De qué manera la alfabetización científica ayudará a combatir el COVID-19

Para los profesionales de una decena de estudios, las teorías de la negación científica y la conspiración en torno del virus desarrollan mecanismos neurológicos potenciales y posibles respuestas que, mantenidas en el tiempo, se instauran como válidas. Los peligros de que esto suceda

La ciencia del COVID-19 es compleja y al público se le presenta una asombrosa variedad de gráficos, estadísticas y terapias propuestas
La ciencia del COVID-19 es compleja y al público se le presenta una asombrosa variedad de gráficos, estadísticas y terapias propuestas

“La respuesta de salud pública de Estados Unidos a la enfermedad del COVID-19 ha sido pésima”, así comienza el documento que el especialista Bruce L. Miller del Centro de Memoria y Envejecimiento del Departamento de Neurología e Instituto Weill de Neurociencias de la Universidad de California acaba de publicar en el medio especializado de la Asociación Médica de Estados Unidos.

Su apreciación se basa en consideraciones sobre las decisiones adoptadas como: comportamiento antimáscara, creencias antivacunas, teorías de conspiración sobre los orígenes de COVID-19 y el apoyo expreso de los funcionarios electos a terapias no probadas. Menos de la mitad de las personas en los Estados Unidos siguen las recomendaciones de salud de usar una máscara cuando están en público. La retórica anticientífica tiene consecuencias. Si bien solo el 4% de la población mundial reside en los Estados Unidos, este país ha representado el 20% de las muertes mundiales relacionadas con COVID-19 y ha tenido un desempeño peor que otras naciones ricas. El bajo nivel de conocimientos científicos contribuye a la negación de la ciencia. La relación entre los puntos de vista anticientíficos y el bajo conocimiento científico subraya nuevos hallazgos sobre los mecanismos cerebrales que forman y mantienen creencias falsas.

Entender de lo que se habla

El 48% de los que tenían una educación secundaria o menos creían que había algo de verdad en la teoría de la conspiración de que el COVID-19 estaba planeado
El 48% de los que tenían una educación secundaria o menos creían que había algo de verdad en la teoría de la conspiración de que el COVID-19 estaba planeado

Desde los inicios de la popularización de la existencia del virus, el conocimiento sobre él ha mutado, y lo sigue haciendo, incluso para los profesionales. Son pocas las certezas absolutas. La ciencia del COVID-19 es compleja y al público se le presenta una asombrosa variedad de gráficos, estadísticas y terapias propuestas. Además, las comunicaciones de los científicos cambiaron a medida que se enteraron de la infecciosidad y virulencia del COVID-19, lo que exacerbó la desconfianza.

La educación en este sentido importa porque le permite a la comunidad tomar buenas decisiones. En un estudio que incluyó a 9654 adultos estadounidenses, el 48% de los que tenían una educación secundaria o menos creían que había algo de verdad en la teoría de la conspiración de que el COVID-19 estaba planeado, pero solo el 15% entre los que tenían algún posgrado respaldaba esta idea.

¿Cómo es que el bajo nivel de conocimientos científicos hace que las personas, por lo demás racionales y competentes, malinterpreten la amenaza del COVID-19 y les permitan sentirse más cómodas con datos falsos que con información científicamente sólida? Las creencias basadas en datos erróneos, al igual que las basadas en la verdad, tienen orígenes neuronales y reflejan conexiones en circuitos cerebrales dedicados. Los individuos están organizados para tener creencias y evaluar sus méritos basándose en hechos y experiencias. Los estudios de los trastornos neurodegenerativos que se dirigen a redes cerebrales selectivas arrojan luz sobre los mecanismos neuronales que subyacen a la creación y el mantenimiento de creencias que no se basan en la realidad.

El cerebro recibe información sensorial distorsionada que interfiere con la interpretación precisa del mundo y carece de los circuitos necesarios para determinar si la información recibida es verdadera o falsa
El cerebro recibe información sensorial distorsionada que interfiere con la interpretación precisa del mundo y carece de los circuitos necesarios para determinar si la información recibida es verdadera o falsa

La gente tiene creencias con distintos niveles de verdad. Las falsas son comunes en los trastornos neurodegenerativos, en particular la demencia con cuerpos de Lewy y la demencia frontotemporal. En estos casos, las creencias falsas van desde acusaciones de robo, delirios de grandeza hasta la identificación errónea de las personas.

Teorías recientes sugieren que las creencias falsas surgen cuando existen deficiencias neuropsicológicas que promueven la formación de creencias falsas debido a información sensorial defectuosa y dificultan el rechazo de una creencia debido a sistemas prefrontales defectuosos que evalúan pensamientos y creencias. El contenido de las creencias falsas en la demencia con cuerpos de Lewy y la demencia frontotemporal difieren, pero pueden ofrecer información sobre los mecanismos neuronales compartidos por los que los humanos perciben erróneamente la información. Con ambos, el cerebro recibe información sensorial distorsionada que interfiere con la interpretación precisa del mundo y carece de los circuitos necesarios para determinar si la información recibida es verdadera o falsa.

