Las economías europeas que alguna vez estuvieron en crisis ahora tienen mejores resultados

Tras años de severas recesiones y crisis económicas, Grecia, España y Portugal han resurgido como las economías con mayor crecimiento en la región, duplicando el promedio de la zona del euro y superando a sus vecinos

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Grecia y otras naciones del sur de Europa están empezando a pavonearse después de años de atravesar una crisis brutal y profundas recesiones. (Hilary Swift/Bloomberg)
Grecia y otras naciones del sur de Europa están empezando a pavonearse después de años de atravesar una crisis brutal y profundas recesiones. (Hilary Swift/Bloomberg)

Giannis Moschos recuerda los días malos. Una economía en ruinas, relaciones comerciales hechas jirones, su país, el blanco de bromas. Esa era la Grecia de 2012, el mismo año en que Moschos y su hermano fundaron su negocio familiar de aceitunas. Ahora, tras haber creado la empresa, quiere formar parte del futuro de Europa; producir productos de calidad y hacerlo con energía limpia, ahorrando dinero y ayudando al mismo tiempo a las elevadas ambiciones climáticas del continente.

Una reescritura similar de historias se está produciendo en una franja del sur de Europa a medida que GreciaEspaña y Portugal, alguna vez vistos como casos económicos perdidos, comienzan a pavonearse un poco después de años de luchar a través de una crisis brutal y profundas recesiones.

Se han convertido en los países con mejor desempeño de la región, creciendo a tasas que duplican el promedio de la zona del euro y muy por encima de las de muchos de sus vecinos. Se espera que la expansión en España y Grecia supere el 2% este año, en comparación con solo el 0,8% de la zona del euro. Alemania, la economía más grande de la región, apenas crecerá.

Pero las cicatrices de la crisis económica persisten -particularmente en el mercado laboral- y la reconstrucción de la reputación continúa. El período de crisis inculcó la visión de que el sur de Europa es irresponsable, perezoso, improductivo y que se aferra al euro solo gracias a las donaciones de los países más ricos del norte de Europa.

Esa perspectiva convirtió una división geográfica en un profundo cisma de duda, sospecha y antagonismo. Desde Atenas hasta Madrid y Lisboa, el trabajo duro continúa para cambiar eso. Cuando las empresas griegas comenzaron a exportar al comienzo de la crisis, los errores o incluso las estafas en algunos casos les dieron mala fama, según Moschos.

Un restaurante en el río Tajo en Lisboa. Si bien el turismo de masas sigue siendo una gran parte de las economías del sur de Europa, también existe un impulso para avanzar hacia áreas de mayor valor. (Gonçalo Fonseca/Bloomberg)
Un restaurante en el río Tajo en Lisboa. Si bien el turismo de masas sigue siendo una gran parte de las economías del sur de Europa, también existe un impulso para avanzar hacia áreas de mayor valor. (Gonçalo Fonseca/Bloomberg)

“El mayor desafío al que nos enfrentamos durante la crisis fue la falta de confianza de otros mercados en Grecia”, dijo. “Tuvimos que dar pequeños pasos. Vendimos, ganamos y reinvertimos” durante varios años. Las cosas han cambiado ahora. Para los gobiernos, así como para las empresas y los hogares, la esperanza es que el nuevo dinamismo no resulte ser un capricho.

Pero también deben garantizar que los beneficios de un crecimiento más sólido lleguen a todos los rincones de la economía y mejoren los niveles de vida. Tanto Portugal como Grecia tienen un salario mínimo inferior a 1.000 euros al mes, según muestran las cifras de Eurostat. No abordar esta cuestión podría fomentar el tipo de descontento de los votantes que ya se observa en gran parte de Europa.

En las últimas elecciones al Parlamento Europeo, hubo avances para los partidos populistas y de extrema derecha en AlemaniaFrancia e Italia, las tres economías más grandes. Si eso conduce a una mayor incertidumbre sobre la política y las políticas, es una amenaza a la estabilidad que los inversores y las empresas necesitan ver en la región. En España, el partido de extrema derecha VOX sumó escaños, mientras que Chega, de Portugal, también logró avances tras su buen resultado en las elecciones nacionales de principios de este año.

El crecimiento económico en todo el sur de Europa está impulsado en parte por el turismo y un aumento de visitantes posterior a la pandemia, pero no es el único factor. Una operación de limpieza que duró años también ha puesto a estas economías sobre una base más sólida.

“La incertidumbre para Grecia y el resto de los países del Sur ya ha desaparecido”, dijo Nikos Vettas, director general de la Fundación para la Investigación Económica e Industrial en Atenas. “Esto no significa que todavía no quede mucho por hacer. La ausencia de incertidumbre, sin embargo, es el factor más importante, ya que en el pasado ahuyentaba al capital y al trabajo”.

