El Sistema de Parques Nacionales fue creado el 25 de agosto de 1916 por el presidente Woodrow Wilson. El objetivo fue coordinar el cuidado de los muchos parques y reservas que ya existían.

El primero data de 1871. Hoy son 412 y están esparcidos por todo el territorio estadounidense, incluyendo la Samoa Americana, Guam, Puerto Rico y las Islas Vírgenes.

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El sistema cuenta con más de 20 mil empleados y 221 mil voluntarios, que velan por el mantenimiento y la preservación de estos lugares, que día a día son visitados por miles de personas. Sólo en 2015 el número total de asistentes llegó a 307 millones. Se espera que en 2016 sean aún más.