Para navegar cómodamente a través del lenguaje cripto es importante comprender las diferencias entre Bitcoin, bitcoin con minúscula, tecnología blockchain y otros conceptos íntimamente relacionados pero teóricamente distintos.

A primera vista, el espacio parece repleto de jerga técnica, lo cual disuade a muchos de intentar entenderlo. En realidad, se trata simplemente de unos pocos conceptos, encapsulados en palabras recientemente inventadas y muchas en el idioma inglés.

En primer lugar, Bitcoin (con mayúscula) se refiere al software que hace posible la custodia y transferencia de la criptomoneda bitcoin (con "b" minúscula). Bitcoin es un software, mientras que bitcoin es una moneda.

Parte de este software se dedica a la creación de la blockchain de Bitcoin, que puede entenderse como un libro contable digital que registra el saldo de los usuarios en base a débitos y créditos. En este sentido, la blockchain de Bitcoin es una base de datos distribuida, criptográfica e inmutable que usa proof-of-work (prueba de trabajo) para documentar el flujo de su moneda nativa, bitcoin.

Distribuido

Las criptomonedas como Bitcoin son sostenidas por una red de computadoras distribuidas alrededor del mundo (Getty Images)
Las criptomonedas como Bitcoin son sostenidas por una red de computadoras distribuidas alrededor del mundo (Getty Images)

Distribuido se refiere a la forma en que las computadoras acceden y sostienen la blockchain de Bitcoin. A diferencia de la mayoría de las bases de datos, que controlan rígidamente quién puede acceder a su contenido, cualquier ordenador del mundo puede acceder a la blockchain de Bitcoin. Esta característica es una parte integral de bitcoin como moneda global: dado que cualquier persona en cualquier lugar puede acceder a la base de datos para ver el registro de haberes y deudas entre diferentes cuentas, la blockchain de Bitcoin sirve como mecanismo de confianza global. Todo su contenido es transparente, por lo cual todos los participantes están en igualdad de condiciones.

Criptográfico

La criptografía es la ciencia de la seguridad informática (Getty Images)
La criptografía es la ciencia de la seguridad informática (Getty Images)

Cada transacción registrada en la blockchain de Bitcoin debe ser criptográficamente verificada para asegurar que las personas que intentan enviar bitcoin realmente poseen el bitcoin que pretenden enviar. La criptografía también se aplica a la manera en que grupos de transacciones se añaden a la blockchain de Bitcoin. Estas no se agregan una por una, sino en "bloques" que se "encadenan" entre sí. De ahí el término blockchain, o cadena de bloques. En síntesis, la criptografía permite a las computadoras que ejecutan la blockchain de Bitcoin colaborar en un sistema de confianza automatizado a través de la matemática.

Inmutable

Las transacciones encapsuladas en los bloques de Bitcoin son inmutables una vez que forman parte de la blockchain (Getty Images)
Las transacciones encapsuladas en los bloques de Bitcoin son inmutables una vez que forman parte de la blockchain (Getty Images)

La combinación de ordenadores distribuidos globalmente que pueden verificar criptográficamente las transacciones y el desarrollo de la blockchain de Bitcoin deriva en la creación de una base de datos inmutable, lo que significa que las computadoras que construyen la blockchain de Bitcoin sólo pueden hacerlo de forma agregada. De forma agregada significa que la información solo se puede añadir a la blockchain de Bitcoin con el tiempo, pero no se puede eliminar. Una vez confirmada la información en la blockchain de Bitcoin, es permanente y no se puede borrar.

La inmutabilidad es una característica poco frecuente en un mundo digital en el que las cosas pueden borrarse fácilmente, y es probable que se convierta en un atributo cada vez más valioso para Bitcoin con el paso del tiempo.

