La NASA lanzó con éxito una nave espacial para explorar el asteroide Psyche que creen es de oro y platino

Los expertos consideran que además se compone de níquel, hierro y metales preciosos, según lecturas previas, y sería el núcleo de un planeta o luna sin corteza. La nave llegará en 2029 para observarlo de cerca y determinar su enigmática composición

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La NASA lanzó con éxito la misión espacial Psyche hacia un asteroide

Finalmente las nubes y los vientos fuertes se disiparon y después de la demora de ayer por una tormenta fuerte, la NASA lanzó el cohete Falcon Heavy de SpaceX con la misión espacial Psyche para explorar el asteroide del mismo nombre en los próximos años.

El lanzamiento ocurrió a las 11:19 (1419 GMT) desde la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy (KSC) de la NASA en Florida. Y minutos después del mismo, dos de los tres cohetes que componen el Falcon Heavy lograron regresar a la Tierra en un aterrizaje perfecto, seguido en vivo por NASA TV.

La misión Psyche busca estudiar un asteroide metálico llamado del mismo nombre y es uno de los objetos más intrigantes del cinturón de asteroides, ya que su composición es rica en metales. Se cree que, además de hierro y níquel, el asteroide también podría contener diamantes, platino y oro.

Concepto artístico que representa el asteroide Psyche, rico en metales, que se encuentra en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter. (NASA/JPL-CALTECH/ASU)
Concepto artístico que representa el asteroide Psyche, rico en metales, que se encuentra en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter. (NASA/JPL-CALTECH/ASU)

Bill Nelson, director de la NASA presenció en vivo el lanzamiento y se mostró muy entusiasmado. “Ayer estaba en Houston con la presentación de las muestras del asteroide Bennu que la misión OSIRIS REx logró tomar y regresar a la Tierra y hoy tenemos este lanzamiento hacia otro asteroide: Psyche. Estamos muy contentos de esta nueva aventura, ya que creemos que este asteroide metálico fue alguna vez el núcleo de un planeta o luna”, explicó Nelson.

Los científicos creen que Psyche puede estar formado por cantidades significativas de metal procedente del núcleo de un planetesimal, uno de los componentes básicos de nuestro sistema solar. Lo más probable es que el asteroide haya sobrevivido a múltiples colisiones violentas comunes cuando se estaba formando el sistema solar. Por lo tanto, Psyche puede decirnos cómo surgieron el núcleo de la Tierra y los núcleos de otros planetas rocosos o terrestres.

“Hemos visto otros meteoritos que son mayoritariamente metálicos, pero lo que hace único a Psyche es que puede que esté hecho totalmente de hierro y níquel y otros metales”, afirmó Tracy Becker, científica planetaria del Southwest Research Institute en Texas, Estados Unidos.

El cohete Falcon Heavy de SpaceX despega desde el Kennedy Space Center en Cabo Cañaveral con la misión Psyche (NASA)
El cohete Falcon Heavy de SpaceX despega desde el Kennedy Space Center en Cabo Cañaveral con la misión Psyche (NASA)

Becker forma parte de la investigación más reciente de la superficie de Psyche. Algunas estimaciones indican que el valor económico total de todos los metales de Psyche podría superar los US$10.000 cuatrillones. Teniendo en cuenta que el valor de la economía global en 2019 era de US$142 billones de acuerdo al portal de datos alemán Statista, podría decirse que los minerales de Psyche valen unas 70.000 veces más que la toda la economía de nuestro planeta.

“Lo que hace tan interesante a Psyche y otros asteroides es que se les considera las rocas de formación del Sistema Solar. Cuando lleguemos, entenderemos si esto es así y, si no, será igual de emocionante”, agregó Becker sobre el cuerpo que se halla aproximadamente tres veces más lejos del Sol que la Tierra, en pleno cinturón de asteroides, ubicado entre los planetas Marte y Júpiter.

