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Al menos nueve personas murieron y 287 desaparecieron tras el naufragio de un ferry frente a la costa sur de Corea del Sur con 475 personas a bordo, en su mayoría estudiantes de secundaria que se iban de vacaciones.

La agencia de noticias Yonhap informó que 179 personas fueron rescatadas, citando a fuentes de los guardacostas. El número de pasajeros fue aumentado, hasta 475.

Nueve muertes fueron confirmadas, entre ellas la de un estudiante y una mujer de la tripulación, aunque con temores de que el balance final de víctimas mortales sea mucho más elevado. "Me temo que hay pocas posibilidades de encontrar con vida a los que todavía están atrapados dentro", dijo Cho Yang-Bok, un responsable de las tareas de rescate, a la cadena YTN.

A pesar de las malas condiciones climáticas, la falta de luz y el frío, decenas de barcos buscan sobrevivientes del hundimiento del Sewol, un buque de 6.325 toneladas que trasladaba a 325 estudiantes de bachillerato de la Danwon High School de Ansan, cerca de Seúl.

El agua en la zona tenía unos 12 grados, temperatura lo suficientemente baja para causar hipotermia después de entre 90 minutos y dos horas de inmersión. El barco, que está casi totalmente sumergido, naufragó en la madrugada del miércoles a 20 kilómetros de la costa sureste de Corea del Sur

Los motivos del accidente aún no están claros. El Sewol, que cubría la ruta entre Incheon (al oeste de Seúl) y la turística isla de Jeju (suroeste), emitió la señal de socorro a las 09:00, hora local (00:00 GMT). Las primeras hipótesis apuntan a una colisión con un arrecife de coral.

El dramático rescate de los sobrevivientes en el mar coreano

Las cifras preliminares de las autoridades norcoreanas informaron inicialmente de cuatro muertos, 284 desaparecidos y 174 rescatados. Pero los oficiales a cargo del operativo temen que la mayoría de los jóvenes hayan quedado atrapados dentro del buque, lo que podría convertir el naufragio en el más grave del país desde 1993, cuando murieron 292 personas en la costa sudoeste, y 1970, cuando fallecieron 323 en Yeosu.

El casco tardó menos de tres horas en dar una vuelta de campana, hasta quedar sumergido casi totalmente. La cadena surcoreana de noticias YTN mostró imágenes aéreas donde puede verse el bulbo de proa de la embarcación asomando sobre la superficie del agua, rodeado de helicópteros y una veintena de lanchas de rescate.

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Había más de 300 estudiantes en el Sewol. Más de 250 están desaparecidos