto, cuando 25 estados reportaron 215 casos posibles. Otros reportes sobre enfermedades están bajo investigación, de acuerdo con funcionarios de CDC.

El miércoles, autoridades de salud de Oregón dijeron que los adultos de mediana edad que murieron en julio por enfermedades respiratorias habían usada cigarros electrónicos que contenían aceite de marihuana comprado con proveedores legales. Es la segunda muerte relacionada con el vapeo a escala nacional y el primero en ser ligado con productos comprados en las tiendas. Funcionarios de Illinois reportaron la primera muerte la semana pasada. No especificaron que tipo de productos fueron utilizados en ese caso.

Autoridades de salud estatales y federales han dicho que están enfocándose en el papel de los contaminantes o sustancias falsificadas como una posible causa de las enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo.  Muchos pacientes han dicho a las autoridades y clínicas que compraron los productos cannábicos en la calle. Algunos de los que han caído enfermos dicen que han vapeado con productos que contienen marihuana, pero otros dijeron que ocuparon cigarros electrónicos tradicionales de nicotina. Otros reportan usar ambos. Las autoridades dijeron que ellos no descartan adulterantes en productos vaporizadores con nicotina.

Aunque el descubrimiento del químico en las pruebas del laboratorio de la FDA y el Laboratorio Wadsworth Center de Nueva York ofrece una gran ventaja, advirtieron funcionarios que están lejos de entender exactamente qué es lo que hace enfermar a muchas personas.

Un vocero de la FDA dijo que la agencia esta "buscando en posibles clientes algún componente o compuesto que pueda ser cuestionado". La FDA esta analizando muestras de una amplia gama de productos químicos, incluida la nicotina, THC, otros cannabinoides, "agentes cortantes que pudieron ser utilizados para diluir líquidos, otros aditivos, pesticidas, opioides, venenos y toxinas. THC es un componente de marihuana que droga a los usuarios.

"El número de muestras continúa incrementando y ahora tenemos más de 100 muestras que probar", dijo el martes un vocero de la FDA, Michael Felberbaum.

"Ninguna sustancia, incluido el acetato de la vitamina E, ha sido identificado en todas las muestras testeadas", agregó. "Es importante destacar que identificar cualquier compuesto que esté presente en las muestras puede ser una pieza del rompecabezas, pero no necesariamente es la respuesta".

No todas las muestras son susceptibles a ser probadas. La FDA analizó 12 muestras de nicotina viables y 18 viables de productos con THC, dijeron autoridades. El acetato de vitamina E fue encontrado en 10 de los 18 productos de THC.

"Fue lo único que apareció en 10 de 18 productos cannábicos", dijo uno de los funcionarios que formó parte de la llamada.

Los resultados del laboratorio federal parecen confirmar los hallazgos del estado de Nueva York. La semana pasada, el laboratorio encontró "muy altos niveles de acetato de vitamina E en casi todas" las muestras cannábicas testeadas. Más de una docena de muestras fueron probadas, dijo el martes un vocero del departamento de salud. Al menos un producto de vapeo que contiene acetato de vitamina E ha sido relacionado con cada paciente que envió algún producto para ser probado, dijo el departamento.

"El acetato de vitamina E no es un aditivo aprobado por el Programa de Marihuana Medicinal del Estado de Nueva York para las muestras de vapeo y no fue encontrado en los productos a base de nicotina que fueron probados. Como resultado, el acetato de vitamina E es un enfoque clave "de la investigación de Nueva York, dijo el martes en un comunicado el comisionado de salud del estado de Nueva York, Howard Zucker.

A partir del jueves, Nueva York ha recibido 34 reportes de médicos sobre severas enfermedades pulmonares entre pacientes con un rango de edad de 15 a 46 años que usan al menos un producto cannábico de vaporización antes de comenzar a enfermar. Todos los pacientes reportaron el uso reciente de productos de vapeo, dijeron las autoridades. Sospechan que muchos de ellos son falsificaciones productos de vaporización con marihuana recreativa disponibles en otros estados.

El segundo reporte de muerte ha destacado el peligro de las enfermedades pulmonares. "Es sorprendente que el paciente repentinamente aparezca sin ninguna otra condición baja de salud y se enfermara lo suficiente para morir de este síndrome", dijo Ann Thomas, un médico de la Autoridad de Salud de Oregón.

El vapeo es una práctica de inhalar vapor, generado al calentar un líquido que puede contener nicotina, marihuana u otras drogas, de dispositivos como los cigarros electrónicos que ha incrementado su popularidad.

El acetato de vitamina E es básicamente grasa, dijo Michelle Francl, un químico profesor de Bryn Mawr College. Su estructura molecular implica que "hay que calentarlo bastante" para que se vaporice. Su punto de ebullición es de 363 grados Fahrenheit, lo que es 212 grados más que el punto de ebullición del agua, y casi cuatro vece más alto que la temperatura normal de un humano.

Una vez que el aceite se ha calentado lo suficiente para vaporizarse, se puede descomponerse y "ahora quien sabe que estas respirando", dijo Francl.

Cuando el vapor se enfría en los pulmones, regresa a su estado original a esa temperatura y presión, dijo, lo que significa que "ahora has cubierto el interior de tus pulmones con aceite, apuntó.

En Utah, médicos han tratado pacientes graves con agudas enfermedades pulmonares que fueron diagnosticados con una rara condición conocida como neumonía lipoidea, con síntomas que incluyen dolor de pecho y dificultad para respirar. Esos pacientes presentan anormalidad en las células inmunes pues tienen lípidos en ellas, dicen los doctores.

A diferencia de el aparato digestivo, el cual descompone y elimina sustancias extrañas los pulmones no están diseñados para manejar sustancias diferentes que los gases, dicen los expertos.

Laura Crotty Alexander, una investigadora de la inflamación pulmonar y los cigarros electrónicos de la Universidad de California y la Escuela de Medicina de San Diego, dijo que no es claro que sea el químico en sí mismo o sus subproductos los que pueden ser tóxicos.

"No hemos analizado la toxicidad de la vitamina E en los pulmones", dijo. "Los pulmones están diseñados para intercambiar moléculas de gas, no están diseñados para ser expuestos a otros químicos".

Cuando las células de los pulmones mueren, que a menudo provoca una respuesta inflamatoria, y "otras células necesitan llegar y limpiar los restos celulares", dijo Alexander. Pero los pulmones son muy delicados. Cuando entran otras células, estas "se interponen en el intercambio de gas". Esto hace más difícil que el oxígeno llegue al torrente sanguíneo de los individuos. La inflamación puede causar que haya líquido acumulado en los pulmones, dificultando la respiración, dijo