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La tasa general de mortalidad por cáncer en todo Estados Unidos disminuyó en un 1.7 por ciento en 2015, la última indicación de un progreso constante a largo plazo contra la enfermedad, según un nuevo informe de la Sociedad Estadounidense del Cáncer. Durante casi un cuarto de siglo, la tasa de mortalidad ha caído un 26 por ciento, lo que ha resultado en casi 2.4 millones de muertes menos que si las tasas hubieran continuado.

Pero el informe, publicado hace unos días, muestra que el asesino número dos de los estadounidenses sigue siendo un enemigo formidable, a veces implacable. Se estima que unas 609,000 personas morirán de esta enfermedad a lo largo de este año, mientras que 1.74 millones serán diagnosticas con ello.

Cancer Statistics 2018, la visión anual de la organización sobre la incidencia, la mortalidad y la supervivencia, rastrea el declive de décadas en la mortalidad impulsado en gran medida por la disminución de las tasas de mortalidad entre cuatro tumores malignos: pulmón, mama, próstata y cáncer colorrectal. Ahmedin Jemal, vicepresidente del grupo para la investigación de servicios de salud y vigilancia, sostiene que las disminuciones reflejan en gran medida la reducción de fumar y los avances en prevención, detección temprana y tratamiento.

En general, la tasa de mortalidad por cáncer ha disminuido de 215.1 por 100,000 habitantes en 1991 a 158.6 por 100,000 en 2015. Las tasas de incidencia de cáncer en Estados Unidos durante la última décadas fueron estables para las mujeres y disminuyeron en aproximadamente un 2 por ciento anual para los hombres. Aún así, la probabilidad de que se diagnostique la enfermedad durante la vida es ligeramente mayor para los hombres que para las mujeres, y la estatura de los adultos representa aproximadamente un tercio de la diferencia. Los estudios han demostrado que las personas más altas tienen un mayor riesgo de cáncer.

El nuevo informe también encontró que la brecha racial en las tasas de mortalidad por cáncer se está reduciendo: la tasa de mortalidad en 2015 fue un 14 por ciento más alta en negros que en blancos, en comparación con un pico del 33 por ciento en 1993. Pero esa tendencia oculta disparidades significativas entre los grupos de edad. Entre las personas de 65 años o más, la tasa de mortalidad de los negros era un 7 por ciento más alta que la de los blancos, una disparidad menor que probablemente refleja los efectos del acceso universal a la atención médica del Medicare. Entre los estadounidenses menores de 65 años, la tasa de mortalidad era casi un tercio más alta entre los negros que entre los blancos, con disparidades aún mayores en muchos estados.

Para las personas más jóvenes, "las disparidades son enormes". "Tenemos que mejorar el acceso a la prevención, la detección y el tratamiento", comenta Jemal.

El cáncer es la segunda causa de muerte, después de la enfermedad cardíaca, tanto en hombres como en mujeres en todo el país. Pero el informe alerta que es el principal asesino en muchos estados y entre los hispanos y asiáticos estadounidenses.

La tasa de mortalidad cayó en un 39 por ciento entre 1989 y 2015 para el cáncer de mama femenino y el 52 por ciento entre 1993 y 2015 para el cáncer de próstata. También cayó un 52 por ciento entre 1970 y 2015 para el cáncer colorrectal, según el informe, aunque desde mediados de la década del 2000 esa tasa ha aumentado ligeramente en los individuos menores de 55 años.

Los datos muestran que el rápido aumento de la incidencia del melanoma parece estar disminuyendo, especialmente entre los jóvenes, pero que el cáncer de hígado está aumentando rápidamente en las mujeres, en parte debido a las infecciones de hepatitis C entre los baby boomers.

Otis Brawley, director médico de la Sociedad Americana del Cáncer, señaló en un comunicado que el informe subraya la importancia de continuar con los esfuerzos para desalentar el consumo de tabaco. Si bien la reducción en el consumo de cigarrillos ha reducido las tasas de mortalidad, "el tabaco sigue siendo, con diferencia, la principal causa de muertes por cáncer en la actualidad, y es responsable de casi 3 de cada 10 muertes por cáncer".