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El voto de la población de origen latinoamericano gana protagonismo en la jornada electoral del Supermartes, que reparte la mayor cantidad de delegados durante las elecciones primarias, que son quienes finalmente eligen a los candidatos presidenciales de cada partido.

Las elecciones del martes incluyen a varios estados del sur de Estados Unidos, como Alabama, Tennessee, Georgia, Texas, Oklahoma, Arkansas y Virginia. También votan en los estados de Vermont, Massachusetts y habrá asambleas partidarias (caucus) en Colorado, Minnesota, Wyoming y Alaska.

Tan sólo en Texas, hay cinco millones de hispanos con derecho al voto, que representan el 28% de los adultos en capacidad de votar (de un total de 38,6% de hispanos) mientras que en Colorado, el 15% (de un total de 21,2% de hispanos) de la población apta votar es de origen latinoamericano.

"A medida que avance el proceso, empezando con el Supermartes, (los) latinos se convertirán en un componente cada vez más importante del electorado para ambos partidos, pero especialmente en el lado demócrata, que es dónde los latinos del país se agrupan en este momento", dijo Thomas Saenz, vicepresidente del Mexican American Legal Defense and Educational Fund (o Maldef) a The Associated Press. "Comenzando con Nevada y desde ahora en adelante, se oirá cada vez más el voto latino. Veremos una participación latina mayor en noviembre, pero también veremos una participación significativa en el Supermartes".

Pero incluso en estados donde los latinos aptos para votar tienen una modesta presencia, como Virginia o Georgia, o más adelante en Carolina del Norte, su voto puede ser determinante. Virginia y Carolina del Norte son recientemente conocidos como swing states, o estados cuya votación ha variado de republicana a demócrata, o viceversa, en pasadas elecciones.

"En Virginia hay 270.000 latinos que pueden votar", dijo a reporteros Tim Kaine, senador por ese estado. "En Virginia y otros estados, la comunidad latina puede marcar la diferencia en casi todas las elecciones". El senador recordó que Terry McAuliffe resultó elegido gobernador de Virginia en 2013 por 53.000 votos y que, un año más tarde, el otro senador del estado, Mark Warner, obtuvo su escaño por apenas 14.000 votos.

La participación latina es menor en las primarias que en las elecciones generales, cuya abstención se pudo haber intensificado con la aparición de personajes como Donald Trump, según Brent Wilkes, director de la League of United Latin American Citizens (LULAC).

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"Trump empujó al voto latino y lo sacó de las primarias republicanas. Hay casi nula participación latina en las primarias republicanas debido a él. Si te vuelves tan negativo, los latinos irán a votar en la primaria demócrata y no en la republicana", dijo Wilkes a la AP. "Cuando él (Trump) saca a los latinos de las primarias de su partido y los empuja a las primarias del otro partido, él no puede decir que eso es exitoso. Los latinos ven lo que Trump y otros dicen sobre los latinos y se preguntan: '¿Por qué vamos a participar con ellos? Vamos a estar con las personas que están respondiendo a los temas importantes para nosotros'. Ese es el problema".

Por eso, LULAC ha lanzado este año, por primera vez en sus 87 años de existencia, campañas para promover la participación latina en las primarias de seis estados: Iowa, Florida, Nevada, Ohio, Texas y Wisconsin. Según Wilkes, gracias su campaña 10.000 hispanos participaron en enero en las asambleas electorales de Iowa, frente a apenas 1.000 en elecciones previos.

"Una cantidad menor de personas vota en las primarias (que en las generales), así que tu voto cuenta aún más cuando menos personas participan", indicó. "Creo que nuestra comunidad comienza a entenderlo".

La congresista demócrata por California Norma Torres confirma esta tendencia y apuesta a que el mensaje de Trump y sus rivales republicanos alentará a los hispanos a acudir a las urnas.

"Creo que, de muchas formas, Trump, con su mensaje de odio, llamándonos criminales, violadores y drogadictos, es el que está motivando a la base latina a ir a votar", dijo en conversación reciente con AP. "De cualquier manera, tenemos que aceptar nuestra responsabilidad de que las urnas están allí y necesitamos hacer acto de presencia".

La primaria republicana se ha visto dominada por propuestas para la deportación masiva de inmigrantes no autorizados y la construcción de un muro a lo largo de la frontera con México.

El multimillonario y magnate de los bienes raíces Trump, quien tildó a los inmigrantes mexicanos de "criminales" y "violadores" cuando lanzó su campaña en junio, asegura haber obtenido un 45% del voto latino cuando se impuso el martes en Nevada.

Pero ese porcentaje es producto de encuestas a boca de urna con un elevadísimo margen de error. Además, la cantidad de hispanos que participaron en las primarias republicanas de Nevada es apenas un porcentaje ínfimo del total estatal.

A pesar de la diferencia notable entre las posturas migratorias de los precandidatos en ambos partidos, una coalición nacional de las 40 organizaciones hispanas más relevantes dio a los precandidatos presidenciales hasta el 25 de marzo para responder un cuestionario sobre sus prioridades en las políticas públicas que más afectan a los 58 millones de latinos que residen en Estados Unidos.

Héctor Sánchez, director de la coalición llamada Agenda Nacional de Liderazgo Hispano, dijo a la AP que "si Trump quiere el voto latino como él dice, que refleje las prioridades de la comunidad latina" al responder el cuestionario.

Un desempeño exitoso de Trump podría acercarlo considerablemente a su meta de convertirse en el candidato republicano por encima de sus dos rivales principales, los senadores de ancestros cubanos Ted Cruz (Texas) y Marco Rubio (Florida).