Una manifestación reconocida de la demencia con cuerpos de Lewy es el síndrome de Capgras, la falsa creencia de que un ser querido ha sido reemplazado por un impostor. Capgras se asocia con disfunción en la corteza retroesplenial, una región del cerebro involucrada con la codificación de la familiaridad, y la corteza frontal derecha, una región involucrada con la evaluación de creencias. Además, existe una disfunción en la circunvolución fusiforme, que alimenta información sobre el rostro de un individuo en los sistemas de memoria en el lóbulo temporal y los sistemas de familiaridad en la corteza retroesplenial, lo que permite comparar cada rostro con rostros encontrados previamente. Lo que parece un delirio extraño es una situación en la que la información errónea sobre un rostro y su familiaridad conduce a una conclusión internamente consistente, pero falsa. Contribuyendo a la falsa creencia, muchas personas con demencia con cuerpos de Lewy tienen disfunción en los circuitos cerebrales frontales necesarios para determinar la plausibilidad de una conclusión.

Teorías recientes sugieren que las creencias falsas surgen cuando existen deficiencias neuropsicológicas que promueven la formación de creencias falsas debido a información sensorial defectuosa
Teorías recientes sugieren que las creencias falsas surgen cuando existen deficiencias neuropsicológicas que promueven la formación de creencias falsas debido a información sensorial defectuosa

En la demencia frontotemporal, el procesamiento visual está intacto, lo que hace que Capgras sea raro, pero ocurren otras creencias falsas. A veces, estos pacientes creen que se han ganado la lotería, lo que los lleva a gastar dinero que no tienen. Con la demencia con cuerpos de Lewy, la falta de fe comienza con una percepción defectuosa de un rostro. Con la demencia frontotemporal, comienza con una idea gratificante sobre la riqueza. Evaluar la plausibilidad de las ideas de una persona requiere circuitos prefrontales funcionales. Cuando las personas reflexionan sobre sus pensamientos, se necesitan circuitos en los lóbulos frontales para confirmar o refutar si las ideas son válidas. Al reflexionar sobre la riqueza, los circuitos de los lóbulos frontales buscan en el cerebro para verificar o negar el deseo de enriquecerse con datos fácticos. Si los sistemas frontales responsables de monitorear la credibilidad de las ideas son disfuncionales,

Las redes neuronales erróneas en COVID-19

¿Cómo estos distintos mecanismos tienen relevancia para las personas cognitivamente normales y sanas sin demencia que desarrollan creencias falsas? “Para alguien sin un conocimiento científico sólido, absorber e interpretar un gráfico de datos sobre las infecciones por COVID-19 puede ser tan difícil como para alguien con demencia con cuerpos de Lewy interpretar un rostro -explica Miller-. Sin datos sensoriales confiables, las personas pueden verse obligadas a buscar otras fuentes de información que resuenen con sus propios sentimientos, incluidas las conspiraciones que niegan la existencia de una amenaza. En lugar de comprometerse con información que es difícil de “ver” y que puede requerir cambios en el comportamiento, puede ser más fácil asimilar datos simples y tranquilizadores”. Así, las teorías de la conspiración pueden traer seguridad y calma, como ocurre con el paciente con demencia frontotemporal que se contenta con creer que es rico. Este problema se magnifica por las redes sociales porque antes de Internet, las teorías de la conspiración generalmente permanecían aisladas y se extinguieron rápidamente debido a la falta de partidarios. Ahora, las cámaras de eco alimentadas por las redes sociales amplifican estas teorías, reforzando las creencias falsas y desalentando a las personas a buscar la verdad.

Los científicos, los médicos y los expertos en salud pública deben entablar un diálogo sobre cuestiones de salud pública, como mascarillas, vacunas y medicamentos
Los científicos, los médicos y los expertos en salud pública deben entablar un diálogo sobre cuestiones de salud pública, como mascarillas, vacunas y medicamentos

“También es más probable que ocurran creencias falsas sobre COVID-19 en alguien que tiene sistemas defectuosos para monitorear y evaluar información científica -continúa-. Cuando los médicos determinan la eficacia de medicamentos como la hidroxicloroquina, leen estudios de investigación, evalúan los efectos adversos del medicamento y algunos incluso pueden estudiar la farmacocinética antes de decidir si vale la pena el riesgo de recetar el medicamento. Este proceso de lógica y razonamiento no es accesible solo para médicos o científicos. Se aprende en la escuela primaria y secundaria y luego se agudiza resolviendo problemas en el trabajo, la universidad y la escuela de posgrado. Si no se enseña ese proceso de equilibrar y comparar todos los lados de un problema, un individuo es más susceptible a creer información falsa”.

La epidemia de COVID-19 refuerza los desafíos de la negación científica. Los científicos, los médicos y los expertos en salud pública deben entablar un diálogo sobre cuestiones de salud pública, como mascarillas, vacunas y medicamentos. Las presentaciones accesibles deben ser parte de cada consultorio médico y sistema de atención médica. “Es fundamental trabajar con los políticos para establecer políticas nacionales que apoyen la ciencia racional -concluye Miller-. La práctica de la medicina está en la primera línea de las preocupaciones y conflictos nacionales en torno a la verdad y la salud. Cuando la ciencia gana, todos ganan”.

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