¿Qué son y por qué ocurren las cataratas?

Es una de las principales causas de disminución de la visión y ceguera en todo el mundo

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Hombre con cataratas (Shutterstock)
Hombre con cataratas (Shutterstock)

Las cataratas son una afección ocular que se caracteriza por la opacidad del cristalino, que es la lente natural del ojo y que está localizada detrás del iris y la pupila. Esta afección es una de las principales causas de disminución de la visión y ceguera en todo el mundo, afectando principalmente a la población adulta y anciana. La visión de las personas con cataratas es como observar a través de un cristal empañado.

La formación de cataratas ocurre cuando las proteínas que componen el cristalino se aglomeran y perturban la claridad con la que debería transmitirse la luz hacia la retina, que es responsable de convertir esa luz en señales que viajan al cerebro y se interpretan como imágenes. Con el tiempo, la catarata puede crecer más densa y nublada, lo que acaba en una visión borrosa y demás problemas visuales.

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Existen varios factores que contribuyen al desarrollo de cataratas. El envejecimiento es quizás el principal, ya que los cambios bioquímicos que se producen en el cristalino a lo largo de los años pueden llevar a la opacidad de este. Otras causas incluyen lesiones oculares, complicaciones de enfermedades como la diabetes, el uso prolongado de ciertos medicamentos como los corticosteroides y la exposición a la radiación ultravioleta.

Consulta de oftalmólogo (Shutterstock)
Consulta de oftalmólogo (Shutterstock)

Los síntomas de las cataratas pueden variar, pero, por normal general, incluyen visión borrosa o nublada, disminución de la visión nocturna, sensibilidad a la luz y halos alrededor de las luces, cambios frecuentes en la prescripción de lentes, y en algunos casos, una notable decoloración amarillenta de la visión. A medida que la catarata se desarrolla, estos síntomas pueden empeorar.

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El diagnóstico de las cataratas se realiza mediante un examen completo de la vista que incluye diferentes pruebas para evaluar la agudeza visual y la salud general del ojo. Una de las pruebas consiste en dilatar las pupilas para examinar el cristalino y detectar la presencia de opacidades.

A su vez, el tratamiento de las cataratas dependerá del grado de afectación visual. En etapas iniciales, cuando los síntomas son leves, se puede optar por una simple actualización de la prescripción de lentes y optar por una iluminación más fuerte. Sin embargo, cuando la calidad de vida del paciente se ve afectada, la principal solución es la cirugía de cataratas, que se lleva a cabo extirpando el cristalino opaco y reemplazándolo por un lente intraocular artificial. La cirugía de cataratas es un procedimiento seguro y efectivo que puede restablecer la visión perdida en la mayoría de los casos.

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La prevención de cataratas abarca medidas como el uso de gafas con protección ultravioleta, control de enfermedades sistémicas como la diabetes, evitar el tabaquismo y el consumo excesivo de alcohol, y la realización de chequeos oftalmológicos periódicos, especialmente a partir de la mediana edad.

Es importante mencionar que la detección temprana y el tratamiento adecuado pueden marcar una gran diferencia en la calidad de vida de las personas afectadas, permitiéndoles mantener su independencia y sus actividades cotidianas sin limitaciones visuales significativas. Por ello, se recomienda acudir al oftalmólogo ante los primeros signos de disminución en la calidad de la visión o cambios en la percepción de colores e intensidad de luz.

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