Los oficiales de tránsito dijeron que cientos de trenes parecen haber sido retrasados desde enero porque alguien accionó un freno de emergencia. (Foto: Karsten Moran para The New York Times)
Los oficiales de tránsito dijeron que cientos de trenes parecen haber sido retrasados desde enero porque alguien accionó un freno de emergencia. (Foto: Karsten Moran para The New York Times)

Los trabajadores del metro empezaron a dar la alarma a principios de este año: Los frenos de emergencia de los trenes del metro de la ciudad de Nueva York fueron accionados deliberadamente, actos de aparente sabotaje que desencadenaron grandes retrasos en el sistema.

Había pistas. Un hombre fue visto en la parte trasera de un tren. La puerta de una cabina trasera en otro tren se rompió y el freno se accionó. Cada vez, las cadenas de seguridad de la parte trasera del tren estaban sueltas. El culpable también parecía tener una llave para acceder a las cabinas de los trenes.

Luego, esta semana, después de los reportes de retrasos en la hora pico en las líneas 2 y 3 de Manhattan que tenían las mismas marcas, la Autoridad Metropolitana de Transporte declaró que una persona que se burlaba de la ley estaba suelta en el metro.

Las autoridades dicen que cientos de trenes parecen haber sido retrasados desde febrero, posiblemente por un solo hombre que ha tirado de los frenos de emergencia en docenas de ellos, estropeando el sistema. ¿El resultado? Caos para miles de viajeros.

La crisis llega en el momento en que el metro —que se ha visto afectado por constantes retrasos, averías y equipos envejecidos— ha comenzado a mostrar signos de mejora. Pero el sabotaje pone de relieve cómo, a pesar de un gran esfuerzo para arreglar el sistema, el metro sigue siendo vulnerable a las interrupciones, incluso de una sola persona que tira del freno.

El acto recuerda a las paradas de tren de los últimos años de artistas del graffiti en ciudades como Madrid y Auckland, Nueva Zelanda. En esos incidentes, los grafiteros obligaron a los trenes a detenerse utilizando el freno de emergencia y luego los vandalizaron. En febrero, la policía española detuvo a 18 personas por detener y etiquetar cuatro trenes en el metro de Madrid.

En Nueva York, la agencia de tránsito y el Departamento de Policía han pedido ayuda al público para detener al saboteador. El saboteador ha detenido unos 40 trenes, la mayoría en abril y mayo en Manhattan, dijo el inspector Brian McGee, comandante de la división de robos que se ocupa del caso.

(Foto: Twitter)
(Foto: Twitter)

El jueves se publicó un video de un joven que se encontraba en la parte trasera de un tren en dirección al norte el martes por la noche. Estaba en el área de la calle 14 oeste y la séptima Avenida en Manhattan cuando, según las autoridades, había tirado del freno de emergencia. Después de saltar de ese tren, el hombre jaló el freno de emergencia en otros dos trenes de la línea, de acuerdo con los informes de incidentes obtenidos por The Times.

Los investigadores creen que el autor tiene una llave para acceder a las estaciones de control situadas en la parte trasera de los trenes, que normalmente están cerradas con llave y fuera del alcance de los pasajeros, lo que le permite entrar en la silla del controlador, sin ser visto por los pasajeros. Todavía no está claro si el sabotaje es obra de un individuo o de un grupo.

"No hemos visto algo así", dijo el inspector McGee, quien agregó que la policía ha aumentado los patrullajes en líneas de tren como la 2 y la 3, y en estaciones a través de las áreas afectadas.

"Es estúpido", dijo Andy Byford, el director del metro, a los periodistas el miércoles. "Es peligroso. Es egoísta. Y tiene que parar".

Los funcionarios del metro dijeron que los incidentes eran más que una broma y que el culpable estaba poniendo en peligro a los pasajeros, a los trabajadores de las vías y a sí mismo. Los pasajeros de los trenes parados podrían tener una emergencia médica, por ejemplo, y las vías del metro son notoriamente peligrosas debido al tercer carril, una columna de acero que transporta 600 voltios de electricidad.

Los oficiales de tránsito dijeron que se habían mostrado reacios a hablar sobre el patrón de frenazos, temiendo a los imitadores. Pero después de grandes retrasos durante la tarde del martes, decidieron revelar la noticia.

La presión del Byford para mejorar el sistema ha dado sus frutos. La tasa de puntualidad de los trenes subió a casi el 80 por ciento el mes pasado, en comparación con el 68 por ciento del año anterior. Los funcionarios se han concentrado en hacer reparaciones físicas a la vieja infraestructura y en acelerar los trenes.