Características únicas de Psyche

Ilustración conceptual del artista que representa la nave espacial de la misión Psyche de la NASA cerca del objetivo de la misión, el asteroide metálico Psyche. (NASA)
Ilustración conceptual del artista que representa la nave espacial de la misión Psyche de la NASA cerca del objetivo de la misión, el asteroide metálico Psyche. (NASA)

Psyche tiene una forma irregular parecida a una papa. Si se partiera por la mitad horizontalmente en el ecuador mediría 280 kilómetros (173 millas) de ancho en su punto más ancho y 232 kilómetros (144 millas) de largo. Su superficie es de 64.000 millas cuadradas (165.800 kilómetros cuadrados).

El asteroide orbita el Sol entre Marte y Júpiter a una distancia que oscila entre 235 millones y 309 millones de millas (378 millones a 497 millones de kilómetros) del Sol. Eso es de 2,5 a 3,3 Unidades Astronómicas (AU), siendo 1 AU la distancia entre la Tierra y el Sol. Psyche tarda unos cinco años terrestres en completar una órbita alrededor del Sol, pero tarda poco más de cuatro horas en girar una vez sobre su eje (un “día” de Psyche).

“Hasta hace poco, el consenso científico era que el asteroide Psyche estaba compuesto principalmente de metal. Los datos más recientes indican que el asteroide es posiblemente una mezcla de metal y silicato, el mismo material que se encuentra en el vidrio y la arena. El mejor análisis indica que Psyche probablemente esté hecho de una mezcla de roca y metal, y que el metal compone entre el 30% y el 60% de su volumen. La composición del asteroide ha sido determinada mediante observaciones de radar y mediciones de la inercia térmica del asteroide (la rapidez con la que un objeto gana o reirradia calor)”, explica la NASA sobre este cuerpo.

Fotografía de finales de julio cedida por la NASA donde aparecen unos miembros del equipo de la misión Psyche mientras preparan la nave espacial en una instalación cerca del Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida. (EFE/Kim Shiflett/NASA)
Fotografía de finales de julio cedida por la NASA donde aparecen unos miembros del equipo de la misión Psyche mientras preparan la nave espacial en una instalación cerca del Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida. (EFE/Kim Shiflett/NASA)

Y agrega: “Combinando observaciones ópticas y de radar, los científicos generaron un modelo 3D de Psyche que muestra evidencia de dos depresiones similares a cráteres. Sugiere que existe una variación significativa en el contenido de metal y el color del asteroide sobre su superficie. Pero hasta que la misión Psyche de la NASA se encuentre con el asteroide Psyche de cerca por primera vez, no sabremos cómo se ve realmente”.

Psyche viajará al asteroide utilizando propulsión eléctrica solar (de bajo empuje), luego de un sobrevuelo a Marte y asistencia gravitacional. Y llegará a su homónimo protoplanetario en agosto de 2029.

Una vez en órbita, la nave espacial mapeará y estudiará Psyche utilizando un generador de imágenes multiespectral, un espectrómetro de rayos gamma y neutrones, un magnetómetro y un instrumento de radio (para medir la gravedad). El objetivo de la misión es, entre otras cosas, determinar si Psyche es realmente el núcleo de un planeta sin corteza.

La segunda parte del cohete que contiene la nave Psyche enciende motores tras separarse de las primeras etapas del cohete Falcon Heavy en el que despegó (NASA)
La segunda parte del cohete que contiene la nave Psyche enciende motores tras separarse de las primeras etapas del cohete Falcon Heavy en el que despegó (NASA)

Psique fue descubierto por el astrónomo italiano Annibale de Gasparis el 17 de marzo de 1852. Llamó al asteroide en honor a Psique, la diosa griega del alma que nació mortal y se casó con Eros (Cupido romano), el dios del amor.

Debido a que fue el decimosexto asteroide descubierto, a veces se lo conoce como 16 Psyche. La misión está dirigida por la Universidad Estatal de Arizona. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA es responsable de la gestión, las operaciones y la navegación de la misión.