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Los sudafricanos comenzaron a votar este miércoles en las primeras elecciones generales sin Nelson Mandela, en las que el Congreso Nacional Africano (ANC) parte como gran favorito pese al tenso clima social y a la violencia en los townships más pobres.

Más de 25,3 millones de electores deben elegir a los 400 diputados del país, quienes a su vez designarán al próximo jefe de Estado el 21 de mayo. A sus 72 años, el presidente Jacob Zuma debería obtener un segundo mandato de cinco años.

Frente a un colegio electoral de Soweto, a apenas 300 metros de la antigua casa del difunto ex presidente Mandela, una veintena de personas aguardaban desde las 06:30 (04:30 GMT) de la mañana local para poder votar en cuanto abrieran media hora más tarde.

"Voy a votar por el ANC a pesar de sus errores. Estoy orgulloso del ANC, ha hecho mucho por nosotros y hay que darle la oportunidad de avanzar, de crear empleo", dijo orgulloso Benedict Molefe Tuge, un empleado de restaurante de 48 años, padre soltero de dos hijos.

Hasta el último momento, las autoridades hicieron llamamientos a la calma en un país en el que a diario se registran manifestaciones violentas en los barrios más pobres, generalmente para protestar por la mala calidad de los servicios públicos, como el suministro de agua y de electricidad.

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En la noche anterior a la votación, hubo disturbios en el barrio de Bekkersdal, cerca de Johannesburgo. Tres colegios electorales fueron incendiados, según la radio de información 702.

Al amanecer, una docena de mujeres cantaban y bailaban sobre las ruinas de estos colegios exigiendo poder votar, mientras blandían sus documentos de identidad. "Estoy aquí para votar por mi futuro. No me importa lo que pasó aquí ayer. No voy a dejarles que me impidan" votar, declaró Nosihle Zikalala ante una carpa erigida precipitadamente para albergar un colegio electoral.

"Las elecciones del 7 de mayo son unas de las más disputadas de los últimos 20 años", señaló la politóloga Lizette Lancaster, del ISS (Institute for Security Studies), "y se espera que el ANC pierda terreno".

Los sondeos predicen un retroceso del ANC a alrededor de 60%, contra 65,9% en 2009. Se espera que esta caída beneficie principalmente al partido de oposición liberal Alianza Democrática (DA), que cuenta con un 20% de intención de voto.