Lori y George Schappell, siameses unidos por el cráneo, mueren a los 62 años

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Eran personas distintas que llevaban vidas diferentes. "Supérenlo ya, todos", dijo Lori, "supérenlo y aprendan a conocer a la persona individual".

Lori y George Schappell, siameses cuyos cráneos estaban parcialmente fusionados, pero que consiguieron llevar vidas independientes, murieron el 7 de abril en Filadelfia. Tenían 62 años.

Su muerte, en un hospital, fue anunciada por una funeraria, que no citó la causa.

Christopher Moir, profesor de cirugía de la Clínica Mayo, quien ha sido parte de equipos que han separado a seis parejas de siameses --aunque ninguna de ellas estaba unida por la cabeza--, dijo que cuando uno de los Schappell murió, es casi seguro que el otro le siguió rápidamente.

"Los siameses comparten la circulación", dijo, "así que, a menos que de alguna manera se divida de emergencia su conexión, el proceso es absolutamente fatal e inviable".

Los Schappell vivieron mucho más de lo esperado al nacer como gemelos craneópagos, unidos por la cabeza, lo cual es poco frecuente. Fueron citados como los segundos siameses más viejos de la historia por el Récord Guinness.

Estaban unidos por los lados de la frente y miraban en direcciones opuestas. Lori no tenía una discapacidad y empujaba a George, quien tenía espina bífida, en un taburete con ruedas. George fue asignado mujer al nacer y se cambió el nombre en la década de 1990 por el de Reba, por la cantante de country Reba McEntire, pero después se identificó como varón trans.

Insistieron, inflexibles, en que eran personas distintas.

"Somos dos seres humanos que vinieron al mundo unidos por una zona del cuerpo", dijo Lori en un breve documental de la ITV en 1997. "Es algo que ocurrió al nacer, y la gente tiene que aprender a entenderlo. Cuando ven esto" --señaló sus cabezas unidas-- "solo ven esto".

Y añadió: "Reba y yo somos mucho más que esto. Supérenlo ya, todos, supérenlo y aprendan a conocer a la persona individual".

Lori trabajó en la lavandería de un hospital en la década de 1990 y disfrutaba jugando a los bolos.

George, cuando se hacía llamar Reba, interpretó música country en Estados Unidos y en el extranjero; ganó un Los Angeles Music Award al mejor nuevo artista country en 1997; y cantó "The Fear of Being Alone" sobre los créditos finales de Stuck on You (2003), una comedia dirigida por Bobby y Peter Farrelly que protagonizaron Greg Kinnear y Matt Damon como siameses.

Los Schappell habían sido contratados como asesores técnicos de la película, pero cuando los Farrelly se enteraron del talento musical de Reba, añadieron su interpretación de "The Fear of Being Alone", una canción que McEntire grabó en 1996, informó Los Angeles Times. Reba Schappell también grabó un video de la canción.

En 2002, Reba apareció en The Jerry Springer Show cantando "Dr. Talk", una canción que Springer escribió y grabó en 1995. El público se puso de pie y aplaudió mientras ella actuaba.

Se dieron espacio el uno al otro para sus aficiones. Reba dijo a BBC Radio en 2006: "Cuando estoy cantando, Lori es como otra fan, excepto que está arriba en el escenario conmigo (cubierta por una manta para reducir la distracción)".

En el programa de Springer, los gemelos señalaron que Lori salía con hombres, y discutieron la logística.

Durante las citas de Lori, Reba dijo: "En mi mente, yo no estaba allí. Estaba allí corporalmente. No miraba nada ni decía nada".

Lori añadió: "Realmente te olvidas de que ella está ahí".

Lori dijo que solo llegaba hasta cierto punto con los hombres: "En cuanto a cualquier cosa aparte de abrazarse o besarse, no voy a ir más allá. Entregaré mi virginidad en mi noche de bodas".

Lori añadió: "He compartido intimidad antes".

Nacieron el 18 de septiembre de 1961 en West Reading, Pensilvania, dos de los ocho hijos de Franklin y Ruth Schappell. Su médico les dio un año de vida.

"Luego dijo que no viviríamos más de dos años o que no viviríamos más de tres", declaró Lori a Los Angeles Times en 2002. "Cada año se equivocaba. El otro día decíamos que si pudiera vernos ahora, tenemos 41 años y seguimos aquí".

A una edad temprana, los siameses fueron internados en una institución para personas con discapacidad intelectual en la ciudad de Reading, Pensilvania, según un artículo publicado en 2005 en la revista New York.

"Como no tenían un retraso, ayudaban a los cuidadores a hacer las camas y a dar de comer a otros niños", dijo por teléfono Ellen Weissbrod, quien dirigió Face to Face: the Schappell Twins, un documental del año 2000.

Los Schappell estuvieron internados más de 20 años hasta que conocieron a Ginny Thornburgh, esposa del gobernador Dick Thornburgh, de Pensilvania, en la década de 1980. Thornburgh era una activista en favor de los discapacitados, y su esposo cerró algunas instituciones estatales para personas con discapacidades de desarrollo.

Thornburgh relató sus recuerdos de los Schappell a través de Paul Critchlow, antiguo secretario de prensa de su esposo, y dijo que al hablar con los Schappell quedó claro que no eran discapacitados intelectuales y que no debían estar en el centro. Habló con el capellán del centro, quien ayudó a trasladarlos a una residencia de ancianos en la ciudad de Reading.

Más tarde, Thornburgh los invitó a comer con ella en la residencia del gobernador en Harrisburg. También los visitó en su apartamento.

Los sobreviven su padre; sus hermanas, Denise Schappell, Brenda Zellers y Patti Cahill; y sus hermanos, Rodney, Dennis y Gregory. Su madre falleció en 2019.

Los gemelos Schappell dijeron que nunca quisieron ser separados quirúrgicamente y que no deseaban haber nacido separados.

"Nuestros padres nos inculcaron desde el día en que tuvimos edad suficiente para tomar una buena decisión al respecto y entender lo que decían", dijo Lori a ITV, "que Dios hizo esto con un propósito".

Richard Sandomir escribe obituarios. Antes fue reportero de medios deportivos y del negocio de los deportes. También es autor de varios libros, entre ellos The Pride of the Yankees: Lou Gehrig, Gary Cooper and the Making of a Classic. @RichSandomir

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