El exterminio de los judíos por el régimen nazi comenzó en 1939 y se recrudeció en el verano de 1941 con la invasión de la URSS y después la creación de campos de exterminio, que causaron seis millones de muertes.

- El Holocausto por balas -

Las masacres de judíos comenzaron en 1939 en la Polonia ocupada. Los primeros guetos se formaron allí durante el invierno de 1939-1940 y los judíos que vivían en estos barrios cerrados fueron expuestos a un hambre extrema.

Después de la ruptura del pacto germano-soviético y la invasión de la URSS (22 de junio de 1941), los ejércitos del Reich que avanzan hacia el este son seguidos por "grupos de intervención" ("Einsatzgruppen"), que realizan fusilamientos en los territorios tomados al Ejército Rojo.

Este "Holocausto por balas" llevará al asesinato de un millón de personas, principalmente judíos y prisioneros de guerra soviéticos.

- La industrialización del genocidio -

A este primer genocidio por hambre y balas, se agregará rápidamente el genocidio por gas, ya experimentado en Alemania en la eliminación de personas discapacitadas.

En la Unión Soviética, los comandos de la muerte acompañan el avance del ejército alemán con camiones de gas. En Polonia, las víctimas son llevadas a los lugares de exterminio. El campamento de Auschwitz-Birkenau, cerca de Cracovia, experimentó el Zyklon B en el verano de 1941 con prisioneros soviéticos y enfermos. En el campo de Chelmno se exterminan los judíos de Warthegau.

En el otoño de 1941 el gobierno general (el nombre de la parte del territorio de Polonia ocupada por Alemania pero no anexada directamente) elaboró un plan para liquidar a dos millones de judíos. Era el "Aktion Reinhardt", que lleva el nombre de Reinhardt Heydrich, adjunto al jefe de las SS, Heinrich Himmler.

Se construyen tres campos de exterminio: Belzec, Sobibor y Treblinka. Una vez que están operativos, las SS y la fuerza policial liquidan los guetos y trasfieren allí a sus habitantes.

- La conferencia de Wannsee -

A fines de 1941, mientras el programa de exterminio sistemático de los judíos estaba en marcha, era importante para Himmler y Heydrich aclarar las responsabilidades en lo que se estaba preparando.

De esta manera, se organiza una reunión de planificación sobre "la solución final a la cuestión judía" con los directores de los principales ministerios y líderes de las SS.

El 20 de enero de 1942, en Wannsee, cerca de Berlín, quince altos funcionarios del Partido Nazi y la administración alemana ratificaron la deportación de judíos de Europa occidental, cuyo número estimaron en 11 millones, y subrayaron el papel central de las SS en ella.

El proceso industrial de exterminio se intensificará. Judíos de toda Europa fueron deportados sistemáticamente a seis campos de exterminio, todos ubicados en Polonia (Auschwitz, Majdanek, Chelmno, Belzec, Sobibor y Treblinka) desde el verano de 1942.

Auschwitz-Birkenau, que se ha convertido en el símbolo del Holocausto, ocupa un lugar especial. Fue un centro de exterminio, donde fallecieron más de 1,1 millones de personas, la mayoría de ellas judías pero también gitanos. También fue un campo de trabajo, donde la industria alemana, en particular IG Farben, empleó a deportados "seleccionados" como esclavos.

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