Los países del Caribe sufren la peor sequía en cinco años

Desde Puerto Rico a Cuba, los cultivos se secan, los embalses se vacían y el ganado muere de sed. Los meteorólogos vaticinan que todo podría empeorar en los próximos meses. FOTOS

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El fenómeno de El Niño provocó un calentamiento de las aguas tropicales del Océano Pacífico, lo que ha afectado el clima a nivel global, y se espera que la temporada de huracanes, que inició en junio, sea más tranquila de lo normal, lo que provocará menos lluvias en el Caribe, aseguran los expertos consultados.

Eso significa que habrá menos agua de lluvia para llenar embalses como Carraizo y La Plata en Puerto Rico, o el río La Plata, en la isla de Naranjito. Y una tormenta tropical, que incluso tocó tierra estadounidense el lunes pasado, no llenó algunas de esas represas como algunos funcionarios esperaban.

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Puerto Rico es una de las islas caribeñas más afectadas por la escasez de agua, cuya sequía ha afectado a más de un millón y medio de personas a la fecha, de acuerdo con el Centro Nacional de Mitigación de Sequías de Estados Unidos.

Decenas de miles de puertorriqueños tienen servicio de agua cada tres días, bajo un estricto racionamiento recientemente impuesto por las autoridades nacionales. La semana pasada, la Guardia Nacional empezó a distribuir agua y el gobierno de la isla aprobó una resolución que impone multas a personas y empresas que usen el líquido vital en forma indebida.

La última sequía que afectó el Caribe ocurrió en 2010. La actual podría empeorar si la temporada de huracanes, que termina en noviembre, produce escasez de lluvias y la región entra a la estación seca con los depósitos de agua por los suelos, dijo Cedric Van Meerbeeck, climatólogo del Instituto Caribeño de Meteorología e Hidrología.

"Puede que tengamos una grave escasez de agua... para el riego de cultivos, para apagar incendios, para el consumo interno y del sector hotelero", dijo.

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También en Sudamérica

El Caribe no es la única zona de la región que enfrenta una escasez de agua extrema, ya que Brasil ha estado luchando contra una fuerte sequía que secó las reservas de agua que surten a San Pablo.

En el Caribe, los agricultores han perdido más de un millón de dólares en cultivos resecos, así como decenas de miles de dólares en ganadería, de acuerdo con Norman Gibson, científico del Instituto de Investigación y Desarrollo Agrícola del Caribe, con sede en Trinidad.

A su vez, en la isla de Santa Lucía, que ha sido golpeada con especial dureza, los agricultores dicen que las plantaciones de cocos, de nueces de la India y de naranjas se están marchitando.

"El panorama es muy, muy malo", aseguró Anthony Herman, que gerencia una cooperativa de agricultores locales. "Los árboles se están muriendo, las plantas se están muriendo... Se está despojando la vida misma de los ríos".

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Funcionarios en Cuba dicen que el 75% de la isla se encuentra en sequía, lo que ha causado mortandad del ganado y ha destruido miles de hectáreas de cultivos de plátano, cítricos, arroz y frijoles. Sólo ha caído un 68% de la precipitación promedio de enero a mayo y los 200 embalses de agua, administrados por el Gobierno, están operando a menos del 40% de su capacidad.

En la cercana República Dominicana se han reportado casos de escasez de agua en cientos de comunidades, señaló Martin Meléndez, ingeniero experto en hidrología civil que ha trabajado como consultor del Gobierno. "Estuvimos a 30 días de que todo el sistema de agua colapsara", admitió.

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El sector turístico, otra víctima

La mayoría de los grandes hoteles de Puerto Rico tienen grandes tanques de agua y al agua residual la reciclan para regar sus jardines, pero muchos han restringido su uso, reveló Frank Comito, director general de la Caribbean Hotel & Tourism Association con sede en Florida.

Otros hoteles han racionado el tiempo de aspersión de los rociadores hasta en un 50%, indicó Carlos Martínez, de la Asociación de Hoteles de Puerto Rico. "Aquí todo el mundo está preocupado", afirmó, y añadió que "están vendiendo tanques de agua como pan caliente... y rogando a Dios para que llueva".

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Al recibir sus llaves, los huéspedes del hotel El Canario by The Lagoon reciben una nota en la que les piden que las duchas que tomen sean cortas por la sequía. "Necesitamos su cooperación para evitar el desperdicio", señala el mensaje distribuido en la recepción del hotel en el popular distrito de Condado.

En la casa de huéspedes Casa del Vega, en la isla de Santa Lucía, los turistas a veces encuentran que el suministro de agua ha sido cortado en sus habitaciones

durante el día, lo que les impide

tomar una ducha. "A pesar de que tenemos sequía", dijo el gerente del hotel Merlyn Compton "los huéspedes no simpatizan con eso".


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