Aunque es poco probable que el saboteador haya afectado la tasa de puntualidad, ha hecho que más de unos cuantos neoyorquinos lleguen tarde y ahora se une a una infame lista de personas que han interferido deliberadamente con las operaciones de trenes de la ciudad, ya sea por un interés obsesivo en los trenes o por simple malevolencia.

Quizás el más conocido es Darius McCollum, conocido como el "bandido del tren", que ha sido arrestado 32 veces por hacerse pasar por empleados del transporte público, robar trenes y autobuses y conducir sus rutas. Le apasionan los trenes y sus acciones fueron plasmadas en un documental, "Off The Rails".

El aparente uso de una llave para entrar en la cabina del tren planteaba dudas sobre si conocía a alguien de la agencia de tránsito. La forma en que el delincuente obtuvo la llave es uno de los factores que están siendo investigados por los funcionarios.

Los cables de los frenos también se encuentran dentro de los vagones de tren para que los pasajeros puedan usarlos en caso de emergencia.

Las autoridades dijeron que estaban analizando docenas de incidentes desde principios de año que involucran factores como activaciones de frenos o avistamientos de "surfistas" para determinar el alcance real de la ola de frenazos. También están revisando las grabaciones de seguridad y pidieron fotos y videos a los pasajeros.

En cada ocasión el método fue el mismo, dijeron las autoridades. Un hombre merodeando en la parte trasera del tren, luego tiene acceso a una cabina de operación. Entra, tira del freno de emergencia y luego se escapa a la pista. Las líneas 2 y 4 fueron los objetivos más frecuentes.

El resultado, explicó Byford, es un "doble golpe". La persona no sólo detiene el tren, sino que cuando huye a las vías, los trabajadores tienen que cortar la energía para buscarlo, lo que retrasa aún más los trenes.

Byford dijo que el culpable —o los culpables— no eran "tontos" sino "idiotas". Dijo que quería penas más duras para los que cometen este tipo de delitos. Por ahora, la persona o personas probablemente serán acusadas de imprudencia temeraria.

"Me gustaría prohibirles el paso por el metro", declaró Byford.

Según los informes de incidentes de tránsito obtenidos por The Times, el freno de emergencia de tres trenes fue accionado el martes en menos de una hora, lo que causó retrasos a 80 trenes. Además, según el informe, un hombre hizo un "gesto obsceno" a un conductor de tren que lo vio. El 8 de mayo, el freno de emergencia fue tirado en un tren hacia el norte cerca de Prospect Park, en Brooklyn. El 14 de mayo, sucedió en un tren en la calle 28 oeste. Jalopnik, un sitio web de noticias, informó por primera vez sobre el patrón de incidentes.

El miércoles, Kristin Myers, una reportera de Yahoo Finance, publicó un video en Twitter de un hombre con una gorra de béisbol que viajaba en la parte trasera de un tren de la línea Q. Ella dijo que lo había filmado a las 11:30 a.m. el 27 de abril, en la estación de la Avenida DeKalb, en Brooklyn.

"¡Estaba incrédula!", dijo en Twitter. "Estaba justo a su lado y lo vi subir a la parte trasera del tren. Me miró fijamente, como un psicópata que viaja al trabajo".

(Foto: Twitter)
(Foto: Twitter)

Ahora, cada vez que se activan los frenos de emergencia de un tren, algo que sucede con frecuencia en el metro por razones legítimas, los viajeros pueden preguntarse: ¿El saboteador del metro ha vuelto a atacar?

En el andén del metro de la estación Grand Central, los pasajeros expresaron su incredulidad respecto a que cualquier persona haría que su viaje fuera aún peor.

Joe Allen, de 36 años, un repartidor que vive en Queens, expresó que al delincuente le diría que era "desconsiderado", añadiendo una grosería para enfatizar su molestia.

Pensó en cómo podría tener que decirle a su jefe que llegaba tarde debido a que alguien sólo busca burlarse de la ley.

"El Bandido de Frenos del Metro golpeó de nuevo", dijo.

Otros pasajeros también expresaron su preocupación por la seguridad. Lee Crousillat, que vive en Queens, dijo que le preocupaba que tirar del freno de emergencia pudiera causar un descarrilamiento o que un pasajero se cayera y pudiera lesionar a su hijo de 3 años, Lucien.

"Si se hubiera lastimado, me habría enfadado", dijo.

Andrea Jiménez, de 31 años, que vive en Brooklyn, dijo que le preocupaba más cómo alguien podía conseguir la llave de un tren.

"Quiero saber cómo lo consiguió", cuestionó.