Proof-of-Work

Proof-of-Work verifica que los mineros que sostienen la red Bitcoin están realmente trabajando para confirmar las transacciones en bitcoin
Proof-of-Work verifica que los mineros que sostienen la red Bitcoin están realmente trabajando para confirmar las transacciones en bitcoin

Aunque los tres atributos anteriores son valiosos, ninguno de ellos es intrínsecamente nuevo. La prueba de trabajo (PoW, por sus siglas en inglés) vincula los conceptos de una base de datos distribuida, criptográfica e inmutable y es la forma en que las computadoras distribuidas llegan a un consenso sobre qué grupos de transacciones serán agregados a la blockchain de Bitcoin sucesivamente. Dicho de otra manera, PoW se ocupa específicamente de cómo se agrupan las transacciones en bloques, y cómo se encadenan estos bloques, para crear la blockchain de Bitcoin.

Los ordenadores (o mineros, como se les llama) utilizan PoW para competir entre sí y obtener el privilegio de añadir bloques de transacciones a la blockchain de Bitcoin, que es la forma en que se confirman las transacciones del ecosistema. Cada vez que los mineros añaden un bloque, son recompensados en bitcoin por hacerlo, y es por eso que deciden competir en primer lugar.

Los mineros compiten buscando la solución a un acertijo matemático que les permitirá añadir un bloque de transacciones a la blockchain de Bitcoin. La solución consiste en combinar cuatro variables: el tiempo, un resumen de las transacciones propuestas, la identidad del bloque anterior y una variable llamada nonce.

Nonce es un número aleatorio que cuando se combina con las otras tres variables a través de lo que se llama una función hash criptográfica da como resultado una salida que se ajusta a un criterio particular. La dificultad de cumplir con este criterio se define por un parámetro que se ajusta dinámicamente para que un minero encuentre una solución al acertijo matemático aproximadamente cada 10 minutos.

No obstante la tecnicidad, la parte más importante del proceso PoW es que una de las cuatro variables es la identidad del bloque anterior, la cual incluye cuándo se creó ese bloque, su conjunto de transacciones, la identidad del bloque anterior y el nonce del bloque. De esta forma, cada bloque de la blockchain de Bitcoin está unido entre sí. Como resultado, ninguna información de ningún bloque pasado, incluso si fue creado hace años, puede ser cambiada sin cambiar todos los bloques después de él. Semejante cambio sería rechazado por el conjunto de mineros distribuidos, y esta propiedad es lo que hace que la blockchain de Bitcoin y las transacciones contenidas en ella sean inmutables.

Los mineros son recompensados económicamente por la creación de un nuevo bloque con una transacción que les otorga bitcoin recién acuñados llamada coinbase, así como honorarios por cada transacción. La transacción coinbase es también la que emite nuevos bitcoin al sistema, aumentando así la oferta de dinero.

Los varios usos de la palabra "blockchain"

Literalmente una cadena de bloques, la palabra “blockchain” tiene varios significados (Getty)
Literalmente una cadena de bloques, la palabra “blockchain” tiene varios significados (Getty)

A la luz de estos conceptos, es más fácil entender los diversos significados de la palabra "blockchain".

A pesar del creciente interés en la tecnología, sigue habiendo confusión en cuanto a lo que significa específicamente debido a la imprecisión en el uso del término. Por ejemplo, "una blockchain", "la blockchain", "blockchain" y "tecnología blockchain" pueden referirse a cosas diferentes.

Típicamente, cuando la gente dice "la blockchain", se refiere al original: la blockchain de Bitcoin. Por otro lado, los términos "una blockchain" y "tecnología blockchain" se refieren típicamente a derivados del original que ahora pueden no tener nada que ver con Bitcoin. Mientras tanto, "blockchain" se utiliza normalmente para referirse al concepto en sí, sin tener en cuenta ninguna implementación en particular.

Sin duda, es el término más amorfo del mundo cripto. De hecho, la palabra blockchain no fue mencionada ni una sola vez en el libro blanco de Bitcoin publicado en 2008 por Satoshi Nakamoto, quien en cambio se refería frecuentemente al sistema como un "proof-of-work chain", o una cadena de prueba de trabajo.

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