China Zorrilla nació en Montevideo en 1922, en el seno de una familia patricia con varios artistas entre sus integrantes. Por ejemplo, su abuelo, el poeta Juan Zorrilla de San Martín, y su padre, el escultor José Luis Zorrilla de San Martín. Sus primeros pasos en la actuación fue con el grupo de teatro Ars Pulcra y su debut fue en la obra La Anunciación de María, de Paul Claudel.


La actriz contó con formación internacional tanto en academias como en escenarios del extranjero. En 1946 viajó a Londres con una beca y estudió en la Royal Academy of Dramatic Art. Cuando se radicó cinco años en Nueva York, con Carlos Perciavalle hizo Canciones para Mirar, basada en la obra de María Elena Walsh, en una sala de Broadway. Como parte del elenco de la Comedia Nacional fue dirigida por Margarita Xirgu, Armando Discépolo y Orestes Caviglia. Luego, en 1960 fue parte de la fundación del Teatro de la Ciudad de Montevideo.


En 1971 viajó a Buenos Aires para rodar Un guapo del 900, con dirección de Lautaro Murúa. Ese fue el comienzo de una larga carrera en la Argentina, donde se mudó en 1973 tras ser proscrita por la dictadura uruguaya.


En su paso por la pantalla grande interpreto papeles en todos los géneros posibles del cine, como la clásica Esperando la carroza, la comedia de Alejandro Doria y la romántica Elsa y Fred, con Marcos Carnevale. Entre los más de 30 films que rodó aparecen Los Gauchos Judíos, Darse Cuenta (otra en la que trabajó con Doria), Dios los cría y Besos en la frente, entre otros. En televisión estuvo en Atreverse, Piel Naranja, Chau, amor mío y Rodolfo Rojas DT, entre otras ficciones.


La obra Emily (de William Luce, sobre la poeta norteamericana Emily Dickinson) marcó su vuelta a Uruguay tras el regreso de la democracia. Ese fue el puntapie para varias obras como El diario privado de Adán y Eva con Perciavalle y el drama Camino a la Meca.


En 2008, el gobierno francés le otorgó la condecoración Chevallier de la Legión de Honor en el Grado de Caballero de las Artes y las Letras. El Gobierno argentino le dio la Orden de Mayo y en Chile, la Orden al Mérito Docente y Cultural Gabriela Mistral. Además, fue nombraba Ciudadana Ilustre de Buenos Aires, Montevideo y Mar del Plata. También ganó tres Cóndor de Plata, tres premios Konex, Mejor Actriz en los Festivales de Cine de La Habana, Moscú y Málaga, tres Martín Fierro y por El Camino a la Meca se quedó con un Ace, un Florencio Sánchez, Trinidad Guevara y el María Guerrero.


Su despedida de los escenarios fue el 14 de marzo de 2012. China festejó su cumpleaños número 90 en la sala María Guerrero del Teatro Nacional Cervantes participando de "Las d'enfrente".