Construcción de la ciudad inteligente Ellinikon, en las afueras de Atenas. Los promotores proyectan que añadirá 2,5 puntos porcentuales al PIB de Grecia y creará hasta 80.000 nuevos puestos de trabajo. (Nick Paleologos/Bloomberg)
Construcción de la ciudad inteligente Ellinikon, en las afueras de Atenas. Los promotores proyectan que añadirá 2,5 puntos porcentuales al PIB de Grecia y creará hasta 80.000 nuevos puestos de trabajo. (Nick Paleologos/Bloomberg)

Grecia, por ejemplo, perdió una cuarta parte de su producción durante una crisis que duró una década y su carga de deuda se disparó. Pero el año pasado el país recuperó su grado de inversión y su relación deuda/PIB cayó al nivel más bajo en más de una década. En una señal de cómo han cambiado las direcciones, S&P Global Ratings rebajó la calificación de Francia el mes pasado.

El ratio de deuda de Portugal también ha seguido una trayectoria descendente en los últimos años, excluyendo el impacto de la pandemia, después de haberse disparado a niveles insostenibles. Grecia, por ejemplo, perdió una cuarta parte de su producción durante una crisis que duró una década y su carga de deuda se disparó.

Pero el año pasado el país recuperó su grado de inversión y su relación deuda/PIB cayó al nivel más bajo en más de una década. En una señal de cómo han cambiado las direcciones, S&P Global Ratings rebajó la calificación de Francia el mes pasado. El ratio de deuda de Portugal también ha seguido una trayectoria descendente en los últimos años, excluyendo el impacto de la pandemia, después de haberse disparado a niveles insostenibles.

“Cuando llegué a Portugal no pasaba nada”, dijo la diseñadora de moda Ana Penha e Costa, que regresó de Brasil en 2014 después de trabajar en una tienda de ropa en Río de Janeiro. A pesar de que Portugal se estaba recuperando de una profunda recesión y luchaba por reducir el desempleo récord, decidió montar su propio negocio de ropa en línea. Dos años más tarde, Penha e Costa abrió su primera tienda física en el centro de Lisboa.

“Hoy el 80% de nuestros clientes son extranjeros”, afirma esta mujer de 36 años. “Lo estamos haciendo muy bien”. En GreciaMoschos Olives se está expandiendo, ya que sus instalaciones actuales están a su máxima capacidad. Se aplica a un fondo pospandemia de la UE, conocido como RRF, con el fin de volverse ecológico, instalando paneles solares y reemplazando carretillas elevadoras por modelos eléctricos a partir de este verano.

La cosecha de aceitunas cerca del pueblo de Yerakini, Halkidiki, Grecia, en octubre.(Konstantinos Tsakalidis/Bloomberg)
La cosecha de aceitunas cerca del pueblo de Yerakini, Halkidiki, Grecia, en octubre.(Konstantinos Tsakalidis/Bloomberg)

Las posiciones fiscales también siguen siendo un riesgo, pero el trabajo realizado durante la última década está dando sus frutos. Incluso cuando el Banco Central Europeo redujo sus programas de compra de bonos, que alguna vez fueron un enorme salvavidas, los diferenciales de los bonos se mantuvieron en general bajo control. Las preocupaciones de los inversores que dominaban el mercado de bonos hace una década se han desvanecido. Italia sigue siendo un caso atípico en esta historia, una economía más grande que está rezagada respecto de sus vecinos del sur de Europa y que ha logrado menos avances fiscales.

“Para los cuatro -Italia, Grecia, España y Portugal- hay ciertas cosas que son ciertas, como una sensación renovada de estabilidad financiera y la estabilización de los diferenciales de los bonos”, dijo Valentina Meliciani, profesora de economía aplicada en la Universidad Luiss de Roma. “Pero cuando se trata de crecimiento económico, existen algunas diferencias. Italia no ha podido estabilizar su deuda”.

Si bien el turismo masivo y la manufactura más barata siguen siendo una gran parte de las economías del sur de Europa, también existe un impulso para avanzar hacia áreas de mayor valor, como los servicios biotecnológicos. Refleja la comprensión de que no hay ningún beneficio en quedarse quieto.

Mónica Sada llevaba varios años asesorando a latinoamericanos ricos en Nueva York sobre cómo invertir su dinero en JPMorgan y Deutsche Bank. Sufriendo problemas de piel y frustrada con los tratamientos disponibles, regresó a España para montar su propio negocio. La empresa de belleza Unicskin vende cremas para el cuidado de la piel y dispositivos tecnológicos, como una mascarilla facial LED, a clientes adinerados en Medio Oriente y otros lugares.

Los ingresos se han duplicado anualmente y las exportaciones representan la mayor parte de las ventas, según la empresa. La forma en que Sada aborda su negocio es un microcosmos de la imagen que España, junto con Grecia y Portugal, quieren proyectar. “Los años que trabajé en la banca me enseñaron disciplina y vivir en Nueva York me abrió la mente”, dijo Sada. “Administro mi empresa con prudencia, con el objetivo de crecer de manera constante y muy rentable